-----------------------------------------------------------------------
   Журнал "Изобретатель и рационализатор", 1990, N 1. Пер. - О.Кущ.
   OCR & spellcheck by HarryFan
   -----------------------------------------------------------------------



   Больше всего в жизни  Марк  Грей  любил  кормить  своего  малыша-питона
крысами. Марк жил в большом старом  доме  и  держал  любимца  в  отдельной
комнате. Когда питончику пора было обедать,  его  хозяин  пускал  крысу  в
узкий коридор, в конце которого  было  освещенное  отверстие.  Как  только
несчастное животное вбегало в комнату, за ним автоматически  захлопывалась
решетка. Все это Марк придумал и соорудил сам.
   А в комнате крысу ждала питонья пасть, и убегать было  некуда.  Хоть  в
двери и было маленькое окошко, Марк не любил  глядеть  в  него.  Насколько
восхитительней мысленно представить себе охоту по доносящимся  из  комнаты
звукам! Вот крыса увидела питона. Опасность! Пронзительный писк -  это  он
дрогнул и пополз к ней. Что за восторг - слушать  эти  звуки,  этот  визг,
этот вопль обреченного животного! Вот она мечется  по  комнате,  бьется  о
стены, вот она оцепенела  под  тяжестью  страшного  взгляда.  Марк  словно
видел, словно ощущал: погоня, удар, рывок!.. Под душераздирающие вопли  он
сам становился питоном, могучим и беспощадным...
   Во время  третьей  Мировой  войны  Комитет  по  временным  ценам  забыл
установить  максимальную  стоимость  крыс.  И  продавать  их  стало  делом
невыгодным. К тому же профессиональных ловцов призвали в армию.  Из  всего
правительство  делает  проблемы  -  уже  и  крысы  стали  дефицитом!  Марк
расставлял ловушки в доме и в парке, но улов обычно бывал небогат. Ох, эти
голодные военные годы!.. Увы, но Марк кормил своего питомца нерегулярно.
   Однажды, проходя  мимо  старого  внушительного  здания,  Марк  случайно
заметил в окне что-то знакомое. Похоже... похоже... белые крысы! Он  жадно
приник к стеклу, и, хотя помещение было едва освещено тусклыми лампочками,
Марк разглядел сотни клеток вдоль стен. И во всех были крысы! Со всех  ног
Марк бросился к входу. У двери притормозил и,  переводя  дыхание,  прочел:
"Исследовательская лаборатория. Заведующий Кэррен".
   В следующее мгновенье он уже был в темном конторском холле.  Секретаршу
нашел с большим трудом. Война - каждый работает за двоих, в результате  не
работает никто.  Ждать  пришлось  долго.  Марк  уже  подумал,  что  о  нем
благополучно забыли, когда секретарша провела  его  в  кабинет  к  пухлому
человечку с дряблым, похожим на старую грушу лицом. "Эрик Плоуд, чем  могу
быть полезен?" Холодный оценивающий взгляд.
   Когда Марк дошел до  описания  бедного  голодающего  малыша,  человечек
вдруг коротко хихикнул. Ответ его был нелюбезен и даже груб:
   - Катитесь вы к черту со своим питоном! И не  вздумайте  здесь  шляться
вокруг наших крыс. Еще раз увижу - вызову полицию!.. - прорычал он.
   Подумаешь, какая нежная привязанность к крысам... А вот  питончика  ему
не жалко. Как только люди могут быть такими бездушными? И не  скажи  Плоуд
последних двух фраз. Марку  даже  в  голову  не  пришло  бы  стать  этаким
крысиным воришкой. Болезненное пристрастие к питону совсем не  мешало  ему
уважать законы и платить налоги.
   Едва Марк вышел, Плоуд отправил одного из лаборантов проследить за  ним
и узнать его адрес. Сам же, зловеще улыбаясь, вкатился в дверь с табличкой
"Генри Кэррен, личный кабинет".
   - Привет, Генри! Кажется, мы наконец-то  нашли  для  себя  объектик,  -
весело бросил он с порога.
   - Хорошо бы. А то  пленных  только  обещают,  -  рассеянно  пробормотал
Кэррен, не отрываясь от бумаг.
   Эта тема была больным местом Эрика Плоуда. Он привык смотреть  на  вещи
иронически, но в последнее время часто думал: "О  господи,  что  за  люди!
После испытаний они применят  ЭТО  к  миллионам  ничего  не  подозревающих
врагов, но для испытаний они не дадут нам ни  единого  вшивого  солдатишки
из-за какой-то там конвенции о военнопленных". Вспомнив лихорадочный блеск
глаз и высокий голос Марка, Плоуд довольно произнес:
   - С некоторой натяжкой его даже можно назвать человеком.
   - Чем же он так плох?
   Эрик торопливо описал недавнего посетителя и его хобби.
   - Конечно, это можно воспринимать по-разному. Но лично я не  почувствую
никакой вины, особенно если сегодня  вечером  он  будет  здесь  шнырять  с
преступным намерением спереть парочку наших крыс. Мы просто накажем его за
воровство, - и Плоуд злобно оскалился. - Или ты  можешь  представить  себе
что-нибудь омерзительней крысиного воришки?
   Генри Кэррен засомневался лишь на мгновенье. Миллионы людей уже на  том
свете, миллионы еще преставятся, а испытание нужно проводить на  человеке.
Именно на человеке. ТОЛЬКО на человеке.  Если  на  поле  брани  что-нибудь
окажется не так, с какими последствиями... Годы работы пойдут насмарку. Он
резко мотнул головой:
   - Бог с тобой. Только чтобы все было чисто, никаких улик. Действуй.
   Ночью, крадучись Марк вернулся к  заветному  окну.  Сотни  крыс,  сотни
крыс!.. И  всего  одну-единственную.  Ее  пропажу  обладатели  сотен  крыс
заметят не скоро. Если  вообще  заметят.  Марк  потянул  створку.  Он  был
приятно удивлен, обнаружив, что она легко поддается и комнату  с  клетками
никто не охраняет. "Да, время военное, на  крыс  сиделок  не  хватает",  -
почти весело подумал Марк.
   На следующий день он с восторгом прислушивался к писку  обезумевшей  от
страха крысы. А вечером зазвонил телефон. Это был Эрик Плоуд.
   - Я предупреждал  вас,  -  зло  прогнусавил  он,  -  теперь  вы  будете
наказаны. Сами виноваты. - Чисто по-ханжески Плоуд почувствовал  некоторое
облегчение и добавил. - Может, хоть ваша совесть заговорит... если  она  у
вас есть.
   Марк задумчиво повесил  трубку:  "Пусть  сначала  попробуют  что-нибудь
доказать..."
   Ночью ему приснилось, что он задыхается. Проснувшись, Марк  понял,  что
лежит не на кровати, а на жестком полу. Он попытался нащупать лампу, но ее
нигде не было. Похоже, что он лежал в темном коридоре, а шагах в  двадцати
от него светился  яркий  прямоугольник  открытой  двери.  Марк  вскочил  и
бросился к выходу.
   Хлоп! Упала решетка у него за спиной.
   Он стоял в очень большом зале. Никогда раньше Марк даже не видел такого
огромного помещения. Впрочем...  что-то  оно  ему  смутно  напоминало.  Ну
конечно! За исключением размера, зал был похож на комнату, в которой  Марк
держал питона.
   На полу перед собой Марк заметил неширокий, но длинный кожаный  коврик.
Внезапно он дрогнул и медленно двинулся в его сторону.
   Вдруг с ужасом Марк понял...
   Он стал размером  с  крысу...  И,  приоткрыв  пасть,  к  нему  скользил
питон...
   И раздался пронзительный писк, от которого Марк  Грей  испытывал  такое
удовольствие в течение стольких лет... Но в  первый  и  последний  раз  он
издал его сам.

Популярность: 22, Last-modified: Tue, 23 Jan 2001 22:09:32 GMT