---------------------------------------------------------------
     © Copyright Олег Пронин
     Email: pronin@online.debryansk.ru
     WWW: http://o-pronin.narod.ru/
     Date: 10 Feb 2004
---------------------------------------------------------------

     Научно-фантастический рассказ


     В любое время года вода в озере имела красновато-бурый цвет.  Наверное,
по этой причине  оно и получило название "Красное озеро". С северной стороны
его  окружала  тайга,  а с  юга  вплотную  подступало  болото. Весной, когда
уровень  воды  поднимался,  озеро  соединялось  с  болотом и  в  таком  виде
находилось до середины лета.  Затем вода  спадала  и между  озером и болотом
образовывался  узкий  перешеек.  Если  лето  выдавалось  жарким,  то  ширина
перешейка  доходила до  километра.  Более  ста  лет  назад  на месте  болота
плескались  волны озера. Однако  с  годами воды  становилось  все  меньше  и
меньше,  и  южная  часть  озера  постепенно заиливалась,  зарастала  торфом.
Название "Красное"  от озера  незаметно  перешло и к болоту. Каждую весну  в
этих местах гнездилось огромное количество водоплавающих птиц, особенно уток
и  гусей,  и  поэтому Красное болото всегда  привлекало внимание  охотников.
Ближе  к  осени,  болотные  кочки  обильно  покрывались  клюквой,  морошкой,
брусникой,  и в это время ягодникам здесь было раздолье.  Грибники  и рыбаки
тоже  находили утешение и  у озера  и у болота, так как  в  окрестных  лесах
грибов  вырастало столько, что  хоть  косой коси, а  озеро кишело рыбой. Вот
потому-то и тянулись люди к  этим местам. Однако Красное болото пользовалось
дурной славой - в  его трясине погибло немало людей. Так же и на  озере были
случаи исчезновения  рыбаков.  Страшная  трагедия произошла три  года назад,
когда  в  один  из  дней  не  вернулись  с  болота  тридцать  шесть человек,
собиравших клюкву. Организованный поиск утешительных  результатов  не дал. А
спустя неделю пропало еще пять человек - три женщины, мужчина и ребенок. Они
собирали грибы и от трясины находились довольно далеко. Поэтому, куда делись
люди,  оставалось  загадкой.  После  этого случая, по  окрестным деревням  и
поселкам  поползли слухи - будто  бы  на Красном болоте  живет  призрак. Он,
дескать, и губит всех,  кто с ним встретится. И хотя  в  эту версию мало кто
верил, считая ее сказкой, на болото люди ходить перестали.
     ...Три студента, три закадычных  друга Сергей Кравцов, Николай Панин  и
Иван  Тихонов,  закончив  первый  курс  Омского политехнического  института,
приехали в родной поселок Белый Ключ. До  свидания физика, химия, сопромат и
все остальные науки, впереди целый месяц беззаботной жизни!
     Еще дорогой  друзья условились, что  в эти каникулы отдыхать  они будут
активно, но вот только как, решали долго.
     -  Ребята, - говорил Иван Тихонов, - предлагаю идти  в поход в верховье
реки Студеной, эдак километров на триста.  Возьмем с собой складную байдарку
Панина  и назад вернемся  по воде, а по дороге будем  рыбачить, и заниматься
охотой. Это и будет отличный активный отдых.
     - Хорошая идея, - согласился Николай Панин, - вот только  байдарки нет.
Старший брат на Иртыш уехал и забрал ее с собой.
     - Жалко, - сокрушенно покачал головой Иван, - а то было бы неплохо.

     - Старики! - прервал друзей Сергей Кравцов, придумал! Давайте устроим в
лесу скит, как раньше  отшельники делали. А еще лучше, возле Красного  озера
поставим палатку, возле  того места, где оно с болотом соединяется, на озере
будем ловить рыбу, а  на болоте охотиться. Будем жить  как настоящие  лесные
люди! Ну, какова идея?
     - То-о-же мне, идея, -  медленно, нараспев произнес Иван, там  же этот,
ну как его, болотный призрак.
     - Сам ты болотный призрак, - засмеялся Сергей, - это же бабкины сказки,
и ты веришь в подобную чушь?
     - Чушь,  не чушь, но мне дед Евсей рассказывал, -  обиженно поджал губы
Иван, - когда он был еще  мальчишкой и однажды пошел с отцом за клюквой, как
раз к  тому месту, где озеро с болотом сходится, так его только через день в
лесу нашли без памяти,  а  отец в болоте  исчез. Евсей с  тех  пор заикаться
начал, говорит, сам видел, как отца призрак взял.
     - Будешь заикаться, - усмехнулся Сергей, -  если  у тебя на глазах твой
отец в трясине утонет.
     - Да нет, как отец утонул, он как раз и не видел, а вот как его призрак
схватил,  это видел.  Евсей тогда сильно  испугался, бросился бежать,  так и
оказался в лесу.
     - Из  ума выжил твой  Евсей,  вот и  пугает своими бредовыми рассказами
женщин  и детей. А вообще,  у меня идея! Ребята, давайте докажем,  что ни на
озере, ни на болоте нет никакого призрака.
     - Отлично! Серега, ты молодец! - воскликнул Николай Панин. - В этом уже
есть практический смысл, люди нам спасибо скажут. Короче, организуем научную
экспедицию на Красное болото и назовем ее "Призрак". Как, Иван, согласен?
     - Я-то согласен, - кивнул головой Иван, - но все же советую, давайте  с
дедом  поговорим. Послушаем,  что он  скажет.  Мало  ли что, вдруг  нам  это
пригодится.
     - Ладно, Ваня, обязательно побеседуем с твоим дедом, -  хлопая товарища
по плечу, говорил Сергей, - даже интересно будет его послушать.
     Приехав  в Белый Ключ, друзья уже на следующий день,  встретились возле
дома Ивана Тихонова.
     Дед Евсей сидел  на скамье  возле палисадника и  дремал, закрыв глаза и
уронив голову на  грудь. Выцветшая соломенная шляпа съехала на бок, и из-под
нее во все  стороны  торчали  редкие  пряди  седых волос.  Руки  с  крупными
заскорузлыми пальцами  опирались на толстую  суховатую палку.  На  вид Евсею
было лет семьдесят пять, а то и больше. Однако чувствовалось, сила у старика
еще есть.
     - Дедушка, - тронув деда за плечо, сказал Иван, - мы к тебе.
     - Ко мне,  - Евсей  приподнял голову, из-под густых сросшихся бровей на
юношей глянули живые голубые глаза. - Слушаю вас, ребятки. Да вы садитесь, -
тут же предложил он , подвинувшись к краю скамьи.
     -  Нет, спасибо,  мы постоим, - ответил за всех Сергей,  - у нас к  вам
большая просьба. Расскажите что-нибудь о болотном призраке.
     - О-о пр-и-зраке! - словно чего-то, испугавшись, переспросил  Евсей. Он
вдруг сразу начал заикаться. - Ребятки, зачем это вам?
     - Дедушка, - подмигнув друзьям, сказал Николай, - мы хотим прогнать его
с Красного болота, а то люди не только на болото и  озеро, даже в лес ходить
перестали. Все  боятся призрака. - Николай замолчал,  а дед смотрел на него,
словно оценивая, шутит  парень  или нет. Но в данный момент лица друзей были
серьезные.
     - Сказать честно,  -  словно  раздумывая, наконец,  промолвил  Евсей, -
встречи с ним я вам не желаю, но рассказать расскажу все, что слышал об этом
призраке и сам видел. А вы все же  садитесь,  говорить-то я буду долго. - Он
уже успокоился и почти не заикался.
     - Вот уже восьмой десяток живу и, насколько помню себя, помню и то, что
на красном болоте и на озере ежегодно пропадают  люди. Как правило, в первую
очередь гибнут  приезжие, которые не  знают  ни  топких мест на  болоте,  ни
холодных ключей в глубине озера.
     - Дедушка, - прервал  Евсея Иван,  - а на озере  что, тоже  много людей
гибло?
     - Да, внучек, много.
     - А  тут-то из-за  чего? Озеро  - не болото,  не  засосет.  Наверное, в
холодные ключи попадали и из-за судорог?
     - Во, во так все и думали. Разморит, значит, днем какого-нибудь рыбака,
а  то и  охотника, и решит он в  озере  искупаться. Вода-то хорошая, теплая.
Нырнет  такой горемыка  поглубже -  и  готов.  Одежда и снасти  на берегу, а
человека нет.
     - Дедушка, - опять  прервал его Иван, - а  как же тела утопленников, их
что, не находили? Они ведь всплывать должны.
     В  том-то и  загадка. Никто  так и не всплыл,  а народу-то за все  годы
пропало ужас сколько.
     - Дедушка, ты нам о призраке давай.
     -  Вот  я  и  говорю,  думали  из-за  неосмотрительности  гибнут  люди,
беспечности своей. Да я и  сам на болото сколько раз ходил, но обязательно с
вешкой.  Увижу кочку, где ягод много, но  прежде чем  идти к ней,  осмотрюсь
хорошенько.  Если  вокруг  трава  высокая,  густая,  значит,  и корни у  нее
крепкие,  надежный  плывун. Однако  все  равно обязательно  вешкой  проверю,
общупаю, нет ли  промоины.  Ну,  а если трава низкая, редкая, ни в жисть  не
пойду,  как бы эти ягоды меня не манили. А еще есть обманные лужайки.  Трава
на них сочная, зеленая.  Но не  приведи господи вступить на такую  лужайку -
мигом в трясине скроешься.
     - Дедушка,  - вновь прервал  Иван словоохотливого старика, - мы же тебя
просим о призраке рассказать, а не о том, как ягоды собирать.
     - А ты не перебивай, -  сердито  посмотрев  на внука, сказал  Евсей,  -
будет тебе и о призраке. В общем, ходил я на это болото без особой опаски. А
был такой же,  как и Ванька, неслух и торопыга.  Помню, год  выдался особый,
ягод уродилось ну тьма-тьмущая, люди с болота возами возили. Мы с отцом тоже
часто ходили. Возьмем пирожков с собой, мать их заранее испечет, и на  целый
день, пока по две  корзины  с  горкой  не наберем. Клюква-то  хорошо  шла. И
варенье  из  нее варили,  и настойку делали, вкусная  была настойка,  сейчас
такую не  делают. Да и  государство клюкву принимало, деньги  за нее большие
давали. Ну, вот  однажды, не  помню, какой это был день, вроде  воскресенье,
пошли  мы с  отцом на красное  болото.  По  первой  корзине набрали  быстро.
Спрятали  их  на берегу в кустах и  начали следующие набирать.  Вдруг слышу,
зовет меня отец: "Евсейка, иди-ка сюда, посмотри, что здесь такое?" Поспешил
я к отцу, думаю, наверное, на ягоды набрел. Но нет, вижу стоит отец, а возле
него какие-то  зеленые стебли колышутся,  словно  живые,  и постепенно вверх
поднимаются. Круглые, сильно на змей смахивают. Если бы  не  зеленый цвет, я
бы  так  и  принял их  за  змей. Но все равно испугался сильно,  кричу отцу:
"Батя, уходи, уходи быстрее оттуда!" А он смотрит на меня и улыбается. Затем
уже смутно помню,  но словно бурун  грязи  образовался там,  где отец стоял.
Болотная жижа во  все стороны  разлетелась,  и  даже  меня  окатило  вонючей
жидкостью. Опомнился я, смотрю, а зеленые змеи уже ко мне подбираются, целый
пучок. И цветочки вокруг них, желтенькие такие, и тоже шевелятся. Хорошо тут
мне стало, словно целый  стакан клюквенной настойки выпил,  до того приятно.
Шагнул я  навстречу пучку, и в этот момент  словно прозрение наступило, даже
показалось,  будто кто-то прошептал на  ухо:  "Эти змеи твоего отца в болото
утащили". Жутко мне стало, думаю,  чем бы в них запустить? Огляделся, ничего
вокруг, кроме  корзины  с  ягодами.  А зеленые  стебли совсем  уже близко, в
нескольких  шагах извиваются. Размахнулся я  тогда и корзину в змей  бросил.
Так они  ее на лету поймали и разорвали тут же, только треск пошел, и прутья
с ягодами во  все стороны полетели. Ну, думаю, все, сейчас  меня схватят.  В
этот момент вспомнил, в правом кармане брюк каменная  бита лежит для  игры в
голыши. Схватил я эту биту и прямо  в гущу пучка метнул. Змеи сразу в болоте
скрылись,  а трясина подо мной прямо-таки  ходуном  заходила. Не  помню, как
тогда из  болота выбрался да  в  лес побежал,  упал  где-то в  беспамятстве.
Очнулся, уже дома лежу, люди принесли. Тошнило меня тогда сильно, тело сыпью
да  язвами  покрылось.  Доктора из города вызвали, а он и  говорит:  "Это от
нервного  потрясения, оттого, что  отец на глазах в трясине утонул".  Стал я
про змей  рассказывать, а никто не верит,  говорят галлюцинация это.  Так-то
ребятки. Но вам я вот что скажу, этот болотный призрак может  одинаково жить
как  в  болоте, так и в озере, а чтобы люди  сами  к нему шли, дурман на них
напускает. Вот поэтому отец не убежал тогда, а ведь мог. Да и я на себе этот
дурман испытал,  из-за него и был, как  пьяный. А змей этих видел точно, как
вас сейчас вижу. - Дед Евсей замолчал, затем, глухо откашлявшись, спросил: -
Так вы что, на самом деле решили призрак из болота гнать?
     Решили, - ответил Иван,  подмигнув друзьям. - Но,  дедушка, почему змеи
твоей биты испугались, она что, волшебная у тебя?
     - Ясно,  не  волшебная, но, видимо силу  какую-то имеет. Я  эту биту из
голубого сланца выточил. Прочный он, даже точильный камень с трудом берет.
     - Дедушка, а этот сланец ты, где взял?
     На дне оврага, за  Марьиной горой. Говорят, лет сто  назад,  а может  и
больше,  туда  метеорит  упал, из-за него  овраг-то и образовался. А  другой
метеорит в озеро угодил,  в самую  середину, потому там и глубина такая, что
не  приведи  господи.  Наверное,  в  этой  глубине он  и живет.  Так  что вы
осторожнее там, на озере.
     -  Не волнуйся,  дедушка, мы всего пару  недель возле озера поживем. На
берегу палатку поставим, рыбу половим, позагораем, поохотимся.
     - Какая охота, вы что браконьерничать?! - дед сердито нахмурил  брови и
исподлобья посмотрел на ребят. - Сейчас и зверь, и птица с выводком, трогать
их нельзя!
     - Да  мы  и не будем. У нас кинокамера и фото ружье, будем  фото охотой
заниматься, - пояснил Сергей.
     - Вон что, - голос  Евсея  сразу подобрел, - тогда  другое дело. Только
еще раз предупреждаю, осторожнее там. Люди сейчас на болото не ходят, а то и
помочь будет некому.
     - Ничего, все будет в порядке, - заверил Иван деда.  Поблагодарив Евсея
за рассказ,  друзья начали готовиться к походу.  От Белого Ключа до Красного
озера было примерно восемнадцать километров. По  меркам грибников, ягодников
и охотников сравнительно недалеко. Но так как дорога проходила через тайгу и
уже порядком заросла  и  одичала,  то путь предстоял нелегкий,  к тому же на
каждого  участника  экспедиции  "Призрак" приходилось  до сорока килограммов
поклажи.
     Ближе к вечеру сборы были закончены.
     - Ребята, - предложил Иван, - может, на  всякий случай сходим сейчас на
Марьину гору и в овраге наберем голубого сланца?
     - Ну, даешь старик!  - Сергей даже свистнул, - неужели ты веришь в чудо
действие этого сланца?
     - Ясно, нет. Но ты же  слышал, о чем говорил дед Евсей? Вдруг это и нам
пригодится?
     - Извини, Ваня, но в болотного призрака я не верю, думаю, что это самая
настоящая мистика. Ты, Коля, как считаешь?
     - Если честно, я  согласен с тобой, - немного подумав, ответил Николай,
- на этот счет у меня даже есть версия.
     - Версия?
     - Да, версия. Мне кажется, кому-то очень надо, чтобы люди  не ходили на
болото.  С  этой  целью  и  придумали  легенду  о  призраке.   Может,  какие
преступники,  а  может,  браконьеры.  Что  касается  деда  Евсея,  то  здесь
действительно,  нервное потрясение. Поэтому  на  Марьиной  горе  нам  делать
нечего, а вот на болоте надо быть осмотрительнее и постараться выяснить, кто
там обосновался.
     - Эх, вы, Шерлоки Холмсы, - засмеялся Иван, - да на болото сейчас никто
не  ходит, кроме лесника  Петра  Васильевича. К тому же и  он  редко  ходит,
боится. Как-то был  у нас,  деда  о призраке  расспрашивал.  А сам  говорит,
издали видел, как трясина шевелилась.
     -  Знаешь,  Ваня,  ты нам  страх  не нагоняй, - прервал его Сергей, - и
вообще,  лучше давайте  решим, во  сколько  завтра  выходим.  Я  думаю, надо
пораньше.
     - Да, да, где-то часиков в семь, не позже, чтобы к обеду быть на месте,
- поддержал его Николай, - ружья, и патроны обязательно берите.
     Обсудив  все вопросы,  связанные  с походом, друзья  расстались.  Иван,
придя, домой,  вдруг вспомнил: однажды он что-то искал на чердаке и в старом
дедовском  сундуке видел две  биты из голубого сланца. Еще  удивлялся тогда,
что камень  такой тяжелый, почти  как  свинец. Вспомнив этот  случай,  юноша
решил взять биты. В отличие от друзей, он верил  в  рассказ деда Евсея. Взяв
карманный  фонарик, Иван  полез на чердак.  Найдя сундук, юноша долго в  нем
копался, пока, наконец, не увидел биты. И тут ему показалось, что оба  камня
светятся   в   темноте.  Выключив  фонарик,   Иван  был  поражен  -   сланец
действительно излучал еле заметный голубоватый свет.
     Дорога на Красное болото сильно  заросла кустарником и молодой порослью
деревьев,  сквозь  которые приходилось  продираться, а  некоторые,  чересчур
густые заросли, даже обходить.
     - Ну и лес, - ворчал Иван, - настоящие джунгли. Идти действительно было
трудно, и поэтому через каждые полчаса друзья делали десятиминутные привалы.
В течение всего пути Сергей  проводил съемки кинокамерой. Это для истории, -
пояснял он,  -  когда  вернемся, у  нас будет фильм с названием  "Экспедиция
"Призрак".
     К Красному  болоту  подошли, когда  время уже перевалило за полдень.  К
изумлению друзей воды в озере оказалось  много, и перешейка как такового  не
было, вместо него между озером и болотом на расстоянии ста пятидесяти метров
находился небольшой  остров, который соединялся с берегом из  сбитых двойных
бревен. Юноши сразу  начали решать, где лучше  развернуть лагерь, на  берегу
или на острове? По этому поводу Сергей сказал:
     - Конечно,  лучше всего обосноваться  на  острове. Во-первых, на нем мы
будем  чувствовать  себя   Робинзонами,  что  соответствует  условиям  нашей
экспедиции. Во-вторых,  любой  из  посторонних сможет  проникнуть  на остров
только через мост или по воде, а то  и другое мы будем постоянно держать под
наблюдением. В-третьих, как известно, раньше на перешейке находился  родник,
и я думаю,  что сейчас он не затоплен. Возле родника  ровная площадка, очень
удобное место  для  лагеря.  И  нам  только останется  установить палатку  и
запасти  дров. Тем  более  что  с  дровами проблемы не  будет, вон,  сколько
сушняка в лесу.
     Доводы  Сергея  оказались вполне  убедительными,  и  друзья  единодушно
решили лагерь разбивать только на острове.
     Бревна  на  мосту  обильно  обросли   мхом   и  уже  кое-где  подгнили.
Чувствовалось,  люди  давно не ходили  по нему. Глубина  озера в этом  месте
составляла полтора-два  метра.  Однако из-за густых  водорослей дна не  было
видно. Между  водорослями  суетились стайки мальков, но проплывали и крупные
рыбины. При виде их у юношей сразу разгорелись глаза.
     -   Ребята,  идем  быстрее,  -  торопил  друзей  Николай,  глядя  вслед
уплывающему  солидному  карпу, - ох,  чувствую, хорошая у нас сегодня  будет
рыбалка!
     Осторожно  ступая  по узкому  настилу,  юноши перебрались на остров. Он
оказался  не таким большим, как показалось вначале  - всего пятьсот метров в
длину и сто в  ширину.  Северная часть острова,  которая примыкала к болоту,
густо  заросла камышом, однако  с  южной  стороны  берег  был  лишен  всякой
растительности,  а  дно  было глубоким  и  каменистым.  Здесь  же,  всего  в
нескольких  метрах  от  берега,  из-под большого пятнистого  валуна  вытекал
родник  с прозрачной  холодной  водой. В  дальнем  конце  острова находились
заросли колючего кустарника, часть из которых оказалась, затоплена, из  воды
торчали голые ветки с нависшими на  них засохшими водорослями. Возле родника
друзья остановились.
     - Ну, Робинзоны, - весело сказал Сергей, снимая с плеч рюкзак, - остров
необитаем, мы его хозяева и поэтому начинаем осваивать.
     -  Чего  здесь осваивать,  -  усмехнулся  Николай,  - остров-то  совсем
крошечный.  Лучше объясни мне, почему в  этом году  в озере  столько воды? Я
впервые вижу такой разлив в середине лета.
     - Ничего  удивительного нет, - ответил за Сергея Иван,  вынимая палатку
из чехла. - Во-первых, зима была довольно снежная, во-вторых, совсем недавно
прошли обильные дожди, видишь, сколько воды в роднике,  а знаешь, сколько их
на дне озера?
     -  Вообще-то,  вполне  возможно, -  согласился  Николай.  Палатку юноши
установили быстро, после чего соорудили очаг из бурого плиточника и занялись
заготовкой  дров.  Насобирав  в   лесу  большую  кучу  сушняка,  они  начали
осторожно, небольшими  вязанками переносить его по мосту на остров.  Лишь  с
наступлением  вечера вся работа была  закончена, и только после этого друзья
решили  заняться  долгожданной  рыбалкой.  Взяв  снасти,  они  разбрелись по
острову.
     Иван  расположился  недалеко от  места,  где  родник впадал  в озеро, а
Николай и Сергей  решили пройтись по  берегу со спиннингами.  Вечер  выдался
чудесный. Дневная духота спала и дышалось легко и свободно,  несмотря на то,
что к  пряному аромату лесных цветов примешивался запах  гниющих водорослей.
Слабый  ветерок,  еще  днем нагонявший  небольшую  волну,  сейчас  полностью
прекратился,  и в  глади озера,  как в  зеркале, отражалось  вечернее  небо.
Темнота  постепенно  сгущалась, и вот уже зажглись  первые  звезды. К  этому
времени в садке у  Ивана плескался  карп, килограмма  на три, и  два крупных
язя. Закрепив удочки на берегу, юноша взял рыбу и пошел  к палатке. Уже пора
было думать и об ужине.
     Он  не  стал дожидаться товарищей. Нарубив дров,  Иван  разжег  в очаге
костер, и пока  огонь  разгорался, сходил к  озеру и принес в лопухе красной
глины. Затем начал  потрошить карпа и язей, не снимая  с них чешуи.  Очистив
рыбу, юноша слегка  натер ее  солью  и, обмазав глиной,  положил в костер. В
этот момент  он  услышал легкие  шаги  и разговор.  Возвращались  с  рыбалки
Николай и Сергей.
     - Ну, как успехи? - спросил Иван, поднимаясь от костра.
     Нормально, - ответил Николай и гордо поднял большую щуку. У Сергея была
щука поменьше, но зато у него еще было два судака.
     - Для начала неплохо, с удовлетворением сказал Иван, рассматривая улов.
- Щук и судаков пускаем на балыки.
     Вычистив принесенную  рыбу, юноши  порезали  ее  на куски  и,  посолив,
уложили в алюминиевый бачок. Затем бачок опустили в родник, так  чтобы  вода
не смогла его залить, а чтобы не всплывал, сверху положили тяжелый камень.
     - Будет лучше,  чем в холодильнике,  - отметил Сергей,  потирая озябшие
руки. Вода в роднике действительно была очень холодной. К этому времени рыба
в костре  уже испеклась,  а в  котелке вскипел  чай.  Вернувшись  к палатке,
друзья приступили к ужину.
     -  А все же, как  это приятно вот так встречаться с природой, -  сказал
Николай, когда  юноши, помыв  посуду, уселись возле  костра. -  Ведь  только
подумать, сотни тысяч  лет назад наши прапрадеды, вот также,  как мы сейчас,
сидели у костра и обсуждали план охоты.
     На мамонтов, - со смехом добавил Сергей.
     - А что,  ты,  смеешься, и на мамонтов тоже, - ответил Николай  и сразу
замолчал. В это время со стороны моста послышался сильный треск.
     - Что это? - тихо прошептал Иван.
     Спустя минуту треск повторился, казалось на мосту кто-то ломает дерево.
Как по  команде юноши  бросились к палатке.  Схватив ружья, они  зарядили их
картечью  и  замерли,  напрягая  слух.  Трещало  еще  дважды,  но  звук  был
значительно слабее.
     - Кабаны, наверное, - промолвил Сергей, опустив ружье.
     -  Да  нет, вряд  ли,  - возразил Николай.  - Звук исходит  примерно от
середины моста, а кабаны по такому узкому настилу не пройдут. Но даже если и
пройдут, зачем им ломать мост? Нет, здесь что-то другое.
     - Ребята, -  прошептал  Иван,  - а  может  кто-то специально нас  хочет
напугать? Чтобы мы ушли отсюда. Как вы думаете?
     - А ведь  это мысль, - воскликнул Сергей. - Вань, ты  голова. Как я сам
сразу  не догадался,  и  делают это те,  которые  выдают  себя за  болотного
призрака. Давайте, ребята, пройдем  к мосту и посмотрим, что там творится, и
призраки пусть видят - мы их не боимся.
     Включив  карманные  фонарики,  друзья  осторожно направились в  сторону
моста. Но  их опасения оказались напрасными. Мост  стоял,  цел и невредим, и
вокруг  все  было спокойно, лишь изредка тишину нарушал всплеск крупной рыбы
или крик  болотной птицы.  Постояв минут  десять, юноши  решили вернуться  к
палатке.
     - Вот, что  старики,  - сказал Сергей после некоторого молчания, - ночь
делим  на троих, ничего не поделаешь,  придется  нести  дежурство, а  то еще
неизвестно, что можно ожидать от этих призраков.
     Ночь прошла  относительно  спокойно, если  не  считать,  что  во  время
дежурства  Николая ему вдруг показался на мосту  какой-то шорох и возня.  Но
после, как он ни прислушивался, ничего не услышал.
     Иван дежурил третьим. Подбросив в костер дров, он сел на  камень и стал
наблюдать, как  разгораются языки пламени.  К  этому  времени уже светало, и
туман,  появившейся было над озером, постепенно начал рассеиваться. Вдруг до
юноши  донеслось  громыхание  камней.  Это   было  совсем  рядом,  там,  где
находились  закрепленные  им удочки.  Сразу мелькнула мысль: клюнула крупная
рыба,  видимо, так  потащила,  что  вырвала  удилище из  кучи  камней.  Иван
стремглав бросился к озеру. Ну, так и есть, одно удилище находилось в десяти
метрах от берега. "Хорошо,  что хоть капроновый шнур к  комлю  привязал",  -
подумал юноша.
     Спустившись к воде, Иван сразу увидел белый  шнур, тянущийся к удилищу.
Схватив шнур, он дернул его на себя. И вдруг в глубине озера кто-то, видимо,
очень  большой, так  крутанулся, что  на поверхности воды появилась  воронка
шириной более мера. Леска со звоном лопнула, и удилище  как стрела, вылетело
на берег. Юноша стоял ошарашенный. "Нет, это не рыба! Но тогда кто?!"  Он не
стал проверять остальные снасти, а помчался назад к палатке.
     -  Серега, Колька,  проснитесь,  да проснитесь же вы, черти! - тормошил
Иван друзей.
     -  Что,  опять  трещит, - вскочил Николай, протирая глаза. Сергей  тоже
встал, с недоумением глядя на товарища.
     Нет, не трещит,  но  сейчас  случилось такое... - и Иван,  сбиваясь  от
волнения, рассказал об увиденном.
     -  Та-а-ак  ре-ебята,  -  растягивая  слова, промолвил Сергей,  - скажу
честно, мне это совсем не нравится. Посмотрим, что там ночью трещало.
     Еще издали  друзья  увидели: части моста нет, кто-то буквально  выломал
два центральных  пролета.  Обломки  свай  и настила  плавали  уже возле того
берега.
     -  Вот вам и причина ночного треска, - воскликнул Иван, показывая рукой
на мост, - и  сделал это  болотный  призрак,  о котором говорил  дед  Евсей.
Думаю, удочку тоже он утащил. А умный зверюга, что с мостом натворил. Теперь
назад нам путь отрезан. Одним словом,  ребята, мы с вами пленники. По воде с
острова сейчас  не перебраться. Наверняка призрак где-то в глубине притаился
и ждет, как кошка  возле мышкиной  норы,  чтобы  сцапать. -  Иван  замолчал,
молчали  и Сергей с Николаем. Юноши поняли,  в  какую опасную  ситуацию  они
попали.
     - Смотрите! - крикнул Сергей, вон там, на воде желтые цветы,  о которых
говорил дед  Евсей! - Действительно! примерно в тридцати метрах от берега из
воды выглядывали маленькие желтые бутончики. Они очень походили на лилии, но
были значительно меньших размеров. - Наверное, это и есть источники дурмана,
- продолжал Сергей,  - а дурман действует  на психику как гипноз, и, в конце
концов, мы сами залезем в лапы к призраку, как кролики в пасть удава.
     -  Подожди, Серега, не паникуй, - прервал его Иван, - я думал над этим.
Мне кажется,  дурман  возникает  вследствие  воздействия  пыльцы  цветков, а
ветер,  сами видите, дует в сторону, и это уже  хорошо. Но все равно, сейчас
нам надо  сделать матерчатые  маски-фильтры,  какие  в  больницах носят  для
защиты от  всяких  вирусов,  и  желательно, чтобы эти  маски были  постоянно
влажными. Тогда мы надежно защитимся от дурмана.
     - Ваня,  - с  удивлением  спросил Николай, - ты когда, сейчас, все  это
придумал?
     - Нет, еще в  поселке, когда нам дед  Евсей про призрак  рассказывал. И
даже   марли  специально  взял,  только  не  ожидал,  что  она  так   быстро
понадобится. Но все же, думаю самое страшное кроется в другом.
     -  В чем? -  почти в один голос  воскликнули Николай и Сергей. -  Разве
есть большая опасность!
     Да, есть!  Ну-ка  вспомните, какая была  погода, когда три  года  назад
сразу пропало столько людей?
     - Погода, - задумался Николай, - а что, я  помню.  Мы тогда с братом на
реке  Студеной  рыбачили.  С утра хорошо было, солнце вовсю светило, а после
обеда дождь закапал. Да, да, точно так.
     - Правильно Коля, и я это  хорошо помню, в  тот день мы с дедом  Евсеем
сено  косили.  Так  вот,  видимо,  в сырую  погоду  болотный  призрак  может
выползать  на  берег  и даже бродить по лесу!  Сами подумайте, люди пропали,
когда собирали грибы. Значит, наверняка находились не так уж близко от озера
и болота. Одним словом, призрак может дышать на воздухе как амфибия, лишь бы
тело не  пересыхало. Вот поэтому во время  дождя он  значительно  опаснее. А
теперь посмотрите на небо, думаю, дождь начнется с минуты на минуту.
     Иван был  прав.  С  запада постепенно надвигалась  низкая  серая  туча,
заволакивая небо, а ветер почти прекратился. Это предвещало затяжной дождь.
     Да, - мрачно изрек Сергей, - теперь он к нам в гости  пожалует, прямо в
палатку.
     - И, скорее всего не один, - добавил Иван.
     - Как не один? Ты что, считаешь их здесь несколько, -воскликнул Сергей.
     - Да, считаю. Посуди сам, пропало сразу тридцать шесть человек? И каким
бы  сильным этот призрак  ни был, один  он вряд ли  бы  смог утащить столько
людей. Значит, их  здесь много, и живут  они как в озере,  так и в болоте и,
как мне кажется, больше предпочитают болото.
     - Почему? - удивился Сергей. - Какая ему разница?
     - Есть разница. На  болото  не только  люди, но  и животные захаживают,
ягодами полакомиться, травой сочной. Да и цветочки свои им на болоте удобнее
использовать. Подставил  под рыло какому-нибудь кабанчику, а как  он дыхнул,
так сразу иди  сюда...  - Иван замолчал,  в  этот  момент  начал накрапывать
дождь. - Ну что, добавил он после небольшой паузы, - надо идти  к палатке  и
ждать "гостей".  Хорошо,  что хоть  у деда  в  сундуке две биты из  голубого
сланца нашел. Они у меня в  рюкзаке лежат. До сих пор не могу  понять, какая
существует связь между призраками и голубым сланцем?
     Подойдя  к лагерю, друзья  сразу заметили, напротив него, возле  самого
берега, качаются над водой маленькие желтые бутоны. Ни слова не говоря,  вся
троица сразу бросилась к  палатке. Иван вынул из рюкзака марлевые салфетки и
раздал их товарищам. К  углам салфеток  юноши  привязали  тесемки и,  смочив
водой, надели на лица, так, чтобы были закрыты и нос и рот. После этого Иван
достал биты  из  голубого сланца. К этому времени  дождь усилился,  а  ветер
совсем стих.
     -  Все  же  интересно,  -  набивая   патронташ  патронами,  заряженными
картечью,  -  сказал  Иван,  -  что  из себя  представляет болотный призрак?
Когда-то я читал о  странном чудовище на озере Лох-Несс. Признаться, верил в
это с трудом. Ведь до сих пор так и  не доказано, живет оно там или  нет.  А
тут вдруг  под боком свое чудовище.  Сдается  мне, у  этой твари, или точнее
тварей,  существует вполне развитое  аналитическое мышление.  Как они нас  в
западню загнали?  Как заправские охотники! Я начинаю приходить к мысли, а не
пришельцы ли это из космоса?
     - Ну, Вань, ты даешь, - удивился Николай, - болотные призраки, и они же
пришельцы из космоса! Ты, наверное, их дурмана надышался, - улыбнулся он.
     - Коля,  согласен, мысль,  конечно, звучит  парадоксально,  но, ребята,
давайте  попробуем увязать факты. Начнем с того,  что примерно сто лет назад
никаких призраков не было, и люди ходили сюда без всякой опаски. Согласны вы
со мной?
     - Вообще-то согласны, - кивнули головами Николай и Сергей.
     -  Отлично, тогда  рассуждаем дальше.  Столько же лет прошло,  когда  в
наших местах упали  два метеорита, один за Марьиной горой, другой в озеро. И
что самое интересное,  после этих событий, спустя три года, начали пропадать
люди, да и болото появилось примерно  в это время. Я не исключаю того, что и
в этом тоже  призраки замешаны. Ведь для них  болото - все равно, что ловчая
сеть для пауков! И это новый факт подтверждения моей гипотезы, - возбужденно
проговорил Иван. - Видимо, метеорит, который упал в озеро, нес с собой споры
или другие частички биологической жизни инопланетного происхождения. Попав в
благоприятную  среду, они начали  развиваться,  постепенно  превратившись  в
создания, которые мы сейчас называем  болотными призраками. И, скорее всего,
между  метеоритами  существовала  какая-то  связь  или  было  что-то  общее.
Почему-то призраки не выносят присутствия голубого сланца? Наверное, потому,
что он входил в состав  вещества обоих  метеоритов. В природе  часто бывает,
когда среда, активно  способствующая развитию живых организмов на  начальном
этапе, затем  становится для них губительной.  Взять, к примеру,  насекомых,
таких как  комары,  бабочки,  стрекозы. Большая  часть из них зарождается  в
воде, а затем вода  становится для них опасной.  Так вот, когда я  лазил  на
чердак за голубым  сланцем, то случайно заметил, что  сланец слабо светится,
излучает  какие-то волны. Возможно, эти волны и  явились причиной зарождения
призраков, а сейчас стали для  них смертельно  опасными. Это свойство сланца
мы  будем  использовать  для защиты. Одну биту,  самую  большую,  я  пополам
расколол, чтобы  у  каждого из  нас сланец был. Но, скажу  вам, ребята, ох и
крепкий  же он, колотил  его я долго  и  пос...  -  Иван  вдруг замолчал  на
полуслове. За  стеной  палатки отчетливо  послышалось громыхание  камней,  а
затем  скрежет,  словно, по  ним  начало  двигаться  что-то  тяжелое.  Юноши
побледнели.
     - Ребята, - тихо прошептал Иван, - сейчас выходим и друг от друга ни на
шаг, и возьмите сланец.
     Друзья осторожно выходили из палатки, держа ружья перед собой. Картина,
которую они увидели, заставила содрогнуться. От берега, где родник впадал  в
озеро,  в  их  сторону  ползло существо,  похожее на большую  грязно-зеленую
круглую  тушу с  извивающимися  лианообразными щупальцами. Длина  всей  туши
равнялась  трем  метрам, а  толщина  в центральной  части  была более метра.
Щупальца располагались  впереди,  вокруг  круглого  отверстия,  покрытого по
краям густой и довольно длинной щетиной. Отверстие периодически открывалось,
каждый  раз  обнажая  клиновидные  белые  пластины.  Сверху  над  отверстием
воинственно  поднималось  упругое  щупальце  с  острым наконечником.  Скорее
всего,  это было  ядовитое  жало  - орудие убийства.  Сзади находился хвост,
очень  напоминающий  хвост  дельфина.  Существо медленно  двигалось,  словно
гусеница, опираясь на небольшие, но достаточно твердые складки кожи, которые
периодически  появлялись  впереди  туловища  и  волнообразно  перемещались к
хвосту. Сам хвост и нижние щупальца также участвовали в движении.
     -  Ну,  держись, призрак-убийца! - сквозь зубы процедил Иван,  поднимая
ружье.
     - Подожди, - остановил  его  Сергей,  -  не стреляй,  пока  он  нам  не
страшен, посмотрим, что будет дальше.
     Вдруг призрак остановился.  Приподнявшись  на передних складках кожи  и
разведя щупальца в  сторону,  он на  какой-то  миг  застыл  в неподвижности.
Чувствовалось, чудовище  обнаружило  людей.  Заросли щетины в передней части
туловища разошлись, обнажив  отверстие,  и юноши поняли -  это  страшный рот
кровожадного  и  прожорливого  существа.  Вокруг  рта  находилось  несколько
коротких толстых щупалец  с шарообразными  выступами на концах. Эти щупальца
поворачивались  в  разные  стороны,  каждый  раз, на  какую-то  долю секунды
задерживаясь  на  людях.  Видимо,  на  концах  щупалец  находились  глаза, и
чудовище рассматривало людей. Страшный монстр чего-то ждал.
     - Ребята, - воскликнул Николай, -  я думаю, призрак ждет, когда мы сами
пойдем к нему в  пасть, как кролики к удаву. Наверняка  считает, что  мы его
дурмана надышались.  А все же маски хорошо помогают,  - и  Николай  кивнул в
сторону  озера:  там, вдоль берега на поверхности воды плавали  цветы желтых
лилий - источники дурмана призраков. Дурман не действовал на людей. Марлевые
повязки надежно защищали дыхание, несмотря на то, что ветер с озера дул в их
сторону.  И  тут  юноши  вновь убедились  в сообразительности  призраков.  В
направлении,  в  котором ветер  строго дул  на  них, число желтых лилий было
наибольшим.  Вдруг, примерно  в  тридцати  метрах  от  берега  вода  в озере
забурлила,   и   на  поверхности  показалось  несколько  щупалец-глаз.   Они
перемещались  в  разные  стороны,  рассматривая   берег,  а  затем  замерли,
уставившись на людей.
     - Еще один гость пожаловал, - сказал Иван и тут же воскликнул, - да там
их много!
     Действительно, то в одном, то в другом месте  из воды  появлялись глаза
чудовищ. Поглазев на людей, монстры начали вылазить на берег. Юноши с ужасом
смотрели на призраков.  Огромные  зеленые туши, словно гигантские  гусеницы,
ползали по  берегу.  Их было более трех десятков, и они то и дело направляли
свои  щупальца-глаза в  сторону людей,  но почему-то  не нападали.  На телах
некоторых  чудовищ  имелись  наросты  в виде  бугорков величиной  с  крупное
яблоко. Из бугорков торчали  маленькие щупальца толщиной  с  карандаш, и они
также шевелились.
     Да  это  их  детеныши,  -  воскликнул  Сергей. Действительно,  призраки
ползали так, чтобы случайно не повредить  бугорки, и заботливо прикрывали их
щупальцами. Казалось, чудовища изучают людей,  их глаза почти постоянно были
направлены  на  юношей.  Монстры  приблизились  совсем   близко,  однако  не
проявляли ни малейших признаков агрессивности, а лишь любопытство и интерес.
То и дело призраки издавали звуки, напоминающие мычание коров. Юноши поняли,
что им ничего не грозит, и опустили ружья.
     Интересно,  почему  они  на  нас не нападают,  - с  недоумением  сказал
Сергей, - наверное, чувствуют присутствие голубого сланца?
     - Вряд ли,  покачал головой Иван. - Как я понял из рассказа деда Евсея,
сланец  действует на расстоянии метра два,  ну может три. Нет, здесь  что-то
другое. Смотрите! тут же воскликнул он, призраки совещаются!
     Действительно, к  этому  времени чудовища  сгрудились  в  одном  месте,
размахивая щупальцами, они то и дело трогали друг друга. До людей доносилось
их жалобное мычание.
     - Ребята, - прошептал Иван, - мне кажется, я понял, что они хотят.
     -  Ну  и,  что  ты  понял?  -  Сергей  и  Николай   смотрели  на   него
вопросительно.
     - Они готовятся умереть! Да, да, не удивляйтесь, - продолжал он, увидев
как  вытянулись лица друзей. - Перед вами представители  разумных существ по
интеллекту, может, даже выше нас - людей. Видимо, на метеорите, который упал
в  озеро,  находились  частички разума,  способного  войти  в  биологический
контакт с живым существом. К сожаления, волею случая, этот контакт произошел
с гидрой -  примитивным кровожадным созданием, полурастением-полуживотным. И
болотные   призраки  явились  своеобразным   продуктом,   результатом  этого
контакта. Не  исключено,  что  когда-то  давно  нечто  подобное  произошло с
группой обезьян и появились люди. Возможно, это один  из способов расселения
разума в масштабе Вселенной. Однако, удивительно, что процесс этот произошел
практически революционным путем, а не длительной эволюцией, как у людей.
     - Ваня, - прервал его Сергей, - а все же, почему ты решил, что призраки
собираются умереть?
     - Почему? По их поведению, это первое. Скорее, это -  второе, а  первое
то, что в период  начального развития в призраках преобладала  гидра, сейчас
же в них "заговорило" мыслящее существо.  Они увидели в нас своих братьев по
разуму и, как  мне кажется, пришли  в  ужас  от совершенных ими убийств. Они
также поняли, что не могут существовать не убивая,  так жестоко распорядился
случай,  и приняли решение  вообще не существовать.  На такой поступок могут
решиться  только существа  с высоким интеллектом. - Иван замолчал. Сергей  и
Николай тоже  молчали, потрясенные его  рассказом. Между тем часть призраков
подползла к воде и, взмахнув мощными хвостами, скрылась  в глубине. К  этому
моменту друзья уже заметили  -  желтых  лилий  в  озере  нет. Их разорванные
стебли и лепестки уже прибило к берегу.
     - Ну, все, старики, снимаем маски, сказал Сергей, развязывая тесемки. -
Бог  ты мой!  -  воскликнул он, показывая рукой в сторону моста. Там, где не
было  двух  пролетов,  вода  бурлила, и в  ней мелькали  щупальца  и  хвосты
болотных  призраков.  - Так  они же нам мост  ремонтируют! -  Он бросился  в
палатку и вынес из нее кинокамеру.  Прикрывая объектив от дождя, юноша начал
вести съемку. - Это  будут уникальные кадры. - Возбужденно говорил Сергей, и
голос его дрожал.
     Через  час мост  был соединен настилом,  искусно  сплетенным из  корней
коряг, прутьев и  водорослей, и болотные призраки вновь начали собираться на
острове.  К  этому  времени  дождь  почти   прекратился,  и   среди  облаков
проглядывало голубое  небо. Чудовища выползали  на берег,  они  уже  так  не
мычали и не  размахивали  щупальцами,  как в  первый раз.  И  вдруг  один из
призраков, приподнявшись на  складках  кожи и вытянув вверх щупальца, громко
закричал. Затем, размахнувшись щупальцем-жалом, с размаху вонзил  его себе в
бок. Вмиг по  телу  побежала дрожь,  щупальца  опали, и монстр, вытянувшись,
замер. Юноши стояли ошеломленные.
     - Ребята, -  словно  опомнившись,  закричал  Иван,  -  они же сами себя
убивают. - Положив ружье и голубой сланец на  землю, он побежал к призракам,
не обращая внимания на предупреждения товарищей.
     Юноша остановился возле огромного монстра, который уже размахивал своим
страшным  ядовитым жалом. Он бросился к нему  и прижался  щекой к  холодному
вздрагивающему  телу. И  тут на миг призрак  замер,  после чего его щупальца
осторожно опустились на плечи юноши. Страшное чудовище жалобно мычало, нежно
прижимая к себе  человека.  А Иван плакал. Он гладил шершавое тело болотного
призрака и вдруг ощутил как, что-то ужасно далекое и до жути родное кольнуло
сознание. Но вот щупальца чудовища разжались, и юноша, еще раз, прижавшись к
телу  монстра,  встал  и,  не  оглядываясь,  пошел  к  товарищам,  и  только
вскрикнул, услышав за спиной предсмертный протяжный стон.


     Адрес: 241034, г. Брянск, Московский микро-р-он, дом 37, кв. 34, Пронин
Олег Сергеевич.

     Телефон: 57 - 89 - 19 домашний
     74 - 95 - 82 рабочий
     1





Популярность: 11, Last-modified: Tue, 10 Feb 2004 20:17:14 GMT