---------------------------------------------------------------
 © Copyright Степан Вартанов
 http://www.geocities.com/WestHollywood/8728/publist.htm
 Email: stepanv@sprint.ca
 Любое  коммерческое использование этого произведения допустимо
только с согласия автора.
---------------------------------------------------------------

       Старик  опустил связку хвороста на заросшую сухой колкой
травой обочину дороги и осторожно  разогнул  спину.  Предстояло
пройти  еще  не  меньше  лиги,  но это его не пугало. Стояла та
золотая пора осени, когда от прогулки в горах у  человека  лишь
прибавится сил, даже если ему уже за шестьдесят.
      От размышлений Старика отвлек стук копыт. Из-за поворота,
откуда только что вышел он сам, вылетел всадник на  черном  как
смоль  коне.  Облачен он был не в дорожный костюм, а в стальные
латы, и даже в шлем с султаном  синих  перьев,  хотя  в  данный
момент  на  него  никто  не  собирался  нападать.   Копыта коня
выбивали искры из каменистого грунта.
      Старик неодобрительно покачал головой, провожая всадника.
       - Может быть, он едет не ко мне, - произнес он медленно.
- Может быть, он едет к Мельнику на  запруду...  Хотя  что  ему
может  понадобиться от Мельника? То же, что и от меня... Это же
Воин... Я их за версту чую, Воинов.
       Подобрав  хворост,  Старик  со  всей возможной скоростью
зашагал по тропинке.
       Воин  ехал к нему. Под навесом во дворе стоял, перебирая
точеными ногами, конь, уже без седла и сбруи.
      - Посмотрим, посмотрим, - пробормотал Старик, направляясь
к дому. Он толкнул тяжелую, сбитую из потемневших дубовых досок
дверь, и вошел в сени.
      Воин сидел за низким столом перед кувшином вина и хлебным
караваем.   Когда  скрипнула  дверь,  рука  его  стремительным,
практически  неуловимым  движением  метнулась  к  рукояти меча.
Затем он разглядел вошедшего и удивленно поднял брови.
     - Это он? - спросил Воин тихо.
      - А то кто же! - усмехнулась Лита, жена Старика. Голос ее
звучал весело, но слышавший его много лет Старик услышал в  нем
страх.
     - Все правильно, - подумал он, - я бы тоже боялся.
     - Гостю - рад, - сказал он вслух, усаживаясь за стол.
       -  Ты  - Маграв? - недоверчиво спросил Воин. - Тот самый
проводник Март?
     Старик кивнул.
     - Что же - лгут легенды? Ты же должен быть...
       -  Легенды говорили правду, - усмехнулся Старик. - Сорок
лет назад  они  говорили  правду...  И  тридцать  лет  назад...
Время...
      - Ну хорошо. - Гость отодвинул в сторону кувшин, и в упор
посмотрел на хозяина. - тогда ты знаешь, зачем я пришел.  И  ты
дашь  мне  то,  чего  я  хочу,  или... - Оглянувшись на Литу, и
усмехаясь, он прочел нараспев:
       - "Проводник Маграв и его красавица жена." Лгут легенды.
Когда я шел сюда, я думал пригрозить этим, но сейчас...
     - Хорошо, что дочь живет не здесь, - подумал Старик.
       -  Я  понял,  Воин,  - он бросил в камин небольшую щепку
горного дерева, и через  мгновение  там  уже  ревело  и  билось
пламя.  Горное  дерево  тысячи лет копило жар солнца, и не было
лучшего топлива ни в горах, ни в долине, ни за горами.
       -  Зачем  тебе  Меч?  -  угрюмо спросил Старик. - ЧТО ты
будешь с ним делать?
       -  Что?!  -  Воин,  захохотав,  с громом обрушил на стол
бронированный кулак. - Вот что!!!  Я  мирный  человек,  Старик.
Мирный  -  и  не  хочу, чтобы у меня были враги. И их у меня не
будет! - Новый взрыв хохота потряс комнату. - Не останется!!
       Резко оборвав смех, он наклонился вперед, почти к самому
лицу Старика.
     - Так ты проведешь меня, Маграв? Или...
     - Проведу.
       Кривя  рот  в усмешке, Воин откинулся назад, не торопясь
нацедил себе кубок вина, и также не торопясь выпил.
       - Правда ли, - снова заговорил он, - что и ты шел к мечу
в свое время?
     Старик кивнул.
       -  И что любовь к этой женщине остановила тебя на пути к
власти над миром?
       - И заставила до конца дней поселиться здесь, - закончил
Старик. - Вновь не лгут легенды.
      - Что же... Ты сделал выбор, а я делаю свой. Мы выйдем на
рассвете.
     - Пусть так.


        Они   вышли  на  рассвете  -  всадник  со  Стариком,  и
направились в обход горы. Гора называлась Аграт, но Воин  этого
не знал.
       -  Это  потухший  вулкан,  -  объяснил Старик, - и в его
кратере хранится Меч. Отсюда до него - два часа пути.
     Воин резко повернулся в седле.
     - Два часа?!
       -  Если  по  прямой, - пояснил Старик. - Но нам придется
обходить Гору с востока, и хорошо, если успеем за два  дня.  Да
и...  Дорога  опасна,  господин. Не думаю я, что в человеческих
силах ее пройти.
       - Ты-то жив, - буркнул Воин, - хотя я слышал, идешь туда
не впервые.
     - Но мне не нужен Меч.


       Через  шесть  часов  они  обогнули  Гору, и Воин увидел,
наконец, дорогу, о которой говорил Старик. Вулканический  конус
был  словно рассечен глубоким ущельем, наклонно поднимающимся к
самой вершине. Видимо, когда-то здесь текла лава. Склоны ущелья
заросли лесом, как и вся гора, а по дну его струился ручей.
      - Что же, - произнес Воин, насладившись картиной, - идем.
      - Коня придется оставить здесь, - быстро сказал Старик. -
Он не пройдет и десятую часть пути. Привязать его лучше вон под
тем уступом - и от дождя защита, и от ветра.
      - Это не опасно?
       -  У  подножья Горы нет хищников, - безмятежно отозвался
Старик. - Они боятся Дракона.
       -  Они  -  животные,  -  презрительно  бросил  Воин. - А
человеку свойственно побеждать страх. Тем он  и  отличается  от
хищников.
       -  Если  бы!  -  подумал  Старик, бредя к скале вслед за
Воином. - Если бы человек отличался от животного лишь этим! Как
просто  все было бы! И как мерзко. К счастью, ты не прав, Воин.
На беду ты не прав. На беду себе, и к счастью для людей.
       Не  доходя  до  каменной  стены, Воин резко остановился,
вглядываясь.  Старик подошел и стал рядом.
     - Что это?! Что это такое?!
       Под  самой  скалой, скрытые между валунами, громоздились
кучей седла и сбруи.
     - Что это?!
       -  Я всегда отпускаю коней, - ответил Старик, - и всегда
складываю сюда седла. Вас очень много, Воин, и все-таки,  никто
еще не прошел...  Никто.
     - Я пройду.
     Вскоре над путниками нависли склоны ущелья.
      Тропа теперь круто пошла вверх, и Воину часто приходилось
останавливаться, поджидая своего  провожатого.  Тропа  петляла,
поминутно    разделяясь,    ложные    ответвления   уводили   в
нагромождение лавовых глыб или терялись в буреломе. Один - Воин
это  прекрасно  понимал  - он не осилил бы дороги и за месяц. И
все же медлительность Старика раздражала его.
       Вечером  они  подошли  к  старому  кострищу,  и  Старик,
повозившись немного, развел огонь.
     - Воин?
     - Да.
     - Приготовься.
     - К чему?
       В  ответ  Старик лишь пожал плечами. Он понятия не имел,
что придумает Гора на этот раз. Она никогда не повторяла  своих
шуток, и лишь Дракон в конце пути был одним и тем же.


      К воротам Дракона они вышли лишь к вечеру следующего дня.
Первым их увидел Воин - и остановился,  поджидая  Старика.  Две
скалы возвышались впереди, перегораживая ущелье, так, что между
ними оставался лишь узкий проход. Старик тоже увидел ворота,  и
Воина  перед  ними,  в  измятых  обгоревших латах, сжимающего в
руках зазубренный боевой топор. Дорога изрядно  потрепала  его,
то камнепадами, то невесть откуда возникающими черными волками,
нападавшими всегда со спины, и всегда  по  трое,  то  сгустками
огня,  слетающими  с  краев ущелья. Но Воин прошел, и глаза его
все также твердо сверкали в прорези шлема.
       - Это ворота. - Сказал Старик. - Дальше ты пойдешь один.
Ты не передумал... Насчет своих врагов? Ты  ведь  доказал,  что
можешь  дойти  до  вершины  Горы, и повернуть сейчас - поступок
столь же смелый...
     - А власть? - усмехнулся Воин.
       -  А  нужна она тебе? Власть - доказательство твердости.
Придя сюда, ты все доказал...
       Воин  повернулся спиной к воротам, и в упор посмотрел на
Старика.
       - Семейная жизнь изменила тебя, Маграв, - произнес он. -
Ты забыл, что есть власть ради Власти.
     - Что же, иди.
       Затем  была тишина, и удар в тишине - один-единственный.
Медленно-медленно Старик поднялся с камня, на котором сидел,  и
пошел  к воротам. Первое, что он увидел, миновав каменную щель,
был Воин. Старик поспешно отвел взгляд и встретился  глазами  с
драконом.
     - Все растешь, - прошептал он, - ну, здравствуй...
       Потрепал чудовище по броневой чешуе, терпеливо подождал,
пока раздвоенный на конце  язык  прошелся  по  нему  с  ног  до
головы, а затем направился к крутой каменной лестнице в дальнем
конце кратера. Ступени, выбитые в скале много веков назад, вели
к   полукруглой   площадке,   с   которой   открывался  вид  на
окрестности. Здесь же, в нише, стоял меч.
     Старик протянул руку и осторожно погладил голубую сталь.
      - Надо же, - произнес он с горькой иронией, - сколько лет
прошло, а я все так же хочу взять его в руки... И не нужна  мне
эта сила, и вредна даже, а - хочется...
       Затем он пошел вниз, по тропинке на внешнем склоне Горы,
и через два часа был у подножья. Чувствовал  он  себя  плохо  -
сказывалась усталость, да и не только она.
        Лита  встретила  его  на  полпути,  там,  где  тропинка
терялась, исчезая в густой траве.
      - Ну как ты?
       -  Неважно.  - Старик пожал плечами. - Завтра надо будет
отпустить его коня. Как еще может быть? - Он помолчал, а  затем
с досадой произнес:
       -  Каждый следующий злее предыдущего... И никто не хочет
добра.
      - Добра! - усмехнулась Лита. - Разве добро можно делать с
помощью меча? Зачем доброму - меч?
       -  Верно, верно, - пробормотал Старик. - Доброму он ни к
чему...  Только ведь злому - и подавно, разве не  так?  Пойдем,
Лита, темнеет.

Популярность: 10, Last-modified: Wed, 03 Jun 1998 04:15:50 GMT