---------------------------------------------------------------
     Воробьев К.Д. Друг мой Момич: Повести. -  М.:  Современник,  1988.  В75
ББК84Р7 ISBN 5-270-00092
     OCR Кудрявцев Г.Г.
---------------------------------------------------------------


     Луце жъ бы потяту быти,
     неже полонену быти

     "Слово о полку Игореве"

     {Лучше быть убиту от мечей, чем от рук  поганых  полонену  (Поэтическое
переложение Н. А. Заболотского)}



     Немец был  ростом  вровень  с  Сергеем.  Его  колючие  поросячьи  глаза
проворно  обежали  высокую  статную  фигуру  советского   военнопленного   и
задержались на звезде ремня
     - Официр? Актив официр? - удивленно уставился он в переносицу Сергея.
     - Лейтенант. .
     - Зо? Их аух лейтнант! {Вот как? Я тоже лейтенант!(нем.)}
     - Ну и черт с тобой! - обозлился Сергей.
     - Вас?
     - Што ви хофорийт? - помог переводчик.
     - Говорю, пусть есть дадут. . за три дня некогда было разу пожрать. .
     ...Клинский стекольный завод был разрушен  полностью.  Следы  недавнего
взрыва, как бы кровоточа, тихо струили  чад  угасшего  пожара.  В  порванных
балках этажных перекрытий четко застревало гулкое эхо шагов  идущих  в  ногу
немцев. Один из них нес автомат в руках У  другого  он  просто  болтался  на
животе.
     - Хальт! - простуженным голосом прохрипел немец.
     Сергей остановился у большого разбитого окна,  выходящего  в  город.  В
окно он видел, как на площади, у памятника Ленину, прыгали немецкие солдаты,
пытаясь согреться На протянутой руке Ильича раскачивалось большое  ведро  со
стекаемой из него какой-то жидкостью
     Конвоирам Сергея никак  не  удавалось  прикурить  Сквозняк  моментально
срывал пучочек желтого пламени с зажигалки, скрюченные от ноябрьского мороза
пальцы отказывались служить.
     - Комт, менш! {Идем, человек}
     Пройдя еще несколько разрушенных цехов, Сергей очутился  перед  мрачным
спуском в котельную.
     "Вот они где хотят меня..." - подумал он  и,  вобрав  голову  в  плечи,
начал спускаться по лестнице, зачем-то мысленно считая ступеньки.
     Обозленными осенними мухами кружились в голове мысли.  Одна  другой  не
давали засиживаться, толкались, смешивались, исчезали и моментально  роились
вновь.
     "Я буду лежать мертвый, а они прикурят... А где политрук Гриша?.. Целых
шесть годов не видел мать!..  Это  одиннадцатая?  Нет,  тринадцатая...  если
переступлю - жив..."
     - Нах линкс! {Налево!}
     Сергей завернул за выступ огромной печи. Откуда-то из глубины кромешной
тьмы слышались голоса, стоны, ругань.
     "Наши?" - удивился Сергей. И сейчас же поймал себя  на  мысли,  что  он
обрадован, как мальчишка, не тем, что услышал родную речь, а потому, что уже
знал: остался жив, что сегодня его не застрелят эти два немца...
     Привыкнув, глаза различили груду тел  на  цементном  полу.  Места  было
много, но холод жал людей в кучу, и каждый  стремился  залезть  в  середину.
Только  тяжелораненые  поодиночке  лежали   в   разных   местах   котельной,
бесформенными бугорками высясь в полутьме.
     - Гра-а-ждане-е-е! Ми-и-лаи-и...  не  дайте-е  по-мере-е-еть!..  О-о-й,
о-о-ох, а-а-ай!-тягуче жаловался кто-то, голосом, полным смертельной тоски.
     - Това-а-рищи-и! О-ох,  дороги-ия-а...  один  глоточек  воды-и...  хоть
ка-а-пельку-у... роди-и-имаи-и!
     - Прими, говорят тебе, ноги, сволочь, ну!
     - Эй, кому сухарь за закурку?..
     - ...и до одного посек, значит... вот вдвоем мы только  и  того...  без
рук... попали к "ему"...
     - Хто взял тут палатку?
     - В кровь исуса мать!..
     - Земляк, оставь разок потянуть, а?
     Разнородные звуки рождались и безответно умирали под  мрачными  сводами
подвала, наполняя сырой вонючий воздух нестройным, неумолчным гамом.
     Сергей, постояв  еще  минуту,  медленно  направился  к  груде  угля  и,
аккуратно подстелив полу шинели, сел на большой  кусок  антрацита.  Волнение
первых минут как-то незаметно улеглось. На смену  явилось  широкое  и  тупое
чувство равнодушия ко всему да голодное посасывание под ложечкой. В  кармане
галифе Сергей нащупал крошки махорки и, осторожно стряхнув его содержимое  в
руку, завернул толстую неуклюжую цигарку.
     "Ну-с, товарищ  Костров,  давайте  приобщаться  к  новой  жизни!"  -  с
грустной  иронией  подумал  он,  глубоко  затягиваясь  терпким   дымом.   Но
сосредоточиться  не  удавалось.  Разрозненные,   одинокие   осколки   мыслей
скользили в памяти и,  легко  совершив  круг,  задерживались,  преграждаемые
одной и неотвязной мыслью: почему он, Сергей, бравировавший на фронте  своей
невозмутимостью под минами немцев, никогда не думавший о возможности смерти,
сегодня вдруг так остро испугался за свою жизнь? Да еще в  каком  состоянии!
Пленный...  когда  желанным  исходом  всего,  казалось  бы,  должна  явиться
смерть... Не все ли равно, какая смерть, каким руслом она ворвется  в  душу,
мозг, сердце... Смерть есть смерть!
     "Значит, просто струсил?!"
     В  памяти  отчетливо  встал  недавний  фронтовой  случай.  Рота  Сергея
занимала богатую деревню недалеко от Клина. Знали, что впереди, в  небольшом
леске, засели немецкие автоматчики, готовя  наступление.  Им  организовывали
встречу. Подходы  к  деревне  были  густо  заминированы,  десять  дээсовских
пулеметов притаились на небольшой поляне, вероятном месте атаки. Ждали.
     Каждый день немцы обстреливали деревню.  С  душераздирающим  воем  мины
тупо рыли улицу и огороды колхозников, наводя ужас на стариков и женщин.

     Однажды солнечным октябрьским утром  Сергей  и  политрук  Саша  Жариков
возвращались из штаба батальона.
     - Без трех минут девять, - взглянул на часы политрук, - фрицы и  францы
допивают кофе. В девять ноль-ноль начнется минопускание по нашей вотчине...
     Почти в ту же минуту тишина утра нарушилась диким воем мин.
     - Ии-иююю-у-юю... Гахх! Гахх! Ии-юю-уу-юю...
     - Пожалуй, укроемся, лейтенант?
     Перепрыгнув плетень, зашли в небольшой сад. Под развесистой  грушей,  в
давно заброшенном погребе, сидел ротный писарь и составлял строевую записку.
Одна за другой две мины залетели в сад.
     - Бац, телеграммы! - воскликнул писарь, наклоняясь ,к полу погреба.  То
же самое, как-то невольно, проделали Сергей и политрук.
     - Грешно, комиссар, кланяться каждой немецкой мине, - пошутил Сергей.
     Поднявшись, они  отошли  несколько  шагов  от  ямы,  договорившись:  по
очереди одному падать, а другому стоять при разрывах мин.
     - Потренируем нервишки, а?
     - Пи-и-июю-у-ю! - вдруг слишком близко завыло в воздухе.
     Политрук медленно присел на колени.  Сергей,  зажмурив  глаза,  остался
стоять. Сухой обвальный взрыв огромными ладонями  ударил  в  уши.  Что-то  с
силой рвануло за полы плаща Сергея, крошки недавно  замерзшей  земли  больно
брызнули ему в лицо. Открыв глаза, Сергей увидел плавающие в  воздухе  белые
листки тетради. Колыхаясь и описывая спирали, они медленно садились на седую
от изморози траву, как садятся измученные полетом голуби.  С  самой  верхней
ветки груши бесформенной гирляндой  свисали  какие-то  иссиня-розовые  нити.
Тяжелые бордовые капли, медленно стекали с них.
     - Мина залетела в яму, - проговорил Сергей, - писарь убит, - указал  он
политруку глазами на ветви груши...
     По улице шли медленно, не обращая уже внимания на рев и разрывы мин.
     - А у тебя полы ведь нет у плаща, лейтенант! - удивился политрук.
     - Да-да, - отвлеченно ответил Сергей, занятый своими мыслями. Он  думал
о смерти и тогда же понял, что, в сущности, не боится ее,  только...  только
умереть хотелось красиво!
     Всплыли и другие боевые моменты. И ни в одном из них Сергей не  отыскал
и тени намека на сегодняшнее свое поведение.
     "Что ж, я молод и хочу жить. Значит, хочу еще бороться!"  -  решил  он,
сидя на куче угля...
     Нескончаемо долго текла первая  ночь  плена.  Только  к  утру  задремал
Сергей, уткнув нос в воротник шинели. Разбудили его вдруг поднявшийся шум  и
движения среди пленных.
     - Немцы бомбить идут! - крикнул кто-то в дальнем углу. - Прячь, братва,
что у кого есть!..
     Ничего не понимая, Сергей вглядывался в бледную полоску  света,  идущую
от лестницы. Там стояла  группа  немцев,  видимо,  только  что  пришедших  и
оживленно разговаривающих с часовыми. Все они,  как-то  разом  повернувшись,
направились к пленным. Острые полосы света от ручных  фонарей  запрыгали  по
серым, нелепым от распущенных хлястиков шинелям, пилоткам, шапкам.
     - Комагерр! {Ко мне!} - зарычал рослый фашист, схватив за плечо Сергея.
     - Мантиль ап! Ап, шнелль! {Шинель снимай! Снимай, быстрей!}
     Сергей снял шинель. Торопливо немец  облапал  его  карманы.  Вдруг  его
рука, дрогнув, замерла на грудном кармане гимнастерки.
     - Вас ист дас? О, гут,  прима!  {Что  такое?  О,  хорошо,  красиво!}  -
осклабился он, рассматривая массивный серебряный портсигар. Это был  подарок
от друзей ко дню  двадцатилетия  Сергея.  Затейливый  вензель  из  инициалов
хозяина распластался на крышке. На внутренней ее стороне были  выгравированы
в шутку слова: "Пора свои иметь". Углубление этих букв  было  залито  черной
массой,  и  бравший  папиросу  из  портсигара  непременно   прочитывал   это
назидание.
     Сергей грустным взглядом проследил,  как  портсигар  утонул  в  кармане
зеленых измызганных брюк.
     - Это же память!
     - Вас бамат?
     - Память, знаешь, скотина?!
     В полутьме немец  видел,  как  лицо  военнопленного  покрылось  меловым
налетом, и,  рванув  пистолет,  со  страшной  силой  опустил  его  на  висок
Сергея...



     Декабрь 1941 года был на редкость снежным и морозным. По широкому шоссе
от Солнечногорска на Клин и дальше на Волоколамск нескончаемым  потоком  тек
транспорт отступающих от Москвы немцев.
     Ползли танки, орудия, брички, кухни, сани.
     Ползли обмороженные немцы, напяливая на себя все,  что  попадалось  под
руку из одежды в избе колхозника.
     Шли солдаты, накинув на плечи детские одеяла  и  надев  поверх  ботинок
лапти.
     Шли ефрейторы в юбках и сарафанах под шинелями, укутав онучами головы.
     Шли офицеры с муфтами в руках,  покрытые  кто  персидским  ковром,  кто
дорогим манто.
     Шли обозленные на бездорожье, на русскую зиму, на  советские  самолеты,
штурмующие запруженные дороги. А  злоба  вымещалась  на  голодных,  больных,
измученных людях... В эти дни немцы не били пленных. Только убивали!
     Убивали за поднятый окурок на дороге.
     Убивали, чтобы тут же стащить с мертвого шапку и валенки.
     Убивали за голодное пошатывание в строю на этапе.
     Убивали за стон от нестерпимой боли в ранах.
     Убивали ради спортивного интереса, и стреляли не парами и пятерками,  а
большими   этапными   группами,   целыми   сотнями   -   из   пулеметов    и
пистолетов-автоматов!   Трудно   было   заблудиться    немецкому    солдату,
возвращающемуся из окрестной деревни  на  тракт  с  украденной  курицей  под
мышкой. Путь отступления его однокашников обозначен  страшными  указателями.
Стриженые головы, голые ноги и руки лесом торчат из снега по сторонам дорог.
Шли эти люди к месту пыток и мук  -  лагерям  военнопленных,  да  не  дошли,
полегли на пути в мягкой постели родной страны -  в  снегу,  и  молчаливо  и
грозно шлют проклятия убийцам, высунув из-под  снега  руки,  словно  завещая
мстить, мстить, мстить!..
     ...Сергей открыл глаза и  встретился  ими  с  волосяной  рыжей  глыбой,
свисающей к его подбородку.
     "Где это я?" - подумал он.
     Вдруг щетина зашевелилась, и мягкий гортанный голос заставил  его  шире
открыть опухшие веки. "Да это же борода!" - обрадовался он,  встретившись  с
чуть насмешливым взглядом ее обладателя.
     - Эх ты, мил человек, горяч, нечего сказать! Чай, запамятовал, где  ты?
- урчал бородач, наклоняясь  над  Сергеем.  -  Портсигар  пожалел...  велика
важность! Убить германец ить мог тебя, вот оно как...
     Голос бородача напомнил что-то знакомое, и, силясь припомнить,  где  он
его слышал, Сергей закрыл глаза.
     - Полежи, я схожу погляжу - снег растаял ли. Попьешь водички...
     "Да Горький так говорил! В кинокартине "Ленин в 1918 году", -  вспомнил
Сергей.
     - Как зовут-то тебя, мил человек? - подавая Сергею консервную  банку  с
полурастаявшим снегом, спрашивал бородач.
     - Серегой, стало быть...
     - Ну, добре, а  меня  Хведором,  мил  человек,  Никифорычем,  значит...
Ярославский я, из Данилова, может, слыхал?
     Остаток дня и ночь Сергей провел в разговорах с Никифорычем. Задушевная
простота и грубоватая ласковость его советов и нравоучений заставили  Сергея
проникнуться к  старику  чувством  глубокой  приязни,  почти  любви.  Сергей
сознавал, что Никифорыч неизмеримо практичнее, опытнее его; крепче стоит  на
земле чуть кривыми мускулистыми ногами, многое видел и знает и многое  имеет
"себе на уме". Не удивился поэтому Сергей, когда Никифорыч, подтащив вещевой
мешок, долго рылся в белье, портянках, старых рукавицах, пока не нашел белую
баночку с какой-то мазью.
     - Помогает, слышь, крепко при побоях, - объяснил он,  зачерпнув  черным
мизинцем  солидную  дозу  снадобья.  Сергей  не  возражал.  "Значит,  верно,
помогает при побоях", -  решил  он  и  дал  Никифорычу  вымазать  вздувшийся
разбитый висок. Когда Сергей отказался от  предложенного  сухаря,  Никифорыч
вдруг урезонил его:
     - Ты, мил человек, бери и ешь. Приказую тебе... - А помолчав, добавил -
Помогать будем друг другу. Это хорошо, слышь...
     На второй день ранним утром всех пленных выгнали из котельной  во  двор
завода. Построенные  по  пять,  тихо  двинулись  по  Волоколамскому  тракту,
окруженные сильным  конвоем.  Сергей  и  Никифорыч  шли  в  первой  пятерке.
Колючий, пронизывающий  ветер  дул  в  лицо,  заставлял  в  комок  сжиматься
исхудавшее тело.
     - Лос! Лос!  {Давай!  Давай!}  -торопили  конвойные,  пытаясь  ускорить
процессию. Не успели отойти и трех километров от города,  как  сзади  начали
раздаваться торопливые хлопки выстрелов - то немцы  пристреливали  отстающих
раненых. Убитых оттаскивали метров на пять в сторону  от  дороги.  У  Сергея
тупо и непрестанно болело бедро, пораженное  осколком...  Контуженная  левая
часть лица часто подергивалась дикой гримасой. С каждым шагом боль  в  бедре
все усиливалась.
     - Держись крепче, Серег, не то убьют! - посоветовал Никифорыч. - Есть у
меня три сухаря, подкрепимся малость,  -  продолжал  он,  невозмутимо  шагая
вперед.
     Чем дальше шли, тем больше становилось убитых. Нельзя отстать от  своей
пятерки. На  место  выбывшего  сразу  становился  кто-нибудь  другой,  место
терялось, а вышедшего  на  один  шаг  из  строя  немедленно  скашивала  пуля
конвоира. Люди шли молча, дико блуждая бессмысленными взорами по заснеженным
полям с чернеющими на них пятнами лесов.
     - Братцы, ну как жа оправиться? - взмолился вдруг кто-то из пленных.
     - Ай вчера от грудей? Снимай штаны - и дуй! - поучали его из строя.
     - Не умею, родненькие, на ходу, я жа не жеребец...
     - Пройдешь верст пять и сумеешь, - обещали несчастному.
     - Ишь, чего захотел! Знать, не голодный...
     - Черт плюгавый!..
     Плохо быть одному сытому среди сотни голодных. Его не любят, презирают.
Этот человек чужой, раз ему не знаком удел всех.
     К полудню впереди показалась  небольшая  деревенька,  расположенная  на
шоссе.
     - Журавель, ребята, виден, попьем водички!
     - Эти напоят... захлебнешься...
     - Ан, слава богу, третью недельку живу в плену и ничего, пью...  Самому
нужно быть хорошему, тогда и камраты будут хороши...
     - Штоб твои дети всю жизнь так пили, как ты тут!
     - Ишь, сука паршивая, камрата заимел...
     Лениво переругиваясь, пленные  вошли  в  деревню.  На  крыльце  каждого
домика толпились женщины и дети, торопливо выискивая глазами в толпе пленных
знакомых или родных.
     - Тетя, вынеси хоть картошку сырую...
     - Пить...
     - Корочку...
     - Окурок...
     - Да-а... Сюда-аа... Аа-я-оо-а-яя!..
     Двести голосов просящих, умоляющих, требующих наполнили деревеньку.  На
крыльце одной особенно низенькой и ветхой избенки  старуха,  кряхтя,  тащила
большую корзину с капустными листьями. Видно, не под силу была ноша  бедной,
и тогда, схватив ревматическими пальцами охапку листьев, она  бросила  их  в
толпу пленных. Думала мать сына-фронтовика, что и  ее  Ванюша,  может  быть,
шагает где-нибудь вот так, умоляя  о  глотке  воды  и  единственной  мерзлой
картошке. И вынесла бы старуха мать ковригу хлеба и кринку молока, да  живет
она, горемычная, на бойком месте, давным-давно взяли немцы корову,  очистили
погреб от картошки, съели  рожь  и  пшеницу...  Только  и  осталась  корзина
капустных листьев пополам с навозом.
     Как морской шквал рвет и бросает из стороны в сторону пенную от  ярости
волну, так  пригоршни  капусты,  бросаемые  старухой,  валили,  поднимали  и
бросали в сторону обезумевших людей, не желающих умереть с голода. Но в  эту
минуту с противоположной стороны улицы  раздалась  дробная  трель  автомата.
Старушка, нагнувшаяся было за  очередной  порцией  капусты,  как-то  неловко
ткнулась головой в корзину, да так и осталась лежать без движения.
     Как бы вторя очереди  первого  автомата,  застучали  выстрелы  со  всех
сторон. Конвойные открыли огонь по пленным, сбившимся в  одну  кучу.  Стоны,
вопли ужаса огласили деревеньку.
     - Ложись, Серег, - предложил Никифорыч, но, сразу побледнев,  схватился
руками за грудь.
     - Что такое? Что? - бросился к нему Сергей.
     - Убили-таки, ироды! - хриплым и тихим  голосом  проговорил  Никифорыч,
ложась на спину. - Вот... тебя тоже убьют, Серег... беги,  -  хрипел  он.  -
Володька похож на тебя... сын. На фронте он... Ну, возьми мешок... Иди!
     Выстрелы  так  же  внезапно  прекратились,  как  и  начались.   Сергей,
распахнув шинель и фуфайку, увидел на груди Никифорыча две ямки выше  левого
соска. Коричневая густая кровь,  пенясь,  сочилась  из  них.  Долго  возился
Сергей с бородой, пытаясь  уложить  ее  горизонтально.  Она  упрямо  торчала
вверх, волнуемая холодным декабрьским ветром.
     Вновь, построенные по  пять,  двинулись  пленные  в  путь.  Восемьдесят
убитых остались лежать на снегу. Раненых не  было,  их  добивали  на  месте.
Сергей оглянулся еще раз на  развевающуюся  бороду  Никифорыча  и,  поправив
мешок, зашагал по снежному тракту.



     Ржевский  лагерь   военнопленных   разместился   в   обширных   складах
Заготзерна. Черные  бараки  маячат  зловещим  видением,  одиноко  высясь  на
окраине города. По  открытому,  ничем  не  защищенному  месту  гуляет-аукает
холод, проносятся снежные декабрьские вихри, стоная и свистя в рядах колючей
проволоки, что заключила шесть тысяч человек  в  страшные,  смертной  хватки
объятия. Все дни и ночи напролет шумит-волнуется людское марево,  нижется  в
воздухе говор сотен охрипших,  стонущих  голосов.  Десять  гектаров  площади
лагеря единственным черным пятном выделяются  на  снежном  просторе.  Кем  и
когда проклято это место? Почему в этом строгом квадрате, обрамленном рядами
колючки, в декабре еще нет снега?
     Съеден с крошками земли холодный пух декабрьского снега. Высосана влага
из ям и канавок на всем просторе  этого  проклятого  квадрата!  Терпеливо  и
молча  ждут  медленной,  жестоко-неумолимой  смерти  от   голода   советские
военнопленные...
     ...Лишь на седьмые сутки жизни в этом лагере Сергей получил  шестьдесят
граммов хлеба. У него хватило сил ровно столько, чтобы простоять пять  часов
в ожидании одной буханки в восемьсот граммов на двенадцать человек. Диким  и
жадным огнем загорались дотоле равнодушно-покорные глаза человека  при  виде
серенького кирпичика.
     - Ххле-леб! - со стоном вырывается у него, и не было и нет во вселенной
сокровища, которое заменило бы  ему  в  этот  миг  корку  месяц  тому  назад
испеченного гнилого хлеба!
     Сергей видел, как курносый парень из его шеренги бережно  и  осторожно,
как что-то воздушно-хрупкое и святое, принял  из  рук  полицейского  буханку
хлеба.  Смешно  расширенными  глазами  глядел  он  на   нее,   покачивая   в
заскорузлых, давным-давно не мытых руках.
     - Аида, ребята, к третьему бараку, - почему-то шепотом проговорил он. -
Разделим хлебушко...
     Опасался орловец, что вот тот  же  полицейский  вдруг  одумается  да  и
крикнет:
     - Эй, ты, ... в рот, отдай буханку!
     Раздевшись, парень разостлал шинель, положил на нее  хлеб.  Одиннадцать
человек сверлили глазами этот жалкий бугорок серой массы,  терпеливо  ожидая
конца священнодействия орловского хлебороба.
     Не так-то просто разрезать буханку хлеба! Из восьмисот  граммов  должно
выйти двенадцать кусочков, но ровных, абсолютно ровных по величине.  Крошки,
размером в конопляное зерно, должны быть тщательно  подобраны  и  опять-таки
поровну разложены на двенадцать частей.
     Сергей наблюдал за ножом и худым грязным лицом разрезающего хлеб  и  не
мог понять: то ли желтоватые скулы орловца двигаются в такт ножу, то  ли  он
нагнетает слюну, предвкушая горьковато-кислый хлеб...
     - Ну как, братва, ровна? - спросил парень, закончив раскладку крошек.
     - Вон там от горбушки надоть...
     - Добавить суды...
     - Ну, будя, будя! - проговорил парень. - Теперя становитесь по  одному,
чтоб номера помнить.
     Сергей присутствовал первый раз при дележке  паек  и  потому  охотно  и
покорно  исполнял  правила  этой  процедуры.  Нужно  было   запомнить   свой
порядковый номер. Один из участников дележки оборачивался  спиной  к  пайкам
хлеба и на вопрос: "Кому?" - называл тот или другой номер.
     Таким образом устранялись всякие нарекания на делящего, что он поступил
в данном случае нечестно. Номер Сергея  был  пятый,  называющий  сказал  его
последним, и в минуты ожидания, видя, как за два укуса исчезал ломтик  хлеба
во рту его обладателя, Сергей, почувствовал, как водянистая слюна  заполнила
весь его рот, не успевая проталкиваться в глотку...
     С  каждым  часом  все  тяжелей  становились  ноги.   Они   отказывались
слушаться, вечно замерзшие и сырые. Все эти дни  Сергей  ночевал  в  третьем
бараке на третьем этаже нар. Бараки не могли вместить и пятой  части  людей,
находящихся в лагере. Спали там вповалку друг на друге.  На  четырехъярусных
нарах ложились в три слоя. Счастливцем был тот, кто оказывался между верхним
и нижним. Было теплей.
     Каждый день по утрам пленные выносили  умерших  за  ночь.  Каждый  день
около шестидесяти человек освобождали места для других  В  середине  лагеря,
внутри одного барака, во всю его ширь и глубь вырыли пленные  огромную  яму.
Не зарывая, сносили туда умерших, и катился в  нее  воин  с  высоты  четырех
метров, стукаясь голым обледеневшим черепом  по  костяшкам  торчащих  рук  и
колен братьев, умерших раньше его...
     Тяжелым ленивым шаром катились дни. Подминал этот шар под тысячепудовую
тяжесть тоски и отчаяния людей, опустошая душу, терзая тело.  Не  было  дням
счета и названия, не было счета  и  определения  думам,  раскаленной  массой
залившим мозг...
     Соседом  Сергея  слева  был  обладатель  синего  прозрачного  личика  с
заострившимся носиком. Личико тихо и размеренно  дышало,  выглядывая  из-под
полы шинели черными, похожими на зерна смородины глазами. Было в них  что-то
торжественно-печальное. То ли успокоение сознанием, что, слава богу, все это
скоро кончится для него, то ли  мольба...  Личико  не  шевелилось.  -  Давно
здесь? - стараясь придать своему голосу тон сострадания, спросил Сергей.
     - Месяц... нет, меньше, - тоненьким голоском пропищало личико. -  Болен
я... Пальцы отваливаются, - продолжал сосед, по-прежнему не шевеля ни единым
членом тела.
     - Как отваливаются?
     - Гнали нас... на дороге танкист-немец... снял с меня  валенки...  пять
верст босой... ноги отмерзли. Вот семь пальцев отвалились...  Теперь  только
три... завтра, наверное, тоже отвалятся... И  ноги  гниют  тоже...  Тут  нас
много таких...
     В гаме голосов терялся тихо шелестящий, часто прерывающийся звук  речи.
Личико не могло, а может быть, не желало усилить  этот  шелест.  Зачем?  Все
равно  бесполезно.  Все  равно!..  Но  вдруг  шелест   повторился.   Сергей,
облокотившись, приблизил лицо к говорящему.
     - Шесть верст до дому... Знала б мама... принесла бы картошки  вареной,
хлеба тоже... На шоссе мы живем...  деревню  Аксеновку  знаете?  Колей  меня
зовут... И как сообщить маме, вы не знаете?
     Сергей глядел на влажный агат глаз тоскующего по  маме  сына  и  думал:
"Да, принесла бы мать своему единственному Коле картошки вареной... и  хлеба
тоже... Долго бы ходила вокруг лагеря, утопая в снегу  веревочными  лаптями,
до боли щуря слезоточащие глаза, ища ими Колю. Билось бы частыми толчками ее
изнывшее сердце, и не поняла бы, не услышала она  лающего  окрика  немца  со
сторожевой вышки. Прицелился бы тот по склоненной голове  в  дырявом  черном
платке, и тихо опустилась бы мать в снег, схватясь руками за  грудь,  словно
пытаясь задержать еще на минуту свою материнскую любовь  к  сыну,  вырванную
вдруг кем-то злым и ей непонятным..."
     - Нет, не знаю, Коля, как сообщить твоей  маме,  -  ответил  Сергей  и,
пытаясь успокоить его, весело проговорил: - Ничего, Коля, все будет  хорошо!
Ты еще вернешься в свою Аксеновку!
     - Э, нет! Поглядите-ка вот...
     Ухватясь одной рукой за брезентовый ремень, прибитый  к  доске  верхних
нар, Коля пытался встать. Это ему никак не удавалось,  и  Сергей,  поддержав
его худую, ребристую спину, помог ему сесть. Обеими руками Коля бережно взял
одну ногу и, пододвинув ее ближе к Сергею, начал разматывать полотенце.
     - Как же я дойду? - повторил он, печально глядя на свою ногу.
     Фиолетовый налет гангрены покрыл всю ступню. Ни одного пальца  на  ноге
не было. В их основаниях торчали белые острые косточки или зияло  углубление
с сочившейся оттуда сукровицей.
     - Вот я какой теперь! - проговорил Коля, ложась и накрываясь шинелью...
     В этот день было объявлено, что в два часа будет выдаваться  "баланда".
Сергей уже знал, что в лагере так называют суп. Но именно это  бессмысленное
слово в точности определяло по достоинству ту несказанную по цвету  и  вкусу
жидкость, которой питались  пленные.  Варилась  баланда  в  полевых  кухнях.
Состояла она из чуть подогретой воды, забеленной отходами овсяной муки.
     Сергей не имел  ни  котелка,  ни  ложки.  Опечаленный  сознанием  своей
немощи, он положил голову на вещевой мешок, служивший ему подушкой.
     "Но что же в нем все-таки есть?"
     Привстав, Сергей начал развязывать мешок Никифорыча. На самом верху там
лежали серые суконные портянки. Потом аккуратно сложенное  белье,  рукавицы,
старая пилотка и противоипритная накидка. Вынимая,  Сергей  раскладывал  все
это по порядку. На дне мешка лежала совершенно новая плащ-палатка - предмет,
особо интересовавший полицейских. Она была  свернута  заботливо  и  толково.
Развернув   ее   наполовину,   Сергей    увидел    две    небольшие    пачки
концентрированного гороха.
     - Мы с тобой пообедаем сегодня, Коля! - обрадовался искренне Сергей.  -
Только вот котелка у меня нет...
     Не меняя позы, Коля пошарил рукой в тряпье изголовья и протянул  Сергею
ржавую жестяную банку из-под консервов.
     - На черпак баланды хватает, - пояснил он. ...Третий  барак  выстроился
за получением баланды.
     - Сказывают, гушша имеется в баланде...
     - Потому наш барак последний, так она на дне...
     - Не напирай, не напирай!
     - Люди добрые, исделайте божескую  милость,  получить  ба  на  двоих...
посудинки нету...
     Медленно переступая с ноги на  ногу,  подвигаются  пленные  к  бочке  с
баландой. Белые лохмотья пара крутятся над ней, отрываются,  смятые  ветром,
разнося щекочущий нос запах варева.
     - Ну, добавь... ради христа, добавь!..
     И полицейский "добавлял". Вылетал из слабых пальцев смятый  задрипанный
котелок, выливалась из него сизая дрянь-жидкость, бухался  горемыка  на  ток
земли,  утоптанный  тысячью  ног,  и,  не   обращая   внимания   на   побои,
слизывал-грыз место, оттаявшее от пролитой баланды...
     Вдруг по толпе прокатился гул удивленных и испуганных голосов:
     - Больше нету баланды?!
     - Будьте вы прокляты, ироды! Три часа простоять зря...
     - Р-расходись в б-барак! - кричали полицейские, крутя дубинками.
     Помахивая пустой баночкой, Сергей вернулся в барак. С трудом поднявшись
на вторые нары, он вдруг не увидел Коли. Лишь в его изголовье валялась  одна
рукавица да сиротливо свисал, напоминая ужа, зеленый брезентовый ремень, что
служил поручнем его хозяину. Не было также и мешка Никифорыча.
     - Какой-то мешок не давал малец полицаям... ну, и  того  -  сбросили  с
нар. В четвертый понесли... помер, стало быть, - пояснил сосед.



     Низко плывут над Ржевом снежные тучи-уроды.  Обалдело  пялятся  в  небо
трубы сожженных домов. Ветер выводит-вытягивает в эти  трубы  песню  смерти.
Куролесит поземка по  щебню  развалин  города,  вылизывает  пятна  крови  на
потрескавшихся от пламени  тротуарах.  Черные  стаи  ожиревшего  воронья  со
свистом в крыльях и зловещим карканьем плавают над лагерем.  Глотают  мутные
сумерки зимнего дня залагерную даль. Не видно просвета  ни  днем  ни  ночью.
Тихо. Темно. Жутко.
     Взбесились,  взъярились  чудовищные  призраки  смерти.  Бродят  они  по
лагерю, десятками выхватывая свои жертвы. Не прячутся, не крадутся призраки.
Видят  их  все  -  костистых,  синих,  страшных.  Манят  они  желтой  коркой
поджаристого хлеба, дымящимся горшком сваренной в мундирах картошки.  И  нет
сил оторвать горящие голодные глаза от этого воображаемого сокровища. И  нет
мочи затихнуть, забыть... Зацепился  за  пересохший  язык  тифозника  мягкий
гортанный звук. В каскаде мыслей расплавленного мозга не потеряется он ни на
секунду, ни на миг:
     - Ххле-епп, ххле-еп... хле-е...
     На тринадцатые сутки умышленного мора голодом  людей  немцы  загнали  в
лагерь раненую лошадь. И бросилась  огромная  толпа  пленных  к  несчастному
животному, на ходу открывая ножи, бритвы, торопливо  шаря  в  карманах  хоть
что-нибудь  острое,  способное  резать  или  рвать   движущееся   мясо.   По
образовавшейся гигантской куче людей две  вышки  открыли  пулеметный  огонь.
Может быть, первый раз за все время войны так красиво и экономно расходовали
патроны фашисты. Ни одна удивительно  светящаяся  пуля  не  вывела  посвист,
уходя поверх голов пленных! А когда народ разбежался к  баракам,  на  месте,
где пять минут тому назад еще ковыляла на трех  ногах  кляча,  лежала  груда
кровавых,  еще  теплых  костей  и  вокруг  них  около  ста  человек  убитых,
задавленных, раненых...
     ...В одно особенно холодное и вонючее в бараке утро,  Сергей  с  трудом
поднял с нар голову. В висках серебряные молоточки выстукивали  нескончаемый
поток торопливых ударов. В первый раз не чувствующие  холода  ноги  казались
перебитыми в щиколотках и коленях.
     "Тиф", - спокойно догадался  Сергей  и,  сняв  шапку,  положил  ее  под
голову.
     Чуден и богат сказочный мир больного  тифом!  Кипяток  крови  уносит  в
безмятежность  и  покой  иссыхающее  тело,  самыми  замысловатыми  видениями
наполнен мозг. Лежит это себе такая мумия на голых досках  нар  с  открытыми
глазами, прерывисто дыша, и тихим величием светятся ее зрачки, как будто она
только одна на свете вдруг вот теперь поняла смысл бытия и значение  смерти!
Какое ей дело до миллиардных полчищ вшей, покрывших все тело, набившихся  во
впадины ключиц,  шевелящих  волосы  на  голове,  ползающих  по  щекам,  лбу,
залезающих в нос... Нарушается  это  величие  лишь  жаждой  капли  воды.  От
сорокаградусной жары в теле трескаются губы и напильником шершавится  горло.
Мумия тогда издает хрип:
     - Пи-и-ить... ии-ить...
     А потом вновь затихает - иногда навеки, иногда до следующего "ии-ить".
     Командирское обмундирование Сергея прельщало полицейских. "Чаво гадить,
все равно подохнет!" И на третий день забытья Сергей был раздет догола. Лишь
на левой ноге остался белый пуховый носок, полный вшей.  Получил  эти  носки
Сергей на фронте. То был подарок-посылка  от  девушек  какого-то  уральского
мясокомбината. Лежала тогда в носке и записка: "Желаю тебе, дорогой боец, до
самых дырок износить эти носки. С любовью - Тося".
     До слез смеялись тогда над этим Тосиным пожеланием. И, бережно  надевая
носки, Сергей урезонивал ржущих: "Вы вникните, черти,  в  смысл  этих  слов!
Девушка с любовью желает, чтобы не убили  меня...  Ну-ка  попробуй  износить
такие носки! К тому времени последний из фрицев в ящик сыграет..."
     Ничего не стоило потом обитателям барака сбросить голый полутруп с  нар
и занять его вшивое место. В один миг  Сергей  оказался  на  полу,  раскинув
длинные ноги-циркуль поверх вповалку лежащих там людей. Где  же  ему  место,
как  не  под  нижними  нарами,  куда  скатываются  испражнения!   И   Сергея
затискали-затолкали под нары, благо парень не издает ни звука...
     Да, крепок был костлявый лейтенант! Слишком мало уж было  крови  в  его
жилах, устала смерть корежить гибкое тело спортсмена, и выполз Сергей из-под
нар через двое суток, волоча правую отнявшуюся ногу.
     - Слезь... с моего... места, - прошептал он занявшему его "жилплощадь".
     На хрип этого привидения удивленно  уставилась  стриженая  дынеобразная
голова.
     - Ты што, из четвертого появился?
     - Слазь...
     - Откуда этот хлюст взялся?
     - Место, слышь, требует...
     - В чем дело? В чем дело, почему голый,  а?  Сергей  медленно  повернул
голову по направлению голоса со звучащей  в  нем  ноткой  власти.  В  дверях
барака стоял в белом халате низкорослый и крупноголовый детина.
     - Где твоя гимнастерка, а? - протискиваясь к Сергею, спрашивал он.
     По петлицам  Сергей  догадался,  что  это  доктор.  "Неужели  тут  есть
доктора?" - мелькнула мысль.
     - Я болен... видимо, тиф.
     - Вижу, что ты болен. Но голый, голый ты почему?
     - Раздели  полицейские...  обмундирование  комсоставское...  трудно  не
взять...
     - Вы командир?
     - Лейтенант... Помогите же, доктор... я потерял  силы...  Это  вот  мое
место... сбросили, лежал там...
     - Идите за мной.
     В третьем же бараке,  в  небольшой  загородке,  лежало  около  двадцати
командиров, больных тифом. Там и поместился Сергей на вторых нарах  в  самом
тесном и темном углу.  Пустотой  и  легкостью  была  наполнена  затуманенная
голова, не было в теле ни позыва, ни недуга.
     Перед вечерними сумерками пришел доктор.
     - Как живем, лейтенант? - спросил он, взобравшись к  Сергею.  -  Правая
нога? Гм... явление частое после тифа,  да.  Не  чувствует?  Ампутировать...
как-нибудь, да!
     - Резать не дам! - упрямо выговорил Сергей. - Я еще буду драться!..
     - Дерутся здоровые, лейтенант... конечно, и  в  моральном  смысле,  да!
Но... одну минуту! - Доктор, легко спрыгнув с нар, вышел из барака. Вернулся
он  с  объемистым  пузырьком  беловатой  жидкости  и  котелком  в  руках.  -
Растирать. Очень часто. Можно носком. Посмотрим, да. Спирт отечественный,  у
меня последний... И вот - баланда, ешьте. Я зайду. Поговорим, да!..
     Аспидного  цвета  налет  покрыл  кончики  пальцев   ноги   Сергея.   Не
чувствовала нога ни щипков, ни укола булавки.
     "Я не нужен себе калекой,  нет",  -  думал  Сергей  и  всю  ночь  через
небольшие промежутки изо всех сил растирал спиртом  ногу.  Тот  бил  в  нос,
колесом крутил слабую голову. На второй  день  в  пальцах  появилась  тупая,
ноющая боль. Она все усиливалась, по мере растирания ноги спиртом.
     - Отлично! Будет толк. Боль - не что иное, как  представление  о  боли,
да! - отчеканил доктор. - Но кусайте себе губы. Терпите. Нога останется...
     И Сергей терпел. Превозмогая боль, он яростно  комкал  носок,  растирая
ногу.
     Доктор заходил часто, засиживался у Сергея, расспрашивал его об  учебе,
жизни, фронте. Когда уж, казалось,  обо  всем  поговорили,  каждый,  однако,
сознавал, что о самом главном-то и умолчено,  к  чему  и  вели  все  беседы.
Однажды, когда доктор помог Сергею остричь кишащие вшами волосы, он особенно
долго засиделся на вторых нарах. Лежа Сергей всматривался в мясистый профиль
эскулапа, потом сказал:
     - Владимир Иванович, вы согласны с  тем,  что  в  представлении  нашем,
ровесников  революции,  честность,  порядочность   и...   доброта,   скажем,
неизменно ассоциируются с понятием о любви к Родине, к русским людям?..
     Доктор, насторожившись, внимательно слушал, наклонясь к Сергею.
     - И, - продолжал Сергей, - я поэтому предполагаю в вас наличие такой же
полноты второго достоинства, как и первого.
     - Следовательно?
     - Я люблю мою Родину!
     - И?
     - Вы ведь немного старше меня!..
     - Вставайте. Учитесь ходить, да. Баланды сумеем  достать.  Приходите  в
амбулаторию. Там наши. Познакомитесь. Решим, да...
     Лагерная амбулатория,  где  работал  доктор  Лучин,  была  единственным
светлым пятном на фоне всего черного и безнадежного. Лаконичный в  словах  и
действиях доктор подобрал себе в помощники трех боевых ребят, аттестовав  их
перед немцами как людей с медицинским образованием. На самом  же  деле  этот
народ занимался тем, что осторожно выискивал "в доску своих", приобщал их  к
амбулатории, а  там  думали-решали,  как  бежать,  притом  большой  группой,
сумевшей бы приобрести в пути оружие...
     Прошло  несколько  недель,  пока  Сергей  смог  окончательно  встать  и
наступать на ногу. За это время Лучин принес ему не один котелок  баланды  и
не один кусок лошадиной печенки. Как-то солнечным февральским днем Сергей  в
первый раз зашел в "амбулаторию". На нарах лежал Лучин,  а  на  единственном
табурете  сидел,  широко  расставив  ноги,  лучинский  "санинструктор".   Он
выслушивал трубкой повернувшегося к нему спиной полицейского.
     - Та-ак, Ничего серьезного. Помажем...
     Навернув грязную тряпку на палочку, "санинструктор" быстро сунул  ее  в
чернильницу и, пристально поглядев на Сергея, ловко вывел свастику на  спине
дуралея, окантовав ее густыми мазками.
     - Чрезвычайно полезно. Иди!
     - Дело в том, - объяснил Лучин Сергею, - что имеющиеся медикаменты мы в
первую очередь должны употреблять на эту сволочь, да. Приказ немцев.  Мы  же
изыскиваем средства лечения этих  господ  на  месте.  Вы  видели...  Так-то,
товарищ лейтенант, да!..
     Осторожно мусолило снег солнце еще холодными  щупальцами  своих  лучей.
Все выше и выше взбиралось оно на небо, суля, близкую весну и охапку надежд.
Толковали одни:
     - Весной должна  кончиться  война.  Попомните  мое  слово!  Потому  што
пропали мы тут...
     Думали другие: "Зелень, лес... Пробраться к своим будет легче. Лишь  бы
удрать".
     Март  принес  частозвон  утренних  капель  с  крыш  бараков   и   тихие
непроницаемые ночи. Столбом  валит  из  дверей  бараков  зловоние  оттаявших
испражнений и трупный запах разлагающихся тел. Не спят уже на полу  вповалку
люди. Поредела за зиму толпа пленных, умещаются теперь на нарах. Каждый день
выдается баланда и почти поллитровый черпак воды пополам с грязью,  соломой,
копытами лошадей  и  двумя-тремя  картошками  величиной  с  голубиное  яйцо.
Неохотно отошел-отступился от бараков тиф, переваляв почти всех до  единого.
Поддерживая друг друга, выползают пленные из бараков, садятся с подветренной
стороны, бьют вшей пока еще в  шинелях.  Кровавятся  от  них  ногти  больших
пальцев, а "пройдено" только полрубца плечевого! Расстилается на проталинках
шинелишка, становится ее обладатель в очередь за бутылкой. Ох, как нужна тут
пивная бутылка! Прижал ее руками да и покатил по шинели - и сыпанет тогда  в
уши дробный треск лопающихся вшей...
     Шли дни. По утрам в чистом весеннем воздухе плыли  к  лагерю  орудийные
стоны. Торопливей и злей становились немцы, настороженней - пленные.
     - Стучат, доктор, а?
     - Зовут, лейтенант, да! Вот  подтает  снежок  -  обстановка  улучшится.
Махнем, да!..
     Но вышло все иначе. Однажды  в  помещение,  где  ютился  Сергей,  вошел
комендант лагеря.  Щуря  подслеповатые  глаза  и  поблескивая  кокардой,  он
приказал сопровождавшему его унтеру построить  командиров.  Жидкой  шеренгой
вытянулись пленные  вдоль  нар.  Унтер,  макая  новенькую  кисть  в  красиво
разрисованную баночку, лепил на левом рукаве каждого командира густой желтый
крест.
     На второй день поезд мчал пленных командиров на запад.



     Клейка и непролазна вяземская грязь.  Словно  искусно  сваренный  клей,
вяжется желто-бурая жидкость на мостовых, доходя до щиколоток, а  кое-где  и
до колен. Хорошо взмешена грязь тысячью ног каждый день проходящих на работы
пленных. Хлюпают-чавкают в грязи сапоги, валенки, лапти, ботинки.  Оборвется
шпагат, которым привязаны на ногах тряпки, и  тогда  пишут  узоры  по  грязи
босые ноги...
     За городом, на незасеянном поле, поросшем пыреем  и  мелким  воробьиным
щавелем, раскинулось немецкое кладбище. Сотни крестов  торчат  из  глинистой
земли, рябя в глазах черными пауками-свастикой. Роют  пленные  ямки-овражки;
часто подползают к ним грузовики с трупами фрицев  и  францев  из  вяземских
лазаретов.  И,  уложив  двадцать,  тридцать  гитлеровцев   в   ямку-овражек,
забрасывают их пленные тонким слоем глины, а потом ставят  пять  или  десять
крестов. Ну кто догадается из живых еще фрицев, что тут двадцать покойников?
Пять! Об этом говорят кресты...
     В тот день ни минуты не передохнул Сергей. Желтая вязкая глина липнет к
лопате; огнем жжет ладони шершавая ручка;  раскис-расползся  сапог,  которым
нажимает Сергей на ушко лопаты...  Красноватые  пупырышки  цветущего  щавеля
машут, зовут голодный  блестящий  взгляд.  Да  как  отойти  от  могилы?  Как
нагнуться, чтобы вырвать пучок травы и запихать его в рот?
     -  Лос,  лос,  менш!  -  рычат  конвоиры,  многозначительно  потряхивая
автоматами...
     ...Попыхивает комендант лагеря гамбургской сигаретой. Досасывает ее  до
самых пальцев. Брызгается его пенсне искорками  солнечных  зайчиков,  но  не
загораживают они горбатой мушки пистолета. Чиркнул в кучу  пленных  "бычок",
бросились на него со всех ног  двадцать  человек.  И  поднимет  торжественно
пистолю  фашист,  и  качнется  назад,  оттолкнутый   выстрелом.   Шарахнутся
девятнадцать пленных в сторону, но  обязательно  останется  лежать  в  грязи
обладатель окурка, нелепо дергаясь телом. Да, плохо стреляет немец! Не может
он сразу вырвать жизнь из  русского.  Долго  колотит  тот  каблуками  землю,
словно требуя второй выстрел...
     Партиями от десяти до двухсот человек каждый день гоняют немцы  пленных
на работы. На станцию железной дороги для выгрузки песка из  вагонов  всегда
требовалось двести человек. Там от шести часов утра до восьми вечера пленные
не получали даже капли воды.  Зато  через  день  в  железных  бочках  из-под
красителей варилась для них крапива. Рвали ее сами же пленные  в  оврагах  и
буераках близ станции. Целыми охапками запихивали ее в бочки, заливали водой
и кипятили. Да не получишь ведь и этого больше установленной нормы! Согласно
немецкому "закону", пленному полагалось 0,75 литра "варева"...
     За городом, в дымке утренних паров, встало хохочущее до дрожи  в  лучах
молодое весеннее  солнце.  Его  появление  каждый  день  встречали  пленные,
выстроившись по пяти. Становились по старшинству звания -  майоры  и  равные
им, капитаны и равные им - и, окруженные автоматчиками, уныло и молча шли на
работу.
     Вот уже третий день Сергей с партией в десять человек  шел  работать  у
зенитчиков. Располагались те в лесу, в пятнадцати верстах  от  города.  Была
там надежда получить граммов сто  -  двести  хлеба  и  "великая  возможность
смыться", как говорил новый приятель  Сергея  капитан  Николаев.  На  работе
старались держаться вместе. Несет ли Сергей полено дров  -  Николаев  шагает
сзади, поддерживая конец дровины и поглядывая: авось отвернется конвоир...
     Как-то Сергей и Николаев работали в складе масел и красок.
     - Подозрительна эта штука, - указал  капитан  на  притаившийся  в  углу
пузатый бочонок. - Спирт у них в таких бывает...
     - И что?
     - Как что? Фляга есть у меня, понял?
     - Ну?
     - На носу баранки гну!.. Полицейским отдадим - килограмм хлеба  получим
в побег.
     Немец-старик ни на минуту не спускал глаз с работающих. Притулившись на
бочке, он посасывал трубку, опершись на винтовку.
     - Задушить бы - и айда! - крикнул на него капитан.
     - Закричит гад, немцы за стеной...
     - Вот что, - предложил Николаев, - захоти-ка  ты  в  уборную.  Он  меня
оставит, так я установлю, что в бочонке...
     Жестами и движениями кое-как объяснил Сергей немцу, что он  хочет.  Тот
неохотно вскинул на ремень винтовку и ворча  поплелся  за  Сергеем,  оставив
капитана в закрытом складе. Долго  сидел  в  кустах  Сергей,  поглядывая  на
полуотвернувшегося от него немца.
     - Шнелль, менш! - наконец не выдержал тот.
     - Не лезет, дедушка!
     - Вас ист дас, гедюшка?
     - Трудно, говорю. Запеклось к черту все!
     - Лос, сакрамент! {Давай, проклятый!} - разозлился фашист и, подойдя  к
Сергею, потащил его за плечо. Каково же было  его  удивление,  когда  он  не
увидел результатов сидения пленного!
     - Ду люгст. Вильст нихт арбайтен?! {Ты врешь Не хочешь работать?!}
     Подталкиваемый   прикладом,   Сергей   вернулся   в   склад.   Николаев
сосредоточенно продолжал перекатывать бочки.
     - Готово! - пояснил он Сергею. - Древесный только...
     Бежать, однако, не удавалось. Был за командирами особый присмотр, да  и
уходить хотелось наверняка, не попадаясь: пойманных убивали тут же.
     Вдруг нежданно-негаданно запретили командирам выход из черты лагеря  на
работы. Это отнимало многое  и  у  многих.  У  одних  рушились  упования  на
"подкалымить жратву", у других гибли надежды на скорый побег.
     - Вот тебе и смылись! - сокрушался капитан.
     - Опытнее будем! - злился Сергей.
     ...В пять часов утра выстраивался лагерь за получением хлеба -  буханки
на четверых. Шли нескончаемой вереницей люди, давно потерявшие  человеческий
облик  в  страшных  условиях  фашистского  плена.  Испуганные   партизанским
движением, гнали немцы в лагерь окрестных жителей - ребятишек двенадцати лет
и стариков - семидесяти и выше.
     В семь часов вечера вновь вырастала бесконечная очередь пленных. К тому
времени в кухнях поспевала баланда. Ходуном прыгает черпак - раз в  котелок,
раз по голове просящего подбавить.  Бывает,  крепко  стукнется  черпачок  по
стриженой голове, и зазвенит-запрыгает отвалившаяся  жестянка.  Останется  в
руках у полицейского долгий дрын-ручка, и пойдет бандит выколачивать ею пыль
из шинелей, а память из голов. Долго стоят в очереди, ожидая ремонтирующийся
черпак, пленные, посылая сто чертей в душу и печенки тому, на чьей голове он
обломился...
     А за проволокой, не доходя до нее десяти  метров,  маячат  разноцветным
тряпьем бабы, дети. Пришли они из ближних деревень к отцам,  дедам,  сынкам.
Подперев голову рукой, вдруг не выдержит какая-нибудь из них да и заголосит.
Переливами печали и горести льется по лагерю причитающий голос:
     Ии-и  ты-и-и  жа-а,  мой   родненьки-и-й   сыно-о-чиик,   Ясненьки-и-ий
све-е-етик  ни-на-гля-а-дный  За-а  што-о  тебе-ее  доста-а-а-лась   до-о-ля
го-орькая, Го-о-оло-ву-шка ты-и моя-а ни-ща-сна-ая!..
     Повернут  головы  на  скорбный  материнский  голос   дети-подростки   и
зашмыгают носами. Станет среди лагеря заросший бородой  дядя,  прислушается,
сплюнет и скажет:
     - Тьфу ты, скаженная! Все нутро волокеть...
     Выходят послушать соло и немцы. Да  непонятны  им  смысл  и  содержание
русского плача-песни, не знают они,  как  рождаются  такие  звуки-стоны!  Не
слышат они  в  них  смертельной  тоски  и  ненависти,  бесконечной  любви  и
терпения...
     Черной  душной  стеной  обрушивается  ночь  на  лагерь.  Погребают   ее
обломки-минуты мысли и надежды людей, успокаивают их несложные желания...



     Вагоны, постукивая на стыках рельсов, лениво двинулись за паровозом  и,
лязгнув буферами, притихли вновь. Крепко-накрепко затиснуты в  петли  дверей
ржавые кляпы железных засовов. Все той же колючей проволокой  забиты-опутаны
окна, и задумай шальной воробей пролететь в окно - повиснет он,  наколовшись
на растопыренные рожки колючки.
     Сорок семь тел распластались в вагоне. Лежать  можно  только  на  боку,
тесно прижавшись к соседу. И все равно десять человек должны разместиться на
ногах лежащих вдоль стенок людей. Душно и  вонюче  в  вагоне.  Тяжело  дышат
пленные пересохшими глотками. Вторые  сутки  стоит  состав  на  станции,  не
двигаясь с места. Знают пленные, что это - смерть для всех!  Съедены  еще  в
лагере "дорожные продукты" - две пайки хлеба.  Кто  знает,  куда  везут  их,
сколько дней еще простоит поезд?..
     Жестокой дизентерией мучился Сергей. В желудке нет и грамма  пищи.  Еще
три дня тому назад он перестал есть хлеб и баланду. За это  время  сэкономил
три пайки хлеба, и вот теперь кричат они в раздувшемся кармане: "Съешь нас!"
Нет сил отогнать эту мысль. Тянется  невольно  рука  к  карману  с  пайками,
погружаются ногтистые пальцы в мякоть.  "Корку  лучше!"  -  мелькает  мысль,
одобряющая действие рук, и щиплют пальцы неподатливый закал корки,  подносят
украдкой от глаз ко рту. "Нельзя, подохнешь!" - шепчет кто-то другой,  более
твердый и властный, и пальцы виновато и бережно относят крошку хлеба назад в
карман. И опять останавливаются на  пути,  благословляемые  на  преступление
жалким, трусливым и назойливым шепотком: "Чего уж там, бери и ешь..."
     - Нельзя, понимаешь, сволочь?! - громко шепчет Сергей.
     Глядит Николаев сочувствующими глазами, спрашивает:
     - Болит?
     А сам думает: "Уже бредит, помрет..."
     - Я не сошел с ума, капитан, - говорит Сергей, - но я  до  смерти  хочу
есть... противное желание!
     - У тебя кровь идет и какая-то зелень. Есть нельзя.
     - Есть "не есть"! - пробует шутить Сергей.
     Стоит  поезд.  Вторая   ночь!   Хрипят,   задыхаясь,   пленные,   льнут
воспаленными лбами к железным обручам вагона. Лишь на рассвете третьего дня,
дрогнув, дернулся состав, и на рассвете же Сергей не выдержал и  съел  сразу
две пайки хлеба. "Все равно умру, так лучше наевшись", - решил  он.  А  часа
через два в животе начались жуткие рези.  Корчится  Сергей,  задевая  ногами
лежащих, до крови кусает губы, стараясь не закричать. Выступили на  его  лбу
росинки пота, и откуда взялись - бог весть! Вытащил  из-за  голенища  ржавую
корявистую ложку капитан и, наклонившись к Сергею, приказал:
     - Разевай рот!
     Полностью засадил Сергей ложку в  горло.  Рвутся  наружу  внутренности,
наизнанку выворачивается желудок.
     - Больше в тебе нет ничего, - успокоил Сергея капитан.
     Чувствовал Сергей и сам невольную иронию в словах Николаева.  Теперь  в
нем и впрямь слишком мало чего осталось... Нет, не так! Ты не прав, капитан!
То, что там есть, в самой глубине души, не вырыгнул с блевотиной Сергей. Это
самое "то" можно вырвать, но  только  цепкими  когтями  смерти.  Иным  путем
нельзя отделить "то" от этого долговязого скелета, обтянутого  сухой  желтой
кожей. Только "то" и помогает переставлять ноги по  лагерной  грязи,  только
оно в состоянии превозмогать бешеное чувство  злобы,  желание  вспыхнуть  на
минуту и испепелить в  своем  пламени  расплывчатое  пятно,  маячащее  перед
помутившимися глазами, завернутое в зеленое, чужое...  Оно  заставляет  тело
терпеть до израсходования последней кровинки, оно  требует  беречь  его,  не
замарав и не испаскудив ничем! "Терпи и береги меня! - приказывает оно. - Мы
еще дадим себя почувствовать!.."
     - Нет, капитан, во мне осталось все, что было!  -  со  злобой  отвечает
Сергей.
     - Да вот оно, что было в тебе! - указывает  на  кучку  сероватой  массы
Николаев.
     - Ты одурел, мой друг, от голода, - уже спокойней проговорил Сергей,  -
возьми мою пайку и съешь...
     На четвертый день пути, пленных выгрузили в  Смоленске.  Большая  часть
командиров не могла двигаться. На станцию пришли автомашины и,  нагрузившись
полутрупами, помчались в  лагерь.  Из  кузова  грузовика  Сергей  глядел  на
безжалостно  истерзанный  город-герой.  Сожженные  немецкими  зажигательными
бомбами, дома зияли грустной пустотой оконных амбразур, и казалось, не  было
в городе хоть единственного не пострадавшего здания.
     На окраине города  жили  пленные.  Лагерь  представлял  собой  огромный
лабиринт, разделенный на секции густой сетью колючей проволоки. Это уже было
образцово-показательное место убийства пленных. В самой середине лагеря, как
символ немецкого порядка, раскорячилась виселица. Вначале  она  походила  на
букву  "П"  гигантских  размеров.  Но  потребность  в  убийствах  росла,   и
изобретательный в этих случаях фашистский мозг из городского гестапо выручил
попавших в затруднительное положение палачей из лагеря. К букве  "П"  решено
было приделать букву "Г", отчего виселица преобразилась в перевернутую  "Ш".
Если на букве "П" можно было повесить в один прием четырех пленных, то новая
буква вмещала уже  восьмерых.  Повешенные,  согласно  приказу,  должны  были
провисеть одни сутки для всеобщего обозрения.
     Секция командного состава лепилась в заднем углу лагеря.  Состояла  она
из двух бараков и была строго изолирована от  других.  В  Смоленском  лагере
пленные  были  разбиты  на  категории:  командиры,  политсостав,   евреи   и
красноармейцы. Была предусмотрена  каждая  мелочь,  чтобы  из  одной  секции
кто-нибудь не перешел в другую. За баландой ходили отдельными секциями - под
строгим наблюдением густой своры немцев.
     Командиры, политсостав и евреи не допускались  до  работы.  Сидели  эти
люди на строгом пайке,  томились  без  курева.  По  вечерам,  когда  пленные
группами  возвращались  с  работ,  в  самой   большой   секции,   где   были
красноармейцы, открывался базар. Было там все -  начиная  с  корки  хлеба  и
кончая пуговицей,  ножиком,  ремнем,  обрывком  шпагата  и  ржавым  гвоздем.
Делалось и добывалось это так: напрягая всю мочь, вскидывает  тяжелую  кирку
пленный, ковыряя мостовую. Так и кажется: вот взмахнет  еще  разок  -  да  и
завалится в  грязь,  вконец  обессиленный  и  истощенный.  И  проходит  мимо
какая-нибудь старушка. Остановится она, долго  глядит  на  касатика,  потом,
вздохнув, присядет на корточки и достанет из узелка яичко.
     - Съешь, родимый, помяни грешную душу рабы божьей Апросиньи...
     А вечером яичко переходит из рук в руки торгующих.
     - Штой-то у тебя?
     - Ицо.
     - Сколько?
     - Пайка.
     - Дай погляжу... какой-то она таво... желтая.
     - От породистой курицы потому...
     - А ты што курицу то...?
     - Выходит же счастье вот таким тухтарям!
     - И хто ему дал ицо, черти его возьми...
     Так с каждым ассортиментом товара на базаре военнопленных. Уж не  может
стоять на ногах продавец кроличьей булдыжки. Плюхнулся он в грязь,  подогнув
калачиком ноги, и бормочет в полузабытьи:
     - Кому трусятины? Кому трусятины?
     Сотни рук пробуют синеватый  кусочек,  соблазнительно  пахнущий  мясом.
Падает он в навоз, очищается и вновь предлагается "покупателям".
     - Да съешь ты сам свою трусятину! Помрешь ить, пока продашь.
     - Эй, кому загнать по дешевке?
     - Што-о?
     - Душа лубезный, купи котелок баланды! Свежий, вкусный, красивый!
     - Кому ножик за понкрутку?
     - У кого кусок резины есть?..
     Сергей и капитан  стояли  у  проволочной  стены,  следя  за  оживленной
торговлей на базаре.
     - А знаешь, - предложил Николаев, - не мешало бы сходить на эту  черную
биржу.
     - Пайку перепродать?
     - Нет, кальсоны;  покурить  бы  малость...  Но  в  этот  момент  начали
разгонять базар и строить людей. Построились и командиры.
     - По направлению виселицы - шагом марш! - скомандовали полицейские.
     Туда же шли и другие секции.
     - Кому-то наденут сейчас гитлеровский галстучек, - шепнул Николаев.
     Запрудив обширную площадь, пленные образовали пустоту вокруг  виселицы.
Немцы-конвоиры остервенело следили  за  секциями  командиров,  политсостава,
евреев.
     Кроваво-красным шаром закатывалось  в  полоску  сизой  тучи  солнце  на
окраине лагеря. Духота летнего вечера повисла над площадью тяжелым  пушистым
одеялом.
     - Дай проход! Разойдись в стороны! - послышались голоса.
     В образовавшийся живой коридор  вошли  немцы.  Их  было  семь  человек.
Окружили они понуро шагавших  двух  пленных.  Долговязый  нескладный  офицер
сразу же заговорил что-то на своем языке.
     - Военно-полевой суд... - начал  переводчик;  и  рассказал,  что  немцы
решили повесить двух пленных за то, что, работая в складе  на  станции,  они
насыпали себе в карманы муки...
     - А много мучки-то взяли? - послышался голос из толпы.
     Обреченные были явными противоположностями друг другу. Первый являл как
будто все признаки предсмертного отупения.  Раскрыв  губы,  он  бессмысленно
глядел на переводчика белесоватыми неморгающими глазами. Парень был велик  и
широк костью, видать, вял и неповоротлив.  Изредка  он  всхрапывал  носом  и
проводил по нему рукавом гимнастерки.
     Второй, лет под тридцать, щуплый и низенький, загорелый до черноты, был
похож на скворца. Он стоял, нервно переминаясь с ноги на ногу,  ни  разу  не
взглянув на толпу пленных и на читавших ему смертный приговор.
     Пока переводчик говорил, немцы ладили петли веревок, встав на аккуратно
сколоченные козлы.
     - Дорогие, век не забуду... не надо! - заколотил себя кулаками в  грудь
"скворец". - Не буду... с голоду это я... Родимые, ненаглядные мои, - бредил
он, упав на колени.
     -  Подымись,  дура   бловая!   -   спокойным   басом   загорланил   его
одновисельник. - Разя это люди? Это жа анчихристы! Увстань жа, ну!..
     И, неторопливо взяв за плечо коленопреклоненного, он легко поставил его
на ноги.
     Живчиком бился чернявый в цепких руках немцев. Брыкался и  кусался,  не
давая просунуть голову в петлю веревки. Все так же не  торопясь  и  деловито
влез на козлы белоглазый  парень,  сам  надел  себе  веревочный  калачик  на
длинную грязную шею и, качнувшись, грузным мешком  повис  прежде  чернявого,
уродливо скривив голову...

     ...В голубени июльского неба кусками  пышного  всхожего  теста  плавают
облака. Жарят погожие дни стальную вермишель колючек проволоки,  разогревают
смолу толевых крыш бараков, и  сочатся  блестящие  черные  сосульки  каплями
смачной патоки. Думают люди о пище днем и ночью. Подолгу ведутся  в  темноте
разговоры-воспоминания - кто, когда и как ел.
     - Ну, встаешь это себе, делаешь,  понятно,  зарядку,  а  на  кухне  уже
слышишь: ттччщщщии-и!.. Пара поджаренных яичек, два-три ломтика  ветчинки...
Да-а! Запивал все это я стаканчиком холодненького молочка... знаете такое? А
в обед...
     - Это што-о! Я вот, так я кушал так: утром не ел ничего!
     - Ну, это уж вы напрасно! Почему же?
     - А понимаете, не хотел. Привык!
     - Как так можно! Могла же ваша жена, скажем, поджарить вам белый хлебец
в сливочном маслице... румяненький, горяченький... с сахарцом, понимаете?
     - Да, конечно, но... рацион, так сказать...
     - Ах, что там! Это вы просто... извините, дурак были, что не кушали!..
     Это в углу, где спали "старички" по чину и годам. Во втором же:
     -  Заходишь  в  буфет,  берешь  пару  булок  по  тридцать  шесть,  пару
простокваш - ббабахх! А в двенадцать - в столовую.  Опять  берешь:  солянку,
пожарские, кисель и пять пива. Шарахнешь - и до семи!..
     Это вспоминали свое житье-бытье те, кому не  могла  жена  "поджарить  в
сливочном маслице". Это были холостяки...
     ...В самую последнюю очередь получали командиры баланду. Поблескивают в
их руках котелочки, баночки из-под консервов, а за неимением того и  другого
держат за ремешки некоторые и каски.
     - У  вас,  капитан,  губа  не  дура!  Посудинку-то  себе  вы  подыскали
вместительную!
     - Скажите, товарищ подполковник, вы... если не ошибаюсь?
     - Да, я армянин.
     - Встречали ли вы там, у себя, более роскошную пиалу, чем вот эта ваша?
     - Майор Величко, что вы думаете, сколько  касок  баланды  вы  могли  бы
опрокинуть за один присест?..
     Так доходили до кухни. Посреди бесстенного  навеса  стояли  две  ванны,
наполненные чем-то желтым, жидким. Это и была баланда, сваренная из  костной
муки. Возвращались в бараки, бережно неся содержимое  своих  сосудов.  Чинно
рассаживались на нарах, и в первые минуты был слышен лишь жадный всхлип губ,
сосущих баланду.
     - Товарищ военинженер, вы жаловались на катар, так вот  не  желаете  ли
доесть мою баланду?
     Молодежь была неутомимей. Выпив баланду, заводила она разговоры, споры,
воспоминания.
     - Повторяю, внешность не показатель внутреннего достоинства человека, -
горячился лейтенант Воронов. -  Я  знаю  один  характерный  случай.  В  моей
учебной роте был курсант Пискунов. Фамилия его говорила за все: он был похож
на  цыпленка-заморыша.  Учился  плохо.  Как-то  спрашивает  его  тактический
руководитель: "Вот вы, курсант Пискунов,  ведете  взвод.  Наблюдатель  подал
знак - "воздух". Ваше решение"? А Пискунов стоял-стоял да  и  решил:  "Я,  -
говорит, - подаю команду - "спасайся кто как может!" Ну,  понятно,  хохот  в
аудитории, плохая отметка  и  прочее.  Но  дело  не  в  этом.  Пискунов  был
аттестован на младшего лейтенанта. А в  первые  же  месяцы  войны,  командуя
взводом, он заработал  орден  Ленина.  И  заметьте:  единственный  из  всего
училища тогда!..



     В один из августовских дней 1942 года,  когда  над  лагерем  проплывали
белые мотки паутины, командиры  были  выстроены,  чтобы  получить  "дорожные
продукты". Путь, видимо, предстоял долгий: была выдана каждому целая буханка
хлеба из опилок в 800 граммов, что составляло четырехдневную норму.
     - В Германию везут. Надо бежать в пути, - пояснил Сергей.
     Идя на станцию, Сергей и капитан съели одну буханку, оставив другую  на
дорогу.  Погрузка  проходила  быстро.  Немец  отсчитывал  десять  пятерок  и
подводил их к вагону. В дверях сразу же создавалась пробка. Каждый стремился
залезть в вагон не последним, ибо из пятидесяти человек двенадцати  придется
стоять за неимением места. Пятидесятку Сергея немец  подвел  к  французскому
вагону. Это были очень практичные и удобные  вагоны  для  перевозки  мертвых
грузов и братские гробы для пленных. Герметически  закупоренные,  без  окон,
обитые  изнутри  жестью,  эти  вагоны  были  настоящей   тюремной   камерой,
уничтожающие малейшую возможность побега.
     - Кажется, все! - покачал головой Николаев.
     - Нет. Остановки.
     - Не выпустят...
     - Тогда... тогда останется последняя возможность - вот! - указал Сергей
на железную петлю, вбитую в стенку вагона. Николаев долго не отрывал глаз от
этой петли.
     Поезд с места набрал скорость и около  пяти  часов  не  останавливался,
убаюкивая разомлевших от нестерпимой жары людей. Никто не имел ни  малейшего
представления, куда идет состав  и  на  какой  станции  остановился  сейчас.
Разразившаяся ночью гроза охладила  вагон,  дышать  стало  несколько  легче.
Когда в узкие, словно прорезанные осокой,  щели  дверей  вагона  просочилась
молочная сыворотка рассвета, поезд, ухнув, вновь помчался вперед. За  вторые
сутки пути еще ни разу  не  открыли  двери  вагона.  Душный  смрад  висел  в
воздухе, дышали через рот, чтобы не чувствовать вони. Первые сутки без воды.
Вторые. Третьи. Утро четвертого дня. Грузный  майор  Величко,  подложив  под
голову каску, служившую ему ранее котелком, не шевелился и не стонал вот уже
несколько часов. А к вечеру  четвертого  дня  пути,  пронзительно  завизжав,
стали открываться двери вагонов. Хлынувший поток  света  и  свежего  воздуха
ошеломил всех. Люди лежали, не двигаясь и ничего не желая.
     - Раус, раус! {Вон, вон} - вопили немцы.
     От истощения  пергаментной  бумагой  шелестели  перепонки  ушей,  носом
нельзя было дышать - шумом и треском наполнялась голова. Взяв за  руки  один
другого, Сергей и Николаев вылезли из вагона.  Ноги  не  держали,  и  Сергей
опустился на рельс. Вокруг  выгружаемых  пленных  собралась  толпа  зевак  в
гражданских одеждах. Слышался непонятный и  смешной  выговор  чужого  языка.
Сергей с трудом поднял голову на фасад ближайшего  здания.  Жирной  чернотой
оттуда брызнуло слово из нерусских букв. "Каунас", - разобрал Сергей...
     По городу шли медленно, нестройно.  Завернутые  в  коверкот  туши  мяса
немецких колонизаторов торжественно и самодовольно пялили лорнеты  на  серую
муть лиц пленных. Было интересно и странно видеть толпы гуляющих людей и еще
непонятней воображать, что эти вот люди спят у себя в  квартирах,  ложась  и
вставая когда им вздумается, что они вдосталь имеют пищу и сами могут  брать
ее из шкафов... Странным  казался  и  этот  город  с  узенькими  уличками  и
кафельными шпилеобразными крышами приземистых домиков.
     Медленно и молча продефилировала партия пленных  командиров  по  центру
города. Было воскресенье, и острые шпили костелов начинивали воздух  медными
вздохами колоколов. Теперь шли уже по тесным уличкам предместья Каунаса.  Из
приусадебных садиков пахло прелой морковью и увядшими лопухами.
     - Яаки! - не закрывая губ, произнес Николаев.
     Сергей повернул  голову,  и  глаза  его  скользнули  по  бледно-розовым
гирляндам яблок.
     - Да, яблоки...
     Каунасский лагерь "Г" был карантинным  пересылочным  пунктом.  Не  было
поэтому в нем особых "благоустройств", свойственных стандартным лагерям.  Но
в нем были эсэсовцы, вооруженные...  железными  лопатами.  Они  уже  стояли,
выстроившись в ряд, устало опершись на свое "боевое оружие". Еще  не  успели
закрыться ворота лагеря за  изможденным  майором  Величко,  как  эсэсовцы  с
нечеловеческим гиканьем врезались  в  гущу  пленных  и  начали  убивать  их.
Брызгала кровь, шматками летела срубленная неправильным косым ударом  лопаты
кожа. Лагерь огласился рыком осатаневших убийц, стонами  убиваемых,  тяжелым
топотом ног в страхе метавшихся  людей.  Умер  на  руках  у  Сергея  капитан
Николаев. Лопата глубоко вошла ему в голову, раздвоив череп.

     ...После  смерти  друга  нервы  Сергея  сдали.  Ходил  он  подавленный,
мрачный. Все навязчивей липла мысль о "последней возможности".
     "Разогнаться и об острый угол барака... самому", - думал Сергей.
     На шестой день пребывания в этом лагере  пришедшие  конвоиры  выстроили
сто человек и повели  их  за  лагерь.  В  это  число  попал  и  Сергей.  Шли
зеленеющей долиной, сплошь усеянной огромными камнями-валунами.  Эти  валуны
пленные должны были катить в лагерь. Для чего понадобились они  там  -  было
непонятно. Лагерь был карантинный, и под  этим  словом  надо  было  понимать
издевательство. Четыре человека катили пятидесятипудовый камень. Вдавливался
он неровными формами в сырую почву, накатывался на ноги, выматывал последние
шаткие силы. Долину, где белели валуны, окаймлял густой опушкой боярышник, а
за ним позванивал золотыми сережками созревший  овес.  На  две-три  четверки
пленных приходился один конвоир. Он оборачивался, поглядывал  на  отстающих,
останавливался закуривать, уткнув морду в растопыренные ладони рук.
     - А ну, братцы, бежим! - предложил своей тройке Сергей.
     - Как?
     - Подкатим валун к кустам, а там - врассыпную!..
     - Побьют... День, видно...
     Соглашался  один,  совсем  еще  мальчик,   с   вздернутым   носиком   и
проникновенными голубыми глазами. На вид ему нельзя было дать  и  семнадцати
лет. Двое же трусили.
     - Ну, малыш! -  чувствуя  холодок  в  груди,  шепнул  Сергей  пленному,
доверчиво и вопросительно глядевшему на  него.  -  Держись!..  А  вы  -  как
знаете! - бросил он оставшимся у валуна.
     К кустам подошли шагом, не взглянув в сторону конвоира. Видел ли он их,
нет ли, Сергей не знал. Уже далеко позади остались кусты; мнется под животом
сухой, звенящий овес,  путается  в  пальцах  повитель  гороха.  Часто  дышит
ползущий рядом с Сергеем мальчик - не отстает. Но  в  долине  уже  поднялась
суматоха и слышен гвалт немцев. Замерли без движения  беглецы,  стараясь  не
шелохнуть ни одной овсяной былинки. Эх, если  б  можно  было  провалиться  в
землю!..
     Шарят, рыскают в кустах немцы, бьют тесаками оставшихся у  злополучного
валуна двух пленных. Щелкая затворами винтовок, пять фашистов  редкой  цепью
направились к полосе овса.
     "Девяносто восемь  человек  остались  в  долине  и  с  ними  лишь  пять
конвоиров! Если б они сыпанули в  стороны...  Не  больше  сорока  убитых,  а
остальные и мы..." - думал Сергей, чувствуя приближение смерти.
     Прыгают  кованые  сапоги  по  двум  распростертым  телам.   Погружаются
шипастые подошвы в мякоть животов, хрипящую грудь. Бьют немцы не  злясь,  не
нервничая. Бьют спокойно, расчетливо, методично. Уже перестали тихо  стонать
беглецы. При толчке носком сапога дрожит всем корпусом холодеющее  тело.  Но
немцы любят "порядок". Сто человек должны  быть  живыми  сданы  в  лагерь  -
беглецы будут наказаны в комендатуре...

     ...Прикушенный язык разбух  во  рту  мочалкой:  не  ворочается  он  при
желании произнести слово. Течет  изо  рта  не  переставая  слюна  пополам  с
кровью. Выталкиваются вздувшимися губами странные  нечленораздельные  звуки.
Глядит  одним  незаплывшим  глазом  Сергей  на  чугунный  цвет  лица  своего
товарища. Видит глаз две фиолетовые точки, доверчиво уставившиеся на него.
     - Аакх ыие аукх?
     - Не понимаю, - качает головой тот.
     Не поднимет Сергей  перебитую  в  плече  руку.  Закрыв  от  боли  глаз,
добрался до левого кармана гимнастерки. Не  скоро  вытащил  оттуда  карандаш
величиной с воробьиный нос. Написал на стене: "Как тебя зовут?"
     - Ванюшкой... Иваном.
     - А-а-о. А ыая - Ыйэяв.
     - Что вы говорите?
     "Хорошо. А меня - Сергеем", - написал Сергей.
     - Ойкхяо ы-е эыхк?
     - Восемнадцать, - понял Ванюшка.
     - А-а-о.
     - Да хорошего-то мало!
     Выбрав глазом белое пятно извести на стене, Сергей написал: "А если  бы
сейчас была вчерашняя  возможность  -  ты  бы  вновь  бежал?  Только  говори
правду!"
     - Немедленно! - с  неразгаданным  до  того  в  нем  упрямством  ответил
Ванюшка.
     "Будем друзьями!" - размашисто начертил Сергей.
     После четырнадцатидневного карцерного заключения, из которых семь  дней
были голодными,  "сухими",  как  определяли  это  немцы,  Сергею  и  Ванюшке
объявили, что они отправляются в штрафной  лагерь.  К  тому  времени  группа
военнопленных, с  которой  Сергей  и  Ванюшка  прибыли  из  Смоленска,  была
вывезена из лагеря "Г" в неизвестном направлении...

     ...Бархатистыми  кошачьими  шагами   неслышно   подкрадывалась   осень.
Выдавала она  себя  лишь  тихим  шелестом  засыхающих  кленовых  листьев  да
потрескиванием  стручков  акаций.  Исстрадавшейся  вдовой-солдаткой   плачет
кровавыми гроздьями слез опершаяся  на  плетень  рябина;  грустит  по  утрам
солнце, встающее закутанным в шелковый сизый шарф предосеннего тумана...
     Штрафников было двенадцать человек.  Их  собрали  с  разных  каунасских
лагерей и вот теперь отправляли в Латвию. В вагоне расселись  кто  как  мог.
Места было достаточно. Коренастый курносый парень, роясь в карманах штанов в
надежде "найтить хоть одну махорчинку", как он сам пояснил, рассказывал,  не
особенно обращая внимания на то, слушают его или нет:
     - Завел он всех в лес - а ить нас батальон полный! - и говорит:  "Сымай
шинели!" Ладно,  сняли.  Он  опять  говорит:  "Примыкай  штыки!"  Примкнули.
"Неожиданным ударом, - говорит,  -  отбить  Петровскую!"  Ну,  и  пошли  мы,
значит. К деревне этой по лошшине итить надо было, а  ветер  -  спасу  нима,
нояберь потому был... Хрицы, знать, спали ишшо, не рассвело как надоть, и не
видали нас. Эх, как закричали все "ура" - аш земля  загудела  -  и  пошли!..
Винтовка у меня об десяти патрон была, штык ишшо на  ей  такой,  как  ножик,
каким  свиней  режут.  Да-а.  И  вот  аказия  какая!  Спят,  черти,  они   в
подштанниках! У нас ба, к примеру, за спанье в подштанниках на  передовой  -
трибунал! а им - хоть ба хны!.. Я себе тоже бегу и "ура"  кричу,  потому  не
боязно и все кричат, и  вижу:  из  машины,  што  стояла  под  поветью  хаты,
выпрыгнул хворменно одетый, при хвурашке, и то туда, то суда  обкружится,  а
не бегит. Оробел вконец, знать, дурак...  Я  эта  к  ему,  а  он  бултых  на
коленки! И так мне было желательно кольнуть  его  -  ну  хоть  ты  што  тут!
Кольнул... Штык, примерно, идет так, как в  мешок,  допустим,  с  рожью  али
гречихой, ишшо потрескивает  штой-то  внутрях.  Ну,  и  када  штычок  залез,
примерно, по дулу вот тут, пониже сисек, он и схватись за мою винтовку одной
рукой, а другой - цоп за парабелку. Эх ты, думаю, босяк,  крутульно  умереть
не желаешь! Бросил эта я "савате" свою, да как плюхнусь на его прямо  пузом,
а руками за хлебалку, и задушил, значит... Задушил эта я его, взял "савате",
как положено, и думаю: дай, думаю, загляну в автана-бил,  потому  интересна.
Полез. Гляжу - кулечки, коробочки какие-то... Разорвал одну - баночки  такие
зелененькие посыпались, номер на их стоит,  как  на  нашем  питаке.  Да-а...
Перервал пополам - цыгареты! Э, думаю стоп! Ну, понятна, взял  только  шесть
штук баночек, потому трахвейное все одно што  казенное.  И  все.  А  в  обед
кличет меня комбат. "Горшков, - говорит, - возьми винтовку свою, да  на  вот
мешок, иди соломы набей в его и ко мне явись". Ну, думаю,  в  анбар  запрет,
потому доказал хто-нибудь,  што  я  во  время  бою  на  цыгареты  трахвейные
позарился...
     Пока солому набивал в мешок - баночки в голянищу  попрятал.  Ну,  мешок
набил как надо, потому на ем самому лежать придется, и  прихожу  к  комбату.
Явился, говорю, товарищ капитан,  согласно  приказу!  "Пойдем",  -  говорит.
Пойдем, говорю, а сам думаю: обыск ба не сделал в голянище!.. Идем эта мы, и
вижу, што не к анбару. Он на огород - и я. Он через тын -  и  я.  Залезли  в
сад. Што, думаю, он хочет учинить со мною?  Спужался,  признаться,  малость.
"Привяжи, - говорит, - мешок к сливине". Привязал. "А теперь, -  говорит,  -
примкни штык и покажи мне, как ты хвашиста утром колол". Ээ,  думаю,  пронес
Илья-пророк тучу! Не то! Обрадовался, понятно, да как садану в мешок  штыком
- аш с дулом нырнул. "Вот, - говорит комбат,  -  так  нельзя  пырять.  Я,  -
говорит, - видел, как тебя хвашист чуть не застрелил. Хорошо, - говорит, - у
тебя красноармейская находчивость была тогда, а то б хана тебе!" И целый час
учил меня штыком пырять, пока солома не вывалилась  из  мешка...  Ну,  назад
когда шли, желательно мне было отблагодарить комбата - потому не  посадил  в
анбар. Я и говорю: товарищ капитан, погодите. "Што такое?" - говорит.  Сапог
сниму, говорю, и сел на улице. Скинул эта  я  сапог,  да  второпях  не  тот.
Скинул другой - баночки вывалились. "Это ты в  машине  взял?"  -  спрашивает
капитан и смеется. Ну я, понятно, сказал, што струхнул,  думал  в  анбар,  и
говорю: возьмите, товарищ  капитан,  на  память  от  красноармейца  Горшкова
Алексея. Так он только одну сигарету закурил. Хороший был человек...

     ...Часов в двенадцать второго дня пути штрафники высадились в  Риге.  А
на следующий день, в тяжелых деревянных колодках на ногах, Сергей и  Ванюшка
шагали по  шоссе  в  штрафной  командирский  лагерь,  отстоящий  от  Риги  в
восемнадцати километрах.



     Саласпилсский лагерь командного состава "Долина смерти"  раскинулся  на
правом берегу Западной Двины, на голой, открытой со всех  сторон  местности.
Четыре пулеметные вышки и  шестнадцать  ходячих  часовых  охраняют  пленных.
Между густых рядов колючки, оцепившей и  образовавшей  лагерь,  на  метр  от
земли высятся мотки проволоки-путанки "бруно". Лагерь обнесен частым  строем
сильных электрических фонарей, ярко освещающих  ряды  проволоки.  Бараки  на
ночь закрываются на замок; выход пленных за черту лагеря  на  работы  строго
воспрещен. Паек пищи, выдаваемый пленным, составлял 150 граммов плесневелого
хлеба из опилок и 425 граммов баланды в сутки...
     Подходя к лагерю, Сергей и Ванюшка видели  бледных,  изнуренных  людей,
жуткими тенями бродящих по протоптанным ими тропинкам меж  гряд  тополей.  У
каждой тени вихлялась в руках аккуратно выстроганная  палка-клюка,  к  ремню
была прицеплена зачем-то миниатюрная лавочка. Пройдет бывший  командир  пять
шагов, чувствует, что задыхается, ну и снимает  лавочку  и  садится  на  нее
передохнуть.
     - Это, наверное, из барака больных, - вслух  подумал  Сергей,  входя  с
Ванюшкой в ворота лагеря. Один из пленных грустно  покачал  головой,  увидев
две новые жертвы "Долины смерти".
     - Идите, ребята, в третий барак, вон там!  -  прошептал  он,  указывая,
куда должны пройти новички.
     "Странно, - думал Сергей, -  моя  жизнь  пленного  началась  в  третьем
бараке. Оканчивается она тоже в  третьем...  Но  это  же  невозможно!..  Так
умереть страшно..."
     В новом жилище Сергея и Ванюшки было просторно.  По  голым  доскам  нар
табуном ходят клопы - жирные, злые, вонючие. Лишь пятьдесят пленных  жили  в
бараке к тому времени. Но это число уменьшалось с каждым днем на два, на три
человека. Жуткой тишиной полнится барак.  Редко  кто  обращается  шепотом  к
товарищу с просьбой, вопросом.  Лексикон  обреченных  состоял  из  десяти  -
двадцати слов. Только потом узнал Сергей, что это была  мучительная  попытка
людей  экономить  силы.  Так  же  строго  расходовались  движения.  Тридцать
медленных шагов в день считалось нормой полезной прогулки...
     Обессиленными, ставшими как восковые свечи пальцами, пробуют  цепляться
за жизнь люди. Тяжело переставляя колодки, идут, поддерживая друг друга, два
товарища. В руках они держат по пучку травы. Существовала в лагере какая-то,
только пленным ведомая, "питательная" трава "березка". Толкли ее в котелках,
пока она пустит сок,  потом  размеренно  жевали...  На  нарах,  в  изголовье
каждого  пленного,  покачиваются  маленькие  примитивные  "весы".  Тоненькие
фанерные дощечки искусно прикреплены нитками к  горизонтальной  палочке.  На
этих весах делят пленные между собой выдаваемый немцами хлеб. Кусок хлеба  в
сто пятьдесят граммов разрезается на сто, двести долек. Раскладываются потом
эти крошки на дощечки и, наколотые на иглу,  подносятся  ко  рту.  Смакуется
хлеб! Растягивается блаженная минута еды... Тихо, спокойно угасают  пленные.
Получит обреченный пайку, положит ее около глаз - полежу, полюбуюсь - да так
и останется лежать навеки. В "Долине смерти" создали  немцы  непревзойденную
систему поддержания людей в полумертвом состоянии. Пленных можно было уже не
охранять - дальше одного километра от лагеря  никто  бы  не  ушел  за  целый
день...
     Растерялись, помутнели Ванюшкины глаза-васильки.
     - Мы тоже умрем? - просто спросил он Сергея.
     - Нет.
     - А как же? Мне уже трудно залезать на  нары...  а  только  пятый  день
тут...
     В  этот  день  Сергей  подошел  к  седоголовому  иссохшему  старику   с
сохранившимися знаками отличия  полковника.  Он  сидел  и  что-то  писал  на
обложке книги, каким-то чудом  попавшей  в  лагерь.  На  приветствие  Сергея
полковник молча чуть наклонил голову.
     - Товарищ полковник, мы знаем все, что погибнем... Вы, наверное, умрете
завтра, если не дать вам сейчас кусок хлеба... Я умру через  месяц.  Я  буду
дольше всех жить тут, потому что только пять дней тому назад пришел сюда...
     Старик спокойно и равнодушно -глядел на Сергея.
     - Нас шестьсот человек, - продолжал тот. - И если  мы  со  всех  сторон
полезем на проволоку, то... человек сто останется, может быть, в живых...
     - Нет. Я думал... Идите.
     - Но почему же нет?
     -  В  одну  минуту...  четыре  пулемета  выбрасывают...  четыре  тысячи
восемьсот пуль... Восемь пуль на каждого... Всего нужно  перелезть  тридцать
метров проволоки...  Каждый  метр  -  три  ступеньки...  В  минуту  -  шесть
ступенек... значит - пятнадцать минут... Следовательно, сто двадцать пуль...
на каждого. Идите...
     Как-то вечером, перед тем как должны  были  закрыть  на  замок  бараки,
Ванюшка подсел к Сергею радостный и возбужденный.
     - Мы теперь живем, - зашептал он, - вот, глядите! - И опасливо, чтоб не
заметили  другие,  вытащил  из  кармана  пучок  ботвы  сахарной  свеклы.   -
Ассенизатор мой земляк оказался... возит бочки за  лагерь.  Каждый  день  он
будет давать нам по столько!..
     По ночам Сергей и Ванюшка спали по очереди. Один должен  был  сидеть  у
окна и следить за светом. Бывало, что фонари гасли  на  несколько  минут,  и
этого было достаточно,  чтобы  выскочить  в  незарешеченное  окно  барака  и
броситься на проволоку. Шли  дни.  Силы  таяли  с  каждым  часом.  В  минуты
отчаяния грезилась смерть...

     ...Шуршат гонимые  ветром  скрюченные  листья  тополей.  Сучат  в  небо
черными  ветвями  мрачные  дерева,   словно   посылая   кому-то   неведомому
молчаливое,  но  грозное  проклятье.  Мерзнет  в  первых   числах   сентября
бескровное тело, нижет его иголками прохлада  вечеров.  Редко  выползают  из
бараков обреченные. Сидят они на нарах, не проронив ни звука. Люди молчат  и
не двигаются. Они экономят силы!
     - Ты хочешь умереть, лежа на нарах? - спросил Сергей Ванюшку.
     - Как все, - тихо ответил тот.
     - Но можно иначе... Хочешь?
     - Да.
     - Завтра, когда придет немец конвоировать ассенизаторов, мы убьем его в
уборной. Я переоденусь и выведу вас...
     - Но лицо у тебя... и борода.
     - Все равно ведь!..
     На второй день утром, положив увесистые камни в карманы брюк, Сергей  и
Ванюшка сидели в уборной. Прошел томительный час рокового ожидания. Два.
     -  Все  бараки,  за  исключением  пятого,  -  строиться!  -   прокричал
полицейский.
     Обхватив друг друга за шею, начали выходить люди из бараков.  Строились
все вместе на широкой поляне, окруженной бараками и тополями. Пришли немцы с
пачкой  именных  карточек.  Вызываемый  ими  пленный  выходил  из  строя   и
становился в сторону.
     - Капитан Андреев!
     - Я.
     - Подполковник Полуянов!
     - Умер вчера.
     - Старший лейтенант Михайлюк!
     - В пятом... умирает.
     - Лейтенант Костров!
     - Я.
     - Воентехник Рябцев!
     - Я, - отозвался Ванюшка...
     - Умер.
     - В пятом.
     - Умер.
     - Умер...
     А под вечер  двести  командиров  грузились  в  вагоны,  чтобы  ехать  в
Германию...
     Сергей и Ванюшка заняли  место  у  окна,  забитого  сеткой  из  колючей
проволоки. Вокруг лежали и  сидели  беспомощные  люди,  ничем  на  свете  не
интересовавшиеся. Да, им было теперь все равно, решительно все! Но -  хлеба,
ради бога, один кусок хлеба! Начальник конвоя, гауптфельдфебель, внушительно
говорил что-то пленному, вызвавшемуся перевести его слова всем.
     - ...и будь в вагоне хоть маленькая дырка, проковырянная гвоздем, - все
из вагона будут расстреляны.
     Под  локтем  у  переводчика  торчала  буханка  хлеба.  Говоря,  он   не
переставал гладить ее рукой, и Сергей был уверен, что многое он еще хотел бы
прибавить от себя, желая заработать вторую буханку...
     Заскрежетав, закрылись  двери.  Темнота  наполнила  вагон.  Лишь  луна,
любопытствуя, заглядывала в окно, и, наколовшись на колючую решетку, лучи ее
испуганно разбегались по противоположной стене вагона.
     - У нас должны быть два котелка,  нож  и  одна  обмотка,  -  под  скрип
двинувшегося поезда шепнул Сергей Ванюшке. - Больше в мешке ничего не должно
быть!
     - Понятно! - ответил тот.
     Скрипели, покачивались вагоны, аукал паровоз, испуганно вбегая в лесок,
пересекая проселочную дорогу. Сняв тяжелые колодки с ног, Сергей надел их на
руки и, ступив к окну, начал изо всех сил колотить  ими  по  сетке.  Ванюшка
торопливо просовывал руки в лямки вещевого мешка.
     - Гра-аждане, да што же это вы заду-умали? -  послышался  вдруг  слабый
стон. - Нельзя этого делать, расстреляют всех...
     В вагоне поднялся испуганный шепот: угрозы, просьбы, одобрения.
     - Хоть один останется в живых!
     - Давай, давай, товарищ!
     Вдруг к Сергею прыгнул кто-то из угла  и,  цепко  ухватив  за  запястье
правой руки, начал ее выворачивать, силясь отнять  колодку.  Давно  знакомый
Сергею холодок отчаянной злобы или безрассудной решимости залил его тело. Во
рту стало сухо и горько. Мотнул головой - и помутневшие глаза встретились  с
бледным, где-то уже виденным лицом.
     - А-а, дрянь! - короткий удар колодкой в  голову  отбросил  на  прежнее
место нелепо дернувшееся тело переводчика.  Тяжело  дыша,  Сергей  заговорил
прерывистым голосом:
     - Кто помешает - убью!.. Открою дверь  -  уйдете  все...  кто  хочет  и
может!
     Колотили колодки дребезжащую сетку. Рвалась кожа на пальцах,  и  темные
струйки крови теплыми червячками ползли по ладоням.
     - Обмотку дай! - бросил Сергей Ванюшке.
     За  петлю  над  окном  быстро  привязал  обмотку.  Потянул,   испытывая
прочность. Проталкивая в узкую дыру Ванюшку, Сергей шептал:
     - Одной рукой держись... Открывай вагон...
     Раскачивается крохотное тело повисшего на обмотке Ивана. Лапает  ржавый
шкворень двери обессиленная рука.
     - Никак! - слышится его голос, срываемый встречным ветром. -  Тяжело...
упаду сейчас!..
     - Отталкивайся ногами! Сильней, ну! - кричит ему Сергей.
     Мелькнул сереньким  комочком  Иван  по  стенке  вагона,  черным  языком
чудовища затрепетала выпущенная им  обмотка.  С  угрожающим  шипеньем  бегут
назад мимо поезда  телеграфные  столбы,  мелькают  торчащие  у  концов  шпал
обеленные камни.
     "Погиб или нет?" - думает Сергей, вбирая в вагон обмотку и подтягиваясь
на ней. Царапает спину острая железная рамка окна, с трудом пролезает в него
долговязое тело Сергея.
     - Давай, давай, парень, не задерживай! - слышит он голоса из  вагона  и
чувствует, как несколько рук уперлись ему в спину.
     - Даю, ребята! - кричит Сергей, вываливаясь  из  вагона  и  повисая  на
обмотке.
     Упругим резиновым животом навалился ветер на Сергея. Отталкивает его от
двери, баюкает-качает по стене. Пальцы ног  впиваются  в  ребристую  обшивку
досок, мертвой хваткой вросла рука в обмотку, другая  судорожно  рвет  запор
двери. Удивленно пялится видавший виды месяц на змеей извивающийся несущийся
состав. До подробностей освещает он старенькие,  собранные  со  всего  света
вагоны. Спят, наверное, конвоиры, едущие в отдельном вагоне.  Не  видят  они
того, что видит месяц... Торопят Сергея люди, столпившиеся  у  окна  вагона,
кричат:
     - Не надо! В окно вылезем!..
     Цапнул Сергей второй рукой  обмотку,  лягнул  пружинистыми  ногами  бок
вагона и, взмахнув руками, закувыркался под откос...



     Сергей долго лежал не шевелясь. Он не ощущал присутствия  своего  тела.
Кромешная темнота и тишь сжали его со всех сторон. Попробовал открыть  глаза
- войлок потемок не исчез. До слуха не доносился ни малейший шорох и звук.
     "Может быть, это жизнь мертвого?"
     Резко дернулся всем телом. В  левом  боку  ежиком  зашевелилась  острая
боль. Глаза и уши по-прежнему ничего не  ощущали.  Потянул  руку  к  лицу  -
скребанул ею сыпучее, корявистое.
     "В земле я... зарыт!.."
     Сидя выковыривал песок из ушей, носа, рта. Глаза еле различали молочный
разлив лунного света. На оголенный от кожи лоб прилип песок, кровь запеклась
в ресницах, мешая открыть глаза. И вдруг вскочил на ноги, охнул  от  боли  в
боку.
     "Да ведь прыгнул из вагона!.. Пленный я!.."
     Лег на песок и пополз в зелень обочины дороги. Пальцы рук ломали что-то
сочное и знакомо пахнущее.
     "А-а, ботва сахарной свеклы!"
     Набивая ею рот, полз дальше  к  гряде  чернеющих  сосен  и  кустарника.
Сердце колотило по костям груди, то ли  торопя,  то  ли  просясь  на  отдых.
Нырнул в развесистый ивовый куст и несколько минут лежал, только дыша.  Тело
израсходовало все силы. Наступила депрессия.
     Через  несколько  минут  Сергей  решительно   поднялся   на   ноги   и,
потянувшись, беспомощно опустился на колени. Знакомая  боль  в  боку  зажала
дыхание, отняла всю волю.
     "Я должен идти... где-то Ванюшка?.."
     Медленно переставляя ноги по одеялу опавших листьев и засыхающей травы,
пошел Сергей по опушке рощицы вдоль железной дороги к "Долине смерти". Через
двадцать, тридцать шагов ложился на живот, выползал к  откосу  и  глядел  на
полосы  блестящих  рельсов  в  надежде  увидать  темнеющий  бугорок   Ивана.
Казалось, прошло уже несколько часов. Около трех  километров  прошел-прополз
Сергей. Ведь договорились: ранее прыгнувший Ванюшка пойдет вслед за  поездом
по левой стороне дороги; Сергей же - ему навстречу.
     "Где же Иван? Может быть, зацепился мешком за вагон... но  тогда  будут
пятна крови на шпалах и песке..."
     Выполз Сергей на полотно дороги и, медленно переставляя колени и локти,
до рези в глазах вглядывался в запесчаненные спины шпал.
     "Где же Иван?!"
     Вновь вернулся в кустарник и тигриной поступью  двинулся  вперед.  Тихо
вокруг. Где-то далеко лишь лаяла собака, в злобе  сбиваясь  на  визг,  да  в
лунной полутьме трепыхались звуки незнакомой гортанной песни.
     "Где же Иван?.."
     Осыпает ночь пеплом легкой изморози придорожные огороды.  Сверкают  при
лунном свете плешивые головы кочанов капусты, увесистые  шиши  кажут  из-под
листьев ботвы перезрелые бураки.  И  на  синем  разливе  брюквенного  засева
увидел Сергей копошащееся мутное пятно.
     "А хороша, должно быть, свинина?.. И брюква тоже..." Сергей  решительно
направился из кустов  и,  прыгнув  через  слежку  изгороди  огорода,  увидел
сидящего Ивана.
     Не переставая жевать брюкву, тот вдруг заплакал, ткнувшись головой  под
мышку Сергея.
     - Я... я не слабенький, Сергей... Это  я...  ну  потому  что...  Ты  же
знаешь!..
     - Ничего! От радости плакать можно... И больше одной  брюквы  есть  еще
нельзя, товарищ воентехник! - успокоение произнес Сергей.
     ...Шли вот уже несколько часов. Далеко обходили отдельные, разбросанные
друг от друга домики, озираясь, проходили поляны, опасливо раздвигая  кусты,
пробирались лесом. Нужно было в  первую  очередь  дальше  уйти  от  железной
дороги, а там сориентировать свой путь на восток.
     Уже близилась ночь к рассвету, когда Сергей и Ванюшка вошли в  стройный
сосновый и березовый лес.  Метрах  в  ста  от  опушки  спала  погруженная  в
мертвенную  мглу  усадьба.  Колодезный  журавель,  вытягивая  шею  в   небо,
казалось, вот-вот крикнет песню утра. Было  решено  попросить  в  этом  доме
хлеба. Близившийся день загонял беглецов до ночи в густые кусты.  Надо  было
не только экономить силы, но усиленно растить их.  Где-то  за  сотни  верст,
отгороженная кручами сосен  и  широкими  топями  непроходимых  прибалтийских
болот, раскинулась их большая Родина...
     Спит усадьба. Лениво жуют  жвачку  десяток  коров,  лежащих  во  дворе.
Гроздьями свисают  с  сосен  сидящие  на  нижних  ветвях  индюшки.  Медленно
крадутся две неравномерные тени к дому. В  откинутых  руках  белеют  голыши.
Знают  Сергей  и  Ванюшка:  в  доме  может  жить  полицейский,  занимающийся
убийством советских военнопленных. При попытке задержать их - защищаться  до
смерти. Вот и нужны голыши... А тут еще усадьба помещика! О, знают  бежавшие
пленные, что тут нужны увесистые голыши!..
     Тихо. Горят отсветом месяца подслеповатые окна дома. Блестит у  колодца
пятиведерный бидон. В нем оставляется на ночь молоко,  чтоб  не  прокисло  в
тепле. Подпирают северную стену дома связанные в  пучки  головки  созревшего
мака, звенят они при прикосновении, вызывая поток слюны.
     - Сорвать бы головочку, а? - шепчет Ванюшка.
     - Попросим. Не  дадут  -  тогда!..  Самое  крайнее  окно  полуотворено.
Колыхается на нем серая дерюжка-занавеска.
     - Тук-тук-тук! Тихо.
     - Тук-тук-тук-тук!
     - Кае тен? {Кто там? (лит.)} - доносится голос  женщины  на  непонятном
языке.
     - Будьте любезны, - стараясь еще более онежить  и  без  того  тоненький
голос, негромко говорит Ванюшка, - вы понимаете по-русски?
     В комнате завозились, скрипнула половица.
     - Кае ира? {Кто это?}
     - По-русски, по-русски понимаете?
     - Немного.
     Дерюжка откинулась, и в окне показалось лицо молодой девушки.
     - ...Как... что... вы? - испуганным  шепотом  спросила  она,  прикрывая
грудь ладонями.
     - Дайте, пожалуйста, нам хлеба... немного.
     - Вы... пленчики? Только  тише...  хозяин  там,  -  указала  она  рукой
куда-то в темноту и вновь положила руку на грудь.
     - Да.
     - Как же вам... Я не хозяйка. Работаю у них...
     - Как жаль!
     - Обождите, - оживилась девушка, - видите там... ну,  я  не  знаю,  как
по-русски... вон она!..
     - Кадка?! - подсказал Сергей.
     -  Да-да,  она.  Там  сыр.  Весь  только  возьмите.  А  ее...  каткю...
опрокиньте - и в сторону...
     - Есть!
     Приоткрыв крышку кадки, Сергей увидел большую  холщевую  сумку.  В  ней
лежали лепешки домашнего сыра, туго завернутые в отдельные белые тряпки.  Не
понимая, зачем это нужно девушке, он пнул ногой  перевернутую  набок  кадку.
Шурша и вихляясь, покатилась она по двору и остановилась у колодца.
     -  Спасибо,  милая  девушка!  Дай  бог  тебе   советского   жениха!   -
обрадованный тяжелой сумкой, пошутил Сергей.
     Лес был  большой,  девственный.  Сухой  валежник  орехами  щелкает  под
ступнями босых ног, колючий кустарник загораживает  проходы  между  стройных
сосновых кряжей. Перед утром поблек месяц. Стало темней. Но  с  востока  уже
загораживалось небо дымчатым платком наступающего дня. Беглецы расположились
в густом крушиновом кусте. Царствовали вокруг тишина и безмолвие, нарушаемые
изредка щебетаньем торопящихся к отлету птиц. Съев по  одной  лепешке  сыра,
Сергей и Ванюшка принялись обсуждать свой путь.
     - Надо идти по ночам. Будет еще долго светить луна. Это плохо. Но  луна
наш проводник. Она должна быть все время справа, - говорил Сергей.
     Самое страшное в лесу  -  встретить  человека.  Охотились  эсэсовцы  на
беглецов, терпеливо выслеживали их. Получали бандиты по сто марок за  буйную
голову бежавшего. Там, где подали беглецу стакан воды, вешали поголовно  всю
семью и все сжигали дотла.

     ...Как только сумрак ночи повис над  лесом,  осторожно  вышли  из  чащи
Сергей и Ванюшка и, мысленно прочертив прямую, двинулись в путь. Вторая ночь
надежд и свободы! Ведь другими кажутся это бездонное черное небо  и  голубой
пламень тлеющих в нем звезд!  Совсем  иначе,  чем  в  лагере,  гладит  сырой
сентябрьский ветер сухие, горящие от возбуждения щеки и  непокрытую  голову,
полную вшей. Не чувствует озноба сотни раз  избитое,  истерзанное  тело  при
переходе вброд илистой реки... Без гримасы в лице  вырывают  пальцы  рук  из
босой ступни вершковый осколок бутылки... Уютной и мягкой кажется постель из
мокрых ольховых листьев в затхлом, тинистом болоте.
     К полуночи Сергей и  Ванюшка  вышли  из  гряды  леса.  Путь  пересекала
шоссейная дорога, за которой расстилалось поле с темнеющими на  нем  точками
домов. Под ногами шуршало жнивье, нелепые тени двигались неотступно с  левой
стороны. Не любил Сергей собак и по-собачьи  злился  на  них.  Услышит  шаги
лохматка, вылезет из конуры и заведет со скуки  волынку-хныканье  на  долгие
часы. Километра три  пройдут  беглецы,  а  жестянкой  дребезжащий  брех  все
катится за ними. Поле вскоре кончилось. Ноги  стали  чокать  по  водянистому
лугу. Где-то  впереди  всхрапывали  испуганные  приближением  людей  лошади,
отчетливо звякали вязавшие их цепи. Затем показались силуэты двух  пасущихся
коней, и послышалось короткое "тппрру". Ноги сами вросли в землю, но лишь на
секунду.
     - Останавливаться не надо, - прошептал Сергей. - Это  крестьянин  пасет
лошадей...
     Из-за крупа ближней лошади боязливо вышел человек  в  белых  портках  и
рубахе. Видно было, что он только что покинул дом.
     - Здравствуй, хозяин! - приветствовали его беглецы.
     - Аш не  супранту  русишкай.  Мано  жмона  шек  тэк...  {Я  не  понимаю
по-русски. Моя жена немного говорит (лит.).}
     Ни Сергей, ни Ванюшка не  понимали,  что  говорит  литовец.  Но  когда,
осмелев, тот взял за локоть Ванюшку и повернул его к дому,  поняли,  что  он
приглашает их к себе.
     - А ты, дядя, не полицейский? - серьезно спросил Сергей.
     - О, Езус Мария, не, не! - поняв,  замотал  головой  крестьянин.  -  На
эйнаме! - настаивал он.
     - Можно пойти, - сказал, подумав, Сергей. - Ведь в доме не  знают,  что
он встретил нас... не ждут, следовательно. Захожу первым я, потом хозяин,  и
сзади - ты. В случае чего - вот! - мигнул на карманы с голышами...
     Щелкнув задвижкой, хозяин пропустил Сергея. Стукнувшись лбом  о  косяк,
тот вошел в темную, пахнущую табаком избу. Хозяин долго  чиркал  зажигалкой.
Метнувшись, свет озарил его обитель, сплошь увешанную листьями  самосада.  В
углу стояла грубо сколоченная из  досок  кровать;  подвешенная  на  веревке,
болталась зыбка, и, повернувшись спиной  к  вошедшим,  застегивала  кофточку
женщина.
     - Тут, знаешь ли, свои, - буркнул  Сергей,  и  Ванюшка  вынул  руку  из
кармана.
     - Русские товарищи? - улыбнулась женщина.
     - Вы нас извините, пожалуйста, - любезно проговорил Сергей и  вдруг  на
минуту увидел свое отражение в висящем старом зеркальце. Но это  же  был  не
он, не Сергей! Коричневый от засохшей грязи и  крови  лоб,  чугунного  цвета
пятна под глазами и на щеках, всклокоченная, давным-давно не бритая борода и
спутанные волосы на голове с прилипшими к ним листьями крушины.
     "Как же они не боятся меня? - взглянул он  на  хозяина.  -  Это  же  не
лицо!.."
     - Иезас не понимает по-русски, - кивнула женщина в сторону мужа.  -  Да
вы садитесь, - продолжала она, - тут никто не видит...
     В сумку из-под сыра была всунута коврига хлеба, два куска  сала,  пучок
самосаду и спички. Женщина вышла  проводить  беглецов,  указала,  где  живут
полицейские и как обойти их, где нужно перейти речушку,  которая  течет  вон
там, кивнула она. Женщина сокрушенно качала головой,  глядя  на  босые  ноги
несчастных. Сердечно простившись с  гостеприимными  хозяевами  бедной  избы,
Сергей и Ванюшка растаяли во мраке...
     После этого три ночи не заходили в дома. На четвертую, пересекая лесную
лужайку, увидели пасущуюся корову, привязанную за веревку, и под  животом  у
нее крохотного теленка.
     - Тпружиня, тпружиня! - негромко позвал Ванюшка.
     Корова ответила доверчивым мычанием.
     - Ручная! Подоим немного, - обрадовался Иван.
     Сергей с котелком  в  руках  начал  подкрадываться  к  вымени.  Ванюшка
опасливо заходил спереди. Вымя  было  влажное  и  горячее:  видать,  теленок
только что сосал молоко. Сергей потянул  издали  сосок,  и  упругая  струйка
цвикнула к его ногам. В ту же  минуту  корова  решительно  отодвинулась,  не
переставая мычать.
     - Дай ей хлеба! - предложил Сергей. Жуя хлеб  из  рук  Ванюшки,  корова
позволяла Сергею манипулировать у вымени.
     - Скорей, хлеб конч... - и, поднятый за штаны на рога, Ванюшка  отлетел
в сторону. Задетый копытом, жалобно звякнул  котелок,  перевернувшись  вверх
дном. Плюнув на требухастый живот коровы, Сергей поспешил к Ивану...
     ...Дни конца сентября стояли погожие, солнечные.
     Светлые тихие ночи позволяли беглецам проходить по двадцать -  двадцать
пять километров. Где-то  позади  остался  крупный  литовский  город  Шяуляй.
Лежали на пути Паневежис, Даугавпилс, а затем - родная земля.
     От Паневежиса почти  до  Даугавпилса  тянется  густой  дремучий  лес  с
труднопроходимыми болотами и топями. В  последних  числах  сентября  беглецы
вступили в него  и  уже  решались  идти  днем.  Иногда  в  лесу  встречались
дровосеки. Они  угощали  путников  самосадом,  охотно  рассказывали  новости
войны.
     Утренние  заморозки  давали  себя  чувствовать  раздетым,  почти  голым
беглецам. Ложилась изморозь лишь под самое утро,  когда  первый  луч  солнца
скользил по верхушкам сосен. Тогда коченели ноги,  и  переставлять  их  было
невмочь. В одно из таких утр Сергей и Ванюшка забрались в сарай, стоявший на
опушке леса. Мягкая овсяная солома угрела озябшие  их  тела,  и  вскоре  они
спали сном мучеников и праведников. Но там, где они  улеглись,  были  гнезда
кур.  Выстроились  хохлатки  в  ряд  у  подножья  вороха  соломы  и  подняли
испуганный  гвалт!  Хозяйка  вышла  поглядеть  причину  курьего  переполоха.
Подставив лестницу, полезла на скирду. Увидев же  двух  спящих  дикого  вида
людей, она в ужасе скатилась вниз,  причитая  и  охая.  Проснувшись,  Сергей
расталкивал Ванюшку, готовясь к поспешному отступлению. Но в  это  время  из
дома вышел еще бодрый старик и смело направился к сараю. Кашлянув  раза  два
на всякий случаи, он в нерешительности начал взбираться на солому. Сергей  с
виноватой улыбкой поднялся ему навстречу.
     - Извини, отец... Холодно, зашли вот.
     - Невелика беда, служивые! - чисто по-русски ответил дед. - Зашли  б  в
дом: я да бабка... Лесник я.
     Выпили у лесника кувшин парного  молока,  дал  дед  Ванюшке  деревянные
башмаки и долго печалился тем, что нет у ребят берданки.
     - Без оружия вам не под стать. Берданка  -  милое  дело!..  Вы  ить  на
Двинск {Двинск - название города Даугавпилса до  1917  года  (прим,  ред.).}
держите путь? А там эсэсовцев до черта в лесу... Ловят вашего брата, вон оно
как!
     Научил   тогда   лесничий   беглецов   нескольким   литовским   словам:
"пожалуйста, дайте покушать", "где живет  старшина  и  полиция?",  "спички",
"хлеб", "река", "дорога".
     ...Пообвыклись беглецы в лесной обстановке, от благополучных  встреч  с
населением притупилось чувство опасности и настороженности. По  ночам  стали
смелей стучаться в окна,  с  трудом  произнося  "прашау,  докить  вальгить".
Отдыхали два-три часа в сутки, зарывшись в мох и сухую листву.
     - Сегодня мне исполнилось девятнадцать лет, - вздохнул  Ванюшка,  когда
они вздумали отдохнуть у огромного ветвистого дуба.
     - Поздравляю! - пожал ему  руку  Сергей.  -  В  ноябре  мне  исполнится
двадцать три... К тому времени мы будем у своих!..
     - А знаешь, давай устроим праздник!
     - Как же?
     - Разведаем с опушки леса отдельный домик, "спикирую" я в него, попрошу
картошки... Наварим мы ее с грибами и вместо двух часов отдохнем... три.
     Невозможно было омрачить  голубень  Ванюшкиных  глаз-васильков  отказом
"устроить праздник".
     - Давай, - решил Сергей.
     Через минуту меж кустов мелькали выцветшие штаны именинника,  пошедшего
в "пике". Сергей остался собирать грибы и разведывать канавку с водой.
     Проходили часы. Синел жестяной  котелок,  подвешенный  на  палочке  над
горкой сухого хвороста.  Дрожала  в  нем  желтая  болотная  вода,  волнуемая
тонувшими в ней комарами. Ждал Сергей Ванюшку...
     Спокойным и тихим становится большой  лес  перед  наступлением  вечера.
Веет он тогда торжественной грустью и непонятной жутью безмолвия,  стынет  в
нем зеленый полумрак и  дремлет  тайна.  Лишь  изредка  до  слуха  доносится
сердитое хрюканье диких кабанов да треск валежника,  рожденный  промчавшимся
лосем...
     "Нет, не мог заблудиться Ванюшка!"
     Был у них им только знакомый условленный свист. Тихо в лесу. В  темноте
Сергей побрел в ту сторону, куда ушел Ванюшка. Минут через пятнадцать ходьбы
показалась небольшая полянка. Близко друг к другу лепились два дома. В окнах
одного ярко горел свет. Другой был погружен в темноту.
     "Не устроил ли Ванюшка "праздник" в доме?"
     Случалось им наталкиваться на  крестьян,  варивших  в  лесу  самогонку.
Всегда те предлагали "чекалдыкнуть"...
     "Неужели он мог?.. Но ведь бывает иногда и такое..."
     По-пластунски двинулся к освещенному дому. Не треснула под  животом  ни
одна хворостинка, не было ни малейшего шороха, когда поднимался Сергей, чтоб
заглянуть в окно. У края  стола  сидела  косматая  молодая  баба  и  кормила
исполинской грудью ребенка.  У  двери,  образовав  треугольник,  висели  две
русские винтовки. Поодаль, у  печки,  резал  самосад  бородач  староверского
образа. Больше в доме никого не было.
     "Что за черт! - мысленно выругался Сергей.  -  Кто  может  жить  тут?..
Конечно, полицейские! Ванюшка в их руках!.."
     Холодновато и горько стало во рту. Лапнула рука карман - шумнула в  нем
неполная коробка спичек.
     "А если Ванюшка связан и лежит там... в доме?.. Ну так я избавлю его от
мук и пыток в гестапо! Я сам убью его!"
     Не наклоняясь, ломая сухую крапиву у стены дома, в три прыжка  очутился
Сергей у двух сараев. Там, где они образовали  стык,  низко  свисала  крыша,
пришпиленная сухими прутьями орешника. Со змеиным шипеньем вспыхнула щепотка
спичек. Цепкое золото пламени запуталось  в  выветренных  космах  соломенной
кровли...



     Лес  стонал  глухо  и  надсадно.  Непрерывным  потоком  хлестал  дождь.
Чернильная тьма не позволяла видеть на шаг впереди себя. Забравшись в  чащу,
Сергей потерял направление: шел, зажмурив  глаза  и  протянув  руки  вперед,
щупая сосны и раздвигая кусты. Ноги то и дело по щиколотку  вязли  в  грязь,
накалывались на иглы пихты  и  острые  прутья  валежника.  Вдруг  послышался
отдаленный собачий лай. Мысли Сергея мгновенно перенеслись в сарай с  мягкой
овсяной соломой. Прислушивался долго, вытянув шею и склонив голову к  земле.
Лай повторился. Круто  перекинув  руки  вправо,  медленно  двинулся  вперед.
Пальцы рук перестали натыкаться на скользкую холодную твердь сосен; сплошной
колючий кустарник загородил путь.
     Поминутно проваливаясь в  колдобины  с  водой,  спотыкаясь  о  кочки  и
поваленные буреломом деревья, продолжал Сергей осторожно выбрасывать  вперед
вконец ободранные, исколотые ноги... Сплел ветер густую сетку  из  камыша  и
осоки, рассолодил дождь торфянистую илистую почву, вот  и  вязнет  до  колен
беглец, шепча проклятья земле и небу... Ухнув, Сергей неожиданно  провалился
в воду и грязь. "Болото!" - мелькнула  страшная  догадка,  и,  напрягая  все
силы, шарахнулся на четвереньках в сторону. Булькает вонючая вода, заливаясь
в узкие глубокие  воронки  от  увязающих  ног.  Крепки  засосы  трясины,  не
желающей выпустить свою жертву. Где же эта тропинка,  предательски  заведшая
беглеца в ловушку? Назад - топь. Влево - трясина. Вперед  -  вода  и  осока.
Вправо - все вместе. Куда же?
     "Вперед!., в бога мать!.. Идти нельзя! Ужи,  ящерицы,  черви  и  прочая
болотно-водяная мразь не ходит... ползает она!.."
     И пополз, распластавшись в трясине, широко расставляя ноги и руки.
     "Физику не забыл, скотина? Ну так дави равномерно  всем  телом  на  эту
дрянь! Иначе - провалишься!.."
     Сгартывается псинистый, пузыристый застой к лицу. Как деготь, скользкая
и липкая грязь переливается по телу...
     "Вперед!"
     Залетают  в  мучительный  оскал  рта  брызги,  гуммиарабиком  склеивает
ресницы  волокнистая  холодная  жидкость,  бритвенным  острием   распарывает
перепонки между пальцев осока.
     "Вперед!"
     Черна октябрьская ночь. Водянисто прибалтийское небо,  разбоен  осенний
ветер.
     "В-пе-ред..."
     Реже выбрасываются  руки-плавники.  Долго  подтягивается  правая  нога,
пораженная жестокой ревмой в тифу. Не  слушается  голова,  клонится  она  на
мягкую подушку трясины...
     "В-пе-е..."
     Расстилается  перед  глазами  Сергея  зеленая  скатерть  где-то   давно
виденного луга. Растянулся он в копне ароматами  дышащего  сена.  Поправляет
его изголовье, звонко смеясь, сестренка,  сыплет,  вкатывает  в  его  волосы
незабудки...
     "Не  надо,  Аня...  Мне  так  хорошо...  Милая  ты,  славная   у   меня
сестренка..."
     Стоит на  пороге  мать,  протягивает  Сергею  шарф,  умоляет:  "Кашлять
будешь, родной. Одень..."
     "Я сейчас вернусь, мама... Ты жди!"
     Осколком разбитого  зеркала  мелькает  перепуганная  мысль,  заставляет
дрогнуть затихающее тело: "В болоте ты! Не отдыхай... Это смерть..."
     "Ах да!.."
     Хлюп.
     Через три минуты:
     - Хлюп. Через пять:
     - Хлюп...
     "Какой мягкий наш диван... Ты не  умеешь,  Аня,  вышивать  медвежат  на
подушках... Выключи радио - шумит оно... Какие белые эти березки!.. Как тебя
зовут? Ванюшкой? А-а!.. Почему тяжело, душно?.. Болото? Умираю?  Сознание...
Считай до десяти... Раз. Два. Три. Четыре... Три..."
     - Считай, считай!.. Ну, милый,  хороший,  считай!..  Четыре...  Пять...
Семь...
     - Считай, сволочь!.. Восемь... Девять...
     - Считай!
     - Счи-та-ай!
     - Счи-и...
     "Смерть? Жи-ить хочу-у... жи-и-ить..."
     - Хлюп.
     - Хлюп...
     Отдыхающим аллигатором растянулась  поваленная  сосна.  Как  невиданный
осьминог, разбросал-раскидал свои щупальца вывороченный корень.
     - Хлюп.
     - Хлюп...
     Скользким от грязи животом перевалился Сергей через торчащую из трясины
ветвь. Руки и ноги погрузились в ил.
     "Не засосет... Как уютно и тихо. Сосны не растут в трясине... Значит  -
берег..."
     От ветвей к корню пополз по сосне, скользя и срываясь. Сел  на  твердой
кочке, не в силах ворохнуть ни единым членом.
     "Можно застыть... Подохну сидя.  Надо  двигаться...  Не  важно  куда...
просто двигаться".
     Опираясь на колени и локти, полез в сторону, путаясь в тростнике.  Тело
сжимали судороги. Вибрировало  оно  в  мелкой  нескончаемой  дрожи,  вызывая
потягивание и зевоту.
     "Болото. Нужно влево..."
     - Болото!
     "Некуда. Островок..."
     Тогда забился в камыш, сел на колени и,  сжимая  руками  изо  всех  сил
бока, попробовал кричать в надежде согреть внутренности.
     - Аа-ауу-о-о-аауу!..
     Выл нудно, тягуче, и когда затихал - становилось самому жутко.
     - Уу-у-ааа-ооо-ууу!...
     Тогда была бесконечно долгая ночь.  Обесчувственному  Сергею  казалось,
что никогда уж больше не наступит день. Подогнув колени к лицу,  он  притих,
выстукивая дробь зубами...
     Мглистое, слезоточащее утро неохотно вступало- в  болото.  Набуянившись
за ночь, лес опустился и затих, поникнув мокрыми  ветвями  сосен.  Набрякшие
веки не открывались. Растянув их пальцами, Сергей  оглянулся,  и  застланные
мутной пленкой глаза резанул красный кафель крыши стоящего в лесу дома.
     "Пойду. Все равно..."
     До берега не было и двадцати метров.  Ступая  на  кочки,  Сергей  легко
вышел из болота. К дому шел решительно, стараясь ничего не предполагать.
     "Хуже смерти ничего не будет!.."
     По двору бесцельно бродили еще сонные куры. Громыхнув цепью,  к  Сергею
рванулся рыжий лохматый кобель, и  знакомый  лай  разлился  по  лесу.  Дверь
открыл молодой парень, одетый в черный элегантный костюм.
     "Попал!" - решил Сергей.
     - Пожалуйста! -  свободно  и  просто  проговорил  парень,  закрывая  за
беглецом  дверь.  И  то,  что  увидел  Сергей,  отняло  у  него  способность
выговорить слово. Он стоял у порога, оцепенев от изумления,  уставившись  на
стол. Там, рядом с ломтями хлеба и  стаканами  недопитого  молока,  зеленела
квадратная коробка советского "Беломорканала" и лежала,  видать  только  что
оставленная после чтения, "Правда".
     - Пожалуйста, проходите вперед. Но... минуточку, вы мокрый  и...  Соня,
Соня! Приготовь побыстрей белье и все верхнее... Да садитесь же!
     Сергей подошел вплотную к парню и, тяжело дыша, прохрипел:
     - Скажите... откуда это?
     - Только что ушли три товарища. Парашютисты ваши...
     - Куда? - почти крикнул Сергей, не дав тому договорить.
     - Понятно... в лес.
     Толкнув грудью дверь, Сергей прыгнул из дома и, не обращая внимания  на
рвавший тело сухой кустарник и  хлеставшие  по  лицу  ветки  сосен,  побежал
задыхаясь вперед, в самую чащу леса.
     "Конечно, они там! Куда же они еще?"
     Был почему-то уверен, что вот пробежит еще пятьдесят шагов - и мелькнут
между  сосен  каплями  родимой  крови  пятиконечные  звездочки.  Они  вернут
истраченные силы, они дадут жизнь!..
     Молчит, злорадствует лес. Шепчут что-то  невыразимо  пошлое  и  нелепое
друг дружке сосны.
     - Ого-го-го! - закричал Сергей. - Това-аа-ри-щии! Ре-бя-та-аа!..
     Молчит лес. Шушукаются, издеваются сосны. Тогда  грохнулся  на  опавшие
сырые иглы и затрясся в судорожных рыданиях, вцепившись  зубами  в  высохшую
кожу рук...

     ...Вновь установились погожие дни. По  ночам  звезды  роняли  на  озимь
полей седой бисер крепких заморозков. Затягивались  лесные  канавки  пленкой
еще робкого льда. Не выдерживал уже Сергей дневки в лесу.  Перед  рассветом,
отшагав за ночь десять - пятнадцать километров, выбирал  стоящий  на  опушке
леса сарай и забирался в солому. Собираясь в путь,  обматывал  ноги  кусками
попоны, взятой им в одном сарае. Из этой же попоны смастерил  себе  и  нечто
вроде плаща-накидки. Попона была ярко-красного цвета, с клетчатыми протоками
черной шерсти.
     - Я похож на испанского мавра, - иронизировал над собой беглец.
     Заходя в дом за хлебом, Сергей пользовался уловкой, не раз спасшей  ему
жизнь. Видя  явное  нерасположение  хозяев  кулацкого  дома  и  угадывая  их
намерение задержать пленного, он смело просил хлеба на восемь человек:
     - Семь моих товарищей за вашим домом... Ждут.
     По паневежскому округу разнеслась весть, что  неделю  тому  назад  были
сожжены два дома полицейских, задержавших одного беглеца. Пожар  вспыхнул  с
вечера, когда полицейские везли связанного "пленчика" в Паневежис.
     "Я достойно отомстил за Ванюшку", - думал Сергей...
     Прошло пятнадцать дней с тех пор, как Сергей остался  один.  Около  ста
пятидесяти километров прошел он, оставив далеко позади  Паневежис.  Однажды,
проголодавшись, решил Сергей постучать в окно одиноко стоявшего домика  близ
шоссейной дороги. Сквозь неплотно прикрытые ставни в  темноту  ночи  медными
вязальными спицами пронизывался свет.  Сбросив  "плащ"  и  положив  его  под
окном, Сергей постучал в ставню. Через минуту щелкнула задвижка, и к  Сергею
двинулась темная фигура.
     - Простите, вы говорите по-русски?
     - Немного.
     - Я прошу у вас кусок хлеба...
     В это время в сени вышли два молодых парня в исподних рубахах и  галифе
Ранее вышедший живо начал что-то объяснять им, показывая на Сергея. Один  из
тех поспешно вернулся в дом, другой стал сзади беглеца.
     "Эсэсовцы!" - подумал Сергей. Мозг лихорадочно искал выхода. Пальцы рук
стали липкими и холодными.
     - Рэнки наверх! - по-литовски и по-русски крикнул выкатившийся  в  сени
бандит, ткнув дуло винтовки в грудь Сергея.
     - Ужейк и троба! {Заходи в дом! (лит.)}
     Сергей протиснулся в дверь и, оставляя следы  на  полу  запеленутыми  в
тряпки ногами, прошел в угол. Комната была маленькая, но опрятная. Слева  от
двери стояла кровать, справа - стол и два стула;  на  полу  была  разостлана
постель, и на ней спали два эсэсовца.
     Введшие Сергея стояли у двери, о чем-то совещаясь.
     - Что они со мной хотят делать? - обратился Сергей к хозяину.
     - Отправят завтра в волость. В полицию...
     - А-а!
     Сидит, чешется Сергей обеими руками. Без стеснения  залезает  в  разрез
гимнастерки и в штаны, трется о спинку стула.
     "Только бы не положили спать в комнате!" - думает он.
     Исподлобья уставился на него хозяйский сынишка, с  гримасой  отвращения
поглядывает жена.
     - Что у тебя? - спрашивает хозяин.
     - Короста... Знаете, такая? Ну, чесотка... И вши. Полтора года  в  бане
не был... Много вшей... ходят поверху. Остаются, где  сижу...  При  огне  не
видно только...
     Перевел хозяин слова  Сергея.  Всплескивает  руками  жена  его,  слышит
Сергей частое: "Езус Мария, Езус Мария!" Возится хозяин  с  фонарем,  гремит
жестяной его дверцей, прилаживая огарок свечи. Осторожно протягивает  Сергею
хозяйка кусок хлеба, боится прикоснуться к его рукам.
     - Пойдем спать! - выпрямляется хозяин.  -  Только  спички  оставь  тут.
Завтра получишь в полиции..
     Сарай был большой, заваленный еще не обмолоченными овсом и рожью.
     - Ложись тут!
     Звякает замок, закрывающий беглеца. Слышатся шуршащие удаляющиеся шаги.
Холодно без "плаща". Сквозит ветер в щели  неплотно  сдвинутых  бревен,  что
образуют стены сарая.
     - Подождем еще! - шепчет Сергей. - Погреемся пока...
     Набивая рот хлебом, занялся гимнастикой.
     - Раз-два... Делай: раз-два! Раз-два! Раз-два!..
     С чувством и толком заправистого мужика, знающего свое  дело,  опробует
Сергей каждую бревнину. Покачивает ее, потягивает вверх, узнает: глубоко  ли
сидит она в земле. Крепко затрамбована земля, ладно подогнаны бревна -  надо
копать. Растопырив руки, пошел  в  темноте  вдоль  вороха  соломы.  Огромная
звучная оплеуха отбросила его  в  сторону.  Оранжевые  живчики  запрыгали  в
глазах.
     - Да ведь грабли это! Наступил я...
     Переломанные на четыре части, служат грабли Сергею. Ковыряет  он  землю
палкой, затихает  по  временам,  прислушиваясь,  и  вновь  скребет  пальцами
слежавшийся за годы грунт.
     - Нажми, товарищ Костров!
     - Есть, товарищ лейтенант!
     Обламываются, кровавятся ногти.  Растет  под  коленями  бугорок  рыхлой
земли. Растит он силы Сергея.
     - Две минуты перерыв.
     - Есть!
     - Приступай.
     - Есть!
     И все, что было в костях и сухих мускулах тела, вложил  в  цепкие  руки
Сергей. Тянут они бревно до ломоты  в  локтях;  нехотя,  шатаясь,  поддается
бревно нечеловеческим усилиям.
     - Еще нажим - и...
     - Есть еще нажим!
     А когда бревно вынулось без особых усилий,  Сергей  осторожно  выставил
его на улицу, протиснулся боком в дыру и, минуту подумав, взвалил бревно  на
плечо. Ступая на носки, подошел к дому. Неслышно составил  бревно,  подперев
им дверь, и, подхватив "плащ", отошел от дома. На опушке леса, в звенящих от
ветра кустах орешника, погрозил кулаком в темноту по направлению дома.
     - Гады! Русского офицера так не возьмешь!..



     После оккупации Литвы в 1941 году  немецко-фашистскими  захватчиками  в
тюрьмах, в лагерях, на виселицах  замаячили  крестьяне.  Зачернели  дровяным
пеплом полянки от сожженных дотла хуторков. Тогда повезли крестьяне в  город
битых свиней, индюков, телят в обмен на какое-нибудь старое ружьишко, обрез.
Попритаились в овсяной соломе винтовки и даже пулеметы.
     - Пригодится, дай срок!..
     Изменились,  улучшились  отношения  крестьян  к  беглецам   из   плена.
Оглядываясь, чтоб не видел полицейский, вдоволь накормит  мужик  "пленчика",
многое порасспрашивает у него.
     - Послушай, товарищ. А скоро ли товарищи-то придут?
     - А что?
     - Да поскорей надо бы...
     - Помогайте!
     - Дак  если  б  товарищи  были  поближе...  Видней  дело  и  сподручней
тогда...Товарищ, а говорят тут вот мужики, что будто Гитлер миру запросил. А
товарищ Сталин говорит ему: "Я не Миколай второй!" Правда аль нет?..

     ...Чертил Сергей поля и перелески узким, извилистым следом отказавшейся
слушаться правой ноги. Раздулась она от колена до пальцев, заплыли щиколотки
глянцевитой синевой опухоли, и ноет нога непрестанно -  тупо  и  надоедливо.
Надавит Сергей пальцами - и надолго остаются точки-вмятины на ступне.
     "Эх, отвалилась бы ты к черту! - желает он, растирая ставшую как полено
ногу и тоскуя по русским резиновым сапогам и автомату. - Если бы это!.."
     Ночью снял вожжи, вязавшие на лугу лошадь,  и  замотал  ими  "плащ"  на
ноге. В ступу превратилась нога, и лишь с помощью рук удавалось переставлять
ее. Невидимыми иглами прокалывает октябрьский ночной ветер  худое  тело  под
дырявой гимнастеркой.
     - Хорошее дело - "плащ", - грустно шутит Сергей.
     За ночь прошел не больше трех километров. Приступы жгучей ломоты в ноге
туманили мозг, бешеными толчками колотили сердце, заставляли подолгу сидеть.
     "Но где же лес?"
     Уже сизое крыло рассвета с половины неба смахнуло пыль ночных  потемок.
Недоспелый вишневый сок зари разлил восток на горизонте.
     "Где же?.."
     Там, где белел опушенный инеем луг, у самой  обочины  группы  низеньких
домиков, серели копны сложенного на зиму сена. И  чтобы  добраться  до  них,
нужно  было  пройти  около  трехсот  метров  по  озими  поляны,  на  виду  у
просыпающихся поселян. Как загнанный  зверь,  побрел  Сергей  к  лугу.  Шел,
стараясь не взглянуть в сторону домов, кляня в душе не вовремя разболевшуюся
ногу. Проснувшиеся лохматки зачуяли беглеца и, как по  сигналу,  подняли  со
всех концов испуганный, жалующийся лай. Не перестали они  и  через  полчаса,
когда Сергей подошел к копне сена. А когда  затиснулся  в  сенную  мякоть  -
выглянул в сторону домов и мысленно простился с беглецом Сергеем  Костровым.
От самого дальнего от Сергея дома, колотя пятками пузатую  чалую  кобыленку,
охлюпкой поскакал мужик куда-то  в  сторону  от  хутора.  У  дома  толпилось
несколько человек, помахивая руками в сторону копны сена.
     Около двух часов гладил-растирал Сергей  ногу,  равнодушно  обернувшись
спиной к хутору. Было теперь все равно:  ни  бежать,  ни  защищаться  он  не
мог... В полдень к крайнему дому  подошли  трое  полицейских.  Они  долго  о
чем-то совещались, потом, взяв винтовки в руки, нерешительно  направились  к
Сергею.
     - Эй, бальшавикас! Шаутувас ира? {Эй, большевик! Винтовка есть? (лит.)}
-крикнул один из них, остановившись метрах в пятидесяти от копны. Два других
сзади, то приседая, то выпрямляясь, следили за малейшим движением Сергея.
     - Ты бы тогда не мозолил мне глаза, фашистская гнида! - ответил Сергей,
знавший, что значит "шаутувас" по-литовски.
     - Кае?
     Знал  Сергей,  что  полицейские  почти  всегда  убивали   пленных   при
задержании. Правда, лишались они при этом  половины  наградных  (за  убитого
пленного фашисты платили пятьдесят марок), но, видимо,  инстинкт  бандитизма
брал верх над чувством наживы...
     Выстрелив по  разу  для  поднятия  своего  боевого  пыла,  полицейские,
однако, продолжали стоять на месте.
     "Хотят живьем взять", - подумал Сергей, продолжая растирать ногу.
     - Эйк ченай, китайп - нушаусим! {Иди сюда, иначе - застрелим! (лит.)} -
хором закричали полицейские. Но, видя, что  Сергей  не  двигается  с  места,
решился тогда один из них на акт "героизма". Он взял на  прицел  винтовку  и
пошел к Сергею.
     - Эх ты, мразь вонючая! - скрипя  зубами,  шептал  Сергей,  трясясь  от
злобы и отвращения, видя чуть держащегося на ногах от  страха  полицейского,
наставившего на него винтовку.

     ...Вывернули карманы у Сергея полицейские, долго  разглядывали  на  его
ноге "плащ", потом, взяв пойманного под руки, повели в крайний дом старшины.
А через час, лежа вниз лицом со связанными сзади  руками,  трясся  Сергей  в
телеге по пути в волостную тюрьму.
     Начальник Купишкинской полиции, тучный низкорослый кретин, изо всех сил
хотел казаться опытнейшим криминалистом. Придерживая мизинцем и указательным
пальцем чистый лист бумаги и  размеренно  постукивая  карандашом  по  столу,
допрашивал он Сергея.  У  локтя  его  правой  руки  лежал  дулом  на  Сергея
парабеллум; короткий, желтой кожи хлыст демонстративно висел  над  низеньким
облезлым шкафом его кабинета. Полицейский знал русский  язык  и  хриплым  от
самогонки и тягучим от умышленной рисовки голосом пел:
     - Фами-и-илия?
     - Руссиновский.
     - И-имя?
     - Петр.
     - Из какого ла-агеря?
     - Не был в лагере.
     - Парашюти-и-ист? - удивился полицейский.
     - Н-нет.
     Карандаш медленно катится по столу  и  застревает  у  пепельницы.  Рука
допрашивающего лапает парабеллум.
     - Парашютист?
     - Нет!
     Переваливаясь, полицейский подходит к Сергею.  Правая  рука  прячет  за
бедро револьвер.
     - Давно в Литве?
     - Отправьте меня отсюда.
     - Последний раз: давно у на-ас?
     - У вас? У кого это?
     - Ахх!
     Брызнули снопом горящие искры из глаз, рванул Сергей связанные руки,  и
повисли на запястьях бескровные шматки кожи.
     - Убью до смерти... Говори-и!
     - Говорить буду с немцами... с твоими хозяевами, холуй!..
     - Ахх!
     - Ахх!
     - Ахх!

     ...Память  вернулась  к  Сергею  в  деревянном   склепе   с   крошечным
зарешеченным окошком. Из  левого  уха  тонкой  струйкой  сочилась  кровь  и,
собираясь в  ямке  впалой  щеки,  застывала,  свертываясь.  Затекли,  устали
связанные руки; давняя мучная пыль с пола щекочет нос, бьет тело чиханием.
     "Какая же теперь моя фамилия? - силился вспомнить  Сергей.  -  Росса...
Русса..." Твердо помнил, что его зовут Петр. Мгновенно придуманная  тогда  в
кабинете полицейского фамилия вытекла вместе с кровью изо рта.
     На второй день в Купишкисе  был  базар.  Путь  к  станции  лежал  через
торговую площадь, заставленную телегами, усеянную  бабами  и  мужиками.  Вид
шагавшего впереди двух полицейских окровавленного Сергея привлек любопытство
сердобольных торговок. Не обращая внимания на угрозы полицейских, совали они
в его карманы кто морковку, кто сырое яйцо, кто лепешку...
     От местечка Купишкис до похожего на него Субачюса -  сорок  километров.
Но по  тому,  как  пренебрежительно  субачайские  полицейские  относились  к
купишкинским, понял Сергей, что первые дают вторым пять  очков  вперед.  Так
это и было. Лишь  на  третий  день,  когда  Сергей  освоился  с  субачайской
тюрьмой, дверь его одиночной  камеры  с  шумом  отворилась  и  на  пороге  в
сумерках вечера застыли три фигуры в черном. Сергей поднялся с пола и  встал
у решетки окна.
     - Ты нам расскажешь, мерзавец, что делал в Литве! - приближаясь,  начал
один в черном. - А? Расскажешь?
     - Я шел.
     - Куда?
     - На мою родину...
     - Родину-у? Мы тебе дадим ее... Атришките ям  ран-кас!  {Развяжите  ему
руки! (лит.)}
     Стоявшие у порога прыгнули к Сергею, и перерезанная  на  руках  веревка
мягко упала к его ногам.
     - Сук! {Крути! (лит.)}
     Кости хрустнули в  плечах  и  локтях,  и  от  неожиданной  боли  Сергей
стукнулся коленями об пол. Руки его  теперь  покоились  на  спине,  у  остро
выпятившихся лопаток. В ту же секунду  короткий  удар  в  челюсть  опрокинул
Сергея навзничь, а вскинутые при падении ноги стали загибаться  полицейскими
к животу. Пузырилась пенистая кровь на губах, со свистом и хрипом втягивался
воздух. Дыша трупным запахом самогонного перегара, совал в запрокинутое лицо
Сергея отрывистые бессвязные слова полицейский:
     - Где ты был, а?.. Сколько вас, скажешь?..
     Колени  Сергея,  с  сидящими  на  них  двумя  полицейскими,   сплюснули
внутренности, и  что-то  колючее  хватко  зажало  сердце,  легкие,  грудь...
Покатав  пинками  бесчувственное  тело  по  полу,  полицейские   со   смехом
захлопнули за собой дверь камеры.
     На третий день после этого сеанс допроса повторился. Не  раз  рвавшаяся
лента памяти Сергея сохранила новые кадры старого фильма. Как и тогда, он  с
трудом поднялся на ноги и  бессознательно  отошел  к  окну.  Почему  он  это
проделывал каждый раз, когда слышал шаги у дверей, - он не знал. Может быть,
потому, что там  было  немного  светлей  и  вошедшие  могли  угадать  в  нем
человека?..
     И опять двое в черном остались у дверей, а один направился к Сергею.
     - Курить хочешь?
     - Нет.
     - На!
     Полицейский протягивал толстую папиросу, Сергей, ухватившись руками  за
решетку, не двигался.
     - На, говорю!..
     Рожденные светом нелепые тени запрыгали  на  стене.  Отступив  на  шаг,
тянул человек в черном к губам Сергея вспыхнувшую зажигалку.
     - Пофф!
     Желтовато-мутный пламень  взрыва  окутал  голову,  затрещал  в  бороде,
выщипал веки и брови. Сладковатый дым пороха застрял в горле и легких.  Руки
опоздали схватиться за лицо. Деревянный удар между глаз в  переносицу  кинул
голову на решетку окна, потом на пол.



     В самом центре Паневежиса,  в  лучшем  городском  здании,  разместилось
гестапо. Плещется над серым домом черное  пятиметровое  полотнище,  наискось
перерезанное белыми молниями букв  "СС".  Жуткими,  не  вмещающимися  голове
поверьями инквизиции веет от этого знамени смерти. Машет оно зловещим крылом
ночного хищника, отпугивая  на  противоположную  сторону  прохожих...  А  за
двести метров от гестапо, прямо у края  городского  парка,  высится  красное
четырехэтажное здание тюрьмы.

     ...Скользя босыми ногами по  обледенелым  булыжникам  мостовой,  Сергей
прошел  в  подъезд  гестапо.  Мокрый  порывистый  ветер   рвет   подол   его
гимнастерки, оголяет синюю кожу запавшего живота. Часовой у  дверей  гестапо
дернул плечами, взглянув на ноги Сергея:
     - Кальт, менш? {Холодно, человек? (нем.)}
     Минут через пять в  подъезд  вернулся  один  из  конвоировавших  Сергея
полицейских с синей бумажкой в руках. То был ордер на  водворение  Сергея  в
Паневежскую окружную тюрьму.
     - Эйнам! {Идем! (лит.)}
     Вновь заскользили ноги - теперь уже по асфальту мимо жиденького  парка.
В городе зажигались редкие синие огни; на оголенных деревьях парка с  криком
рассаживались на ночь грачи.  Привратник,  в  дубленом  тулупе  и  накинутом
поверх брезенте, лениво распахнул железные ворота.
     - Эйнам!
     Дежурный  надзиратель  полулежал  на  диване.  Две   женщины-арестантки
мокрыми мешками протирали кафельный пол канцелярии. Не вставая,  надзиратель
вертел перед носом синюю бумажку, потом  махнул  рукой.  Полицейские,  круто
повернувшись, вышли.
     - Тэйп, тэйп! {Так,  так!  (лит.)}  -  таинственно  произнес  принявший
Сергея, вставая и потягиваясь до хруста в костях.
     - Су гинклу паэме? {С оружием взяли. (лит.)}
     - Не понимаю.
     Стуча подковами  сапог,  надзиратель  вышел  из  комнаты.  Не  поднимая
головы, женщина тотчас проговорила:
     - По синим стреляют. Нас тоже. Считают...
     И перешла вдруг на литовский язык,  обращаясь  с  каким-то  вопросом  к
товарке: в дверях в это время  показался  надзиратель  и  с  ним,  одетый  в
штатский костюм.
     - Пойдем! - обратился тот по-русски к беглецу.
     В комнате, куда вошел Сергей, стоял единственный  черный  стол  и  одна
табуретка. Усевшись,  штатский  разложил  листы  бумаги  и  приказал  Сергею
раздеться догола. После того как были отмечены все родимые пятна,  шрамы  от
увечья и особые приметы Сергея, штатский начал задавать вопросы:
     - Фамилия?
     - Рус... Руссиновский.
     - Лет?
     - Двадцать три.
     - Мне с  тобой  тут  не  до  шуток,  понял?  Мальчиком  прикидываешься?
Поздно...
     - Мне двадцать три года!
     - Брешешь, сволочь! Какой веры?
     - Самой глубокой.
     - Дурак! Веры какой, понимаешь?
     - Я сказал.
     - Идиот!

     ...Через час надзиратель повел Сергея из канцелярии.  Пройдя  несколько
железных ворот, которые не торопясь и  величаво  открывались  привратниками,
Сергей вошел во двор тюрьмы. Огромное угрюмое  здание  было  окутано  густым
мраком.  Лишь  над  низенькой  входной  дверью  в   тюрьму   мерцала   синяя
электрическая лампочка. Надзиратель  шуршал  пальцами  по  угловым  кирпичам
стены. До слуха Сергея откуда-то изнутри тюрьмы донеслись короткие тревожные
звонки и звук вставляемого в замок  ключа.  По  крутой  лестнице  взошли  на
третий этаж.  На  стук  надзирателя  взвизгнул  отодвигаемый  волчок,  затем
громыхнула открываемая дверь, ведущая в  коридор.  Мрачный,  в  полутьме  он
казался нескончаемо длинным. В  строгом  порядке  друг  против  друга  густо
маячили железные двери камер. "33", "35", "37", "39", "41" - пестрели жирные
нечетные номера с противоположной  Сергею  стены.  Перебросившись  короткими
фразами с коридорным смотрителем, сопровождавший  Сергея  вышел.  Коридорный
подвел Сергея к камере с цифрой "39". Огромный,  похожий  на  пистолет  ключ
долго торкался около отверстия замка, выстукивая своеобразную азбуку  Морзе.
Наконец замок щелкнул, тяжелая железная дверь бесшумно открылась,  и  Сергей
вошел в камеру.  Там  царил  полумрак  и  вырисовывались  мутные  пятна  лиц
заключенных. Сергей нерешительно попятился в угол и уперся ногой в киснувшую
там парашу.
     - Осторожно, отец, утонешь! - услышал он веселый голос.
     - Вы русские? - обрадовался Сергей.
     - Тут, дядя, со всех концов... и не принято расспрашивать - как, когда,
откуда... понял?
     В  первый  же  вечер  Сергей  был  тщательно  посвящен  в  тайну  жизни
заключенного. Во-первых, он получит вот такие же, как у всех, серый халат  и
колпак на голову, деревянные башмаки, матрац, миску  и  ложку.  По  утрам  в
шесть часов он будет получать сто пятьдесят граммов хлеба, в обед и  вечером
- по пол-литра теплой воды.  Завтра  его,  наверное,  поведут  на  допрос  в
гестапо. И если он вернется оттуда, то дня через  три,  после  переваривания
резиновых бананов, пойдет  на  работу  на  сахарный  завод,  что  в  четырех
километрах от Паневежиса.
     Ночью, когда глаза  Сергея  мозолила  оловянная  темнота  камеры,  рука
соседа осторожно толкнула его в бок.
     - Не спишь, земляк? - послышался шепот.
     - Нет.
     - Слушай: поведут на допрос, то... если заведут в подвал такой с  водой
- не бойся. По грудь только. Ну, само собой,  холодная  вода  и  тело  режет
так... Теперь: налево что дверь - там стреляют...  Только  мимо  головы,  на
вершок так... Словом, дураков ищут, понял? Ну, так ты  понимаешь...  пожилой
человек... выдавать там кого - не надо... Сам знаешь...
     Шепот затих, и минуту лежали молча. Сергей грустно улыбнулся в  темноту
словам: "пожилой человек... сам знаешь".
     - Как ты думаешь, сколько мне лет? - спросил он соседа.
     - Ну, сколько есть... Тридцать восемь, сорок, может...
     - Через двадцать дней примерно мне исполнится двадцать три...
     - Да ну-у? - удивился сосед и приподнялся на локоть. - Ох и испаскудили
ж тебя, парень!..
     В шесть часов  в  коридоре  загремел  бак  с  "завтраком".  Заключенных
выпускали покамерно, и они, получив "довольствие", ныряли обратно в  камеры.
В семь часов тюрьма выходила на работу.
     ...Камера Сергея насчитывала  одиннадцать  шагов  в  длину.  Налево  от
дверей по всей стене протянулись двухэтажные нары. Направо -  длинный  узкий
стол и в углу - параша. Свободного  прохода  было  ровно  на  два  человека.
Оставшись один, Сергей принялся сочинять свои показания в  гестапо.  Да,  он
бежал с транспорта, когда их везли с фронта, только что взятых в плен. Ни  в
каком лагере не был. Фамилия - Руссиновский. Имя Петр.
     Медленно и нудно текут минуты. Ни единый шорох,  ни  малейший  звук  не
проникает в камеру. Под самым потолком лепится окно. Даже высокий Сергей  не
в  состоянии  дотянуться  до  него  рукой.  Откуда-то  из  глубины  существа
поднималось незнакомое Сергею тягостное  чувство  равнодушия  ко  всему.  Не
хотелось ни есть, ни жить. Нет на свете хуже тех минут, когда человек  вдруг
поймет, что все, что предстояло сделать, -  сделано,  пережито,  окончено!..
Прислонив горячий лоб к слизистой стене, Сергей долго  стоял,  освобожденный
от мыслей и желаний. Вдруг его слуха  коснулось  размеренное  позвякива-ние.
Звуки ползли откуда-то снизу по стене.
     - Тук-тук... тук-тук-тук... тук... тук-тук-тук-тук...
     Сергей  поднял   голову,   прислушиваясь.   Прерывистая   цепь   звуков
продолжалась. "Э-э, так это же с первого этажа! - вспомнил Сергей  вчерашний
разговор, - подо мной ведь камера  смертников!"  Сергей  не  знал  тюремного
разговора перестукиванием. А то можно было б утешить смертника, отвечая  ему
стуком по канализационной трубе.
     Продолжая ловить  звуки  непонятной  жалобы  или  просьбы  обреченного,
Сергей в первый раз осмысленно взглянул на стену. Вся она, от низа и до  той
верхней  границы,  куда  доставала  рука  самого  высокого  человека,   была
исцарапана надписями на русском и литовском языках. Были тут горячие просьбы
сообщить родным по такому-то  адресу  о  том,  что  их  сын,  отец,  брат  -
расстреляны в Паневежской тюрьме  тогда-то  и  тогда-то.  Были  мужественные
слова - проклятья  убийцам.  Были  куплеты  красноармейских  песен,  и  были
саратовские непечатные частушки... И Сергей поймал себя  на  мысли,  что  ни
одну книгу, ни один самый замечательный роман он не читал с таким  вниманием
и чувством, как этот огромный корявый лист-стену из книги-жизни... На отлете
от всех записей, в самом  левом  углу  стены,  как  бы  эпиграфом  ко  всему
последующему, энергичные карандашные буквы выстроили столбик  стихотворения.
Видно было, что автор не раз очинял карандаш, пока  кончил  писать.  Строчки
куплетов то мерцали сизым налетом, то сбивались  на  бледные,  еле  заметные
царапины. Сергей прочел:

     Часы зари коричневым разливом.
     Окрашивают небо за тюрьмой.
     До умопомрачения лениво
     За дверью ходит часовой...
     И каждый день решетчатые блики
     Мне солнце выстилает на стене,
     И каждый день все новые улики
     Жандармы предъявляют мне.
     То я свалился с неба с парашютом,
     То я взорвал, убил и сжег дотла..
     И, высосанный голодом, как спрутом,
     Стою я у дубового стола
     Я вижу на столе игру жандармских пальцев,
     Прикрою веки - ширь родных полей...
     С печальным шелестом кружась в воздушном вальсе,
     Ложатся листья на панель.
     В Литве октябрь. В Калуге теперь тож
     Кричат грачи по-прежнему горласто...
     В овинах бубликами пахнет рожь. .
     Эх, побывать бы там - и умереть, и баста!
     Я сел на стул. В глазах разгул огней,
     В ушах трезвон волшебных колоколен...
     Ну ж, не томи, жандарм, давай скорей!
     Кто вам сказал, что я сегодня болен'
     Я голоден - который час!..
     Но я готов за милый край за синий
     Собаку-Гитлера и суком ниже - вас
     Повесить вон на той осине!
     Жандарм! Ты глуп, как тысяча ослов!
     Меня ты не поймешь, напрасно разум силя:
     Как это я из всех на свете слов
     Милей не знаю, чем - Россия!..

     ...Чердак тюрьмы был полностью завален носильными вещами расстрелянных.
Еще ни разу не вызванный  на  допрос,  Сергей  второй  день  раскладывал  по
порядку     эти     вещи.     Пехотинские,     артиллерийские,     саперные,
нарком-внутдельские, летные  фуражки  и  пилотки;  сапоги,  ботинки,  краги,
обмотки, брюки, гимнастерки, шинели, венгерки - должны были быть  сложены  в
одну сторону чердака. Пальто, шапки, сорочки, шляпы,  плащи,  жакеты,  юбки,
платья, сарафаны, бюстгальтеры, трико, ночные женские рубашки  -  в  другую.
Начальник вещевого склада тюрьмы, уходя, закрывал на замок Сергея. Но  через
час-другой он  возвращался  и,  ссутулившись  на  стуле,  неподвижно  глядел
куда-то в угол. Путаясь в  бюстгальтерах,  Сергей  тогда  почувствовал,  что
нервы его расшатаны и натянуты до крайности. Вот-вот лопнут они,  как  тогда
там, в лесу, когда он звал парашютистов... Не проходя,  в  горле,  у  самого
кадыка, застрял комок чего-то горького, щекочущего нос и щиплющего глаза.  И
не выдержал:
     - Ш-што, господин начальник? Мерещутся?  -  кивнув  на  красноармейские
фуражки, задрожал он. - Не дают мертвецы спать? Жить? И  не-да-дим!  Вот!  И
детям вашим... тоже!.. Никогда! Каких людей... стихи на стене...  Подлюги...
вашу в Христа мать!.. На, на! Мерзавец! Снимай мои штаны! Я вам...
     И, в бешенстве полосуя гимнастерку, захлебнувшись в сизой пене,  бьющей
изо рта, забарахтался в ворохе фуражек, колотя по ним пятками босых ног...



     Возвращаясь с работы, однокамерники Сергея приносили в мотнях  тюремных
штанов по одному и по два сырых бурака. Узбек  Муса  ухитрился  как-то  печь
бураки на заводе и, разрезав  их  на  ломтики,  раскладывал  по  всем  дырам
халата. Вечером угощали Сергея.
     - С бураков поправляются, Руссиновский! - шутил щербатый Петренко, -  и
ощущение  бананов  другое.  Бураки  способствуют  организму  обретать  нечто
лошадиное...
     До вечерней покамерной поверки заключенные должны успеть сделать уборку
в камере, вынести в уборную парашу, получить "ужин", съесть его и  к  десяти
часам выстроиться по ранжиру у стены.  Поверяющий  надзиратель,  с  чувством
достоинства и превосходства,  тыкал  пальцем  в  грудь  каждого  и,  отметив
наличие  заключенных,  гордо  покидал  камеру.  И  тогда  наступали  роковые
пятнадцать минут ожидания свистка  отбоя.  Это  были  самые  жуткие  минуты!
Затаив дыхание, все смотрят на дверь. Вот-вот отворится она  -  и  назовутся
несколько фамилий. Сдав вещи, те люди переводились в камеру смертников, а  в
четыре часа пятнадцать минут утра за ними приезжали из гестапо...
     Никто из заключенных тридцать девятой  не  знал  своей  участи,  и  как
только раздавались начальные всхлипки свистка, напряженные до крайности тела
невольно расслаблялись, люди глубоко и устало дышали:
     - Сегодня живы!
     После свистка  молча  расползались  по  нарам,  цокала  выключаемая  из
коридора лампочка, и в наступившей  темноте  слышались  глубокие,  вызванные
мучительным раздумьем вздохи.
     - Не спишь, Петренко?
     - Как и ты.
     - Говорят,  немцы  при  расстреле  на  коленки  ставят  и  поворачивают
затылком к себе...
     - Разве это меняет дело?
     - Да не то! Видно, совесть их,  што  ль,  начинает  мучить...  все-таки
глядеть в глаза...
     - Совесть? У немцев? Ты сам додумался до этого или как?
     - Сам.
     - Дурак!
     - Может быть... А слушай, Петренко... ты как будешь...  ну,  стоять  на
коленях... или...
     - Умру стоя!..
     - И я...
     Успокоенный на этот счет Муса поворачивался на другой бок и  принимался
в темноте трещать сырыми бураками...
     На пятый день заключения Сергея,  в  послеповерочные  минуты  ожидания,
загремел замок тридцать девятой камеры.
     - Бакибаев Муса! Молчание.
     - Серебряков Владимир!
     - Петренко Иван!
     - Григоревский Антон! Сдать все!..
     Дверь захлопнулась. Онемев, все продолжали стоять, как и прежде. Что  и
кому можно было сказать теперь? Пошатываясь, первым вышел из строя Петренко.

     ...В городе не  по-ноябрьски  ярко  светило  солнце.  Нарочно  стараясь
продлить время, Сергей лениво волочил деревяшки по мостовой.  В  трех  шагах
сзади шел с автоматом немец. От угла парка улица уходила вниз, к  мосту,  и,
перебежав его, круто поднималась в гору. Мимо  Сергея  тряслись,  ежеминутно
понукаемые, извозчичьи клячи. Заламывая поля  шляп,  удивленно  пялились  на
Сергея выдергивавшиеся из пролеток седоки.
     У подъезда гестапо стоял новенький  жукообразный  лимузин.  От  входных
дверей  до  его  задних  колес  расхаживал  часовой  с  неимоверно   длинной
винтовкой. Конвоир ввел Сергея на второй этаж.
     - Зетц  хир!  {Садись  сюда!}  -  указал  он  на  стул  в  коридоре  и,
нерешительно щелкнув пальцами в дверь, скрылся за нею. Но  через  минуту  он
вернулся и все тем же бесстрастным тоном, не глядя на Сергея, приказал:
     - Комт! {Иди!}
     В обширной, заставленной коричневыми шкафами комнате было  мало  света.
Комната выходила окнами на северную сторону дома  и  располагалась  в  самом
конце коридора. Сергей не заметил, как вышел его  конвоир  и  он  остался  с
двумя сидящими, видимо, в ожидании его, офицерами.  Две  фуражки  лежали  на
столе,  обращенные  к  Сергею  кокардами,  изображающими  череп  с  зияющими
отверстиями  глазниц  и  скрещенными  костями  под   ним.   Офицеры   дымили
сигаретами, не обратив ни малейшего внимания на вошедшего. Сергей равнодушно
оглядывал комнату, засунув руки в карманы длиннополого халата. Идя сюда,  он
был уверен, что увидит какие-нибудь приспособления для пыток. На самом  деле
в комнате ничего подобного не было. В середине самого интересного разговора,
как это казалось Сергею по интонациям, один из гестаповцев  быстро  повернул
голову к Сергею и сказал:
     - Садись, товарищ!
     Слова родной речи трепыхнулись испуганным голубем и потерялись в потоке
гортанных непонятных звуков продолжавших разговаривать немцев.
     - Сидеть не могу.
     - Почему же?
     - Раны там, - занес назад руку Сергей.
     - Ах, это то, что в лесу?
     - Нет. Палач в тюрьме...
     - Ты - Петр Руссиновский? Это... это с группой в десять?
     - Один.
     - В Рокишкисе?
     - В Купишкисе.
     - В августе?
     - Двадцать шестого октября.
     - Ты не похож на русского... Арийский лоб, но худой. Пожалуйста, ром!..
А сколько времени?
     - Двадцать пять дней.
     - Это какого же числа?
     - Мм... в сентябре.
     Допрашивающий сидел за столом боком и ни разу не  взглянул  на  Сергея.
Зато второй не спускал с него белесых навыкате глаз, которые "говорили", что
он ни слова не понимает по-русски. Он сторожил мимику лица Сергея.
     - Нет, нет. Лет сколько?
     - Двадцать тр...
     "Дурак, -  мелькнула  запоздавшая  мысль,  -  за  двадцать  пять  дней,
проведенных в лесу, такая борода не вырастет у двадцатитрехлетнего..."
     - Двадцать восемь.
     Допрашивающий  снял  с  рогаток  чернильницы  неотточенный  карандаш  и
осторожно поставил  его  вертикально  на  столе.  Наблюдающий,  качнув  себя
вправо, поднялся со стула и, заложив руки в карманы, шагнул к выходу.
     - Как это было в самом начале?
     - Нас вез...
     Вдруг мысль вьюном ускользнула  из  памяти.  В  ушах  разлился  тягучий
монотонный  звон.  Перед  глазами  патефонной  пластинкой  заходил  огромный
радужный круг, и, уцепившись за  него,  Сергей  завертелся  на  нем,  потом,
оторвавшись, тихо и плавно полетел в темноту...
     Крупные капли воды скатывались с головы на халат и, убыстряя ход, мягко
падали на пол. Теперь голова допрашивающего была вровень с  глазами  Сергея.
Но гестаповец сидел на прежнем месте, не меняя позы.
     "Ах, я ведь сижу!" - догадался Сергей.
     Размеры своей головы он никак не мог охватить теперь памятью. Казалось,
она заполнила всю комнату, выпятилась в окно, вобрала в себя шкафы, стулья и
стол, на котором стоял теперь  кувшин  с  водой  и  лежала  рядом  резиновая
дубинка. "Это они меня бананом... но почему же я не  помню,  когда...  и  не
больно?" - удивился Сергей.
     - Так... Значит, ты говоришь, отдал парашют крестьянину... А потом что?
     Сквозь лениво гудящий  звон,  разлитый  в  голове-комнате,  в  уши  еле
проникал звук голоса гестаповца. Казалось, тот говорил с Сергеем по телефону
на огромном расстоянии.
     - Потом? А-а, вот вы...
     И голос не его был, не Сергея. Наверное, рот свесился  за  окно  и  там
дребезжит треснувшим армейским котелком.
     - Да, да! Куда шел ты потом?
     - В .. знаешь?
     - Что-о? Это как?
     Гестаповец оживился и, резко ерзнув на стуле, в  первый  раз  уставился
зелеными глазами на Сергея. На его длинной шее  смешно  дергалась  жила,  по
синеве бритых щек запрыгали желваки.
     - В сентябре попал в плен... везли. Я двадцать пять дней бежал... Все!
     Побледневшие щеки гестаповца отчетливо выдавали ставший  багровым  нос.
Медленно поднявшись со стула, он перекинул через стол туловище:
     - Я тебя вижу насквозь, мерзавец!
     - Скверное удовольствие для тебя!..
     - Где бежал?
     - Близ... мм-м... Шяуляя.
     - Альзо! - вдруг крикнул фашист, и кто-то сзади легко и  быстро  вырвал
половицы из-под ног. Опять куда-то боком полетел  Сергей,  раздвигая  мягкую
волокнистость оранжевых нитей, что надвинулись на него...
     И вновь, стоя уже у стены, Сергей глотал струи воды, стекавшей по щекам
и лбу. Она холодным кинжалом раздваивала спину, сбегая струйкой с  головы  к
ногам. Дуло браунинга сычиным  глазом  уставилось  в  лоб  Сергея.  Глаз  то
отодвигался, то льнул совсем близко к телу, и Сергей бессмысленно глядел  то
в него, то в рот гестаповца, что-то неслышно кричащий...



     Каждый день в шесть часов утра  двор  тюрьмы  заполнялся  заключенными.
Приходил конвой, зачитывались фамилии, и серая толпа, построенная  по  пять,
покидала тюрьму, направляясь на сахарный завод. В первые дни фамилия  и  имя
"Руссиновский Петр" по нескольку раз повторялись начальником конвоя.
     - Где Руссиновский? Где он? Где Петр Руссиновский?
     Забывал Сергей свое новое имя и, спохватившись, кричал:
     - Я!
     Паневежис по утрам спал. За поузоренными легким морозом окнами  плавала
в спальнях серая  предрассветная  звень  тишины  и  покоя,  курились  топкие
кровати горячим дыханием разморенных тел и терпким запахом молодоженства.
     -  Ттр-ррум-ттр-ррум-ттр-ррум-ттр-ррум!   -   чешут   клумпы   булыжник
мостовой, похожий на спины еще не проснувшихся черепах.
     - Ттрум-ттр-ррум-ттр-ррум-ттр-ррум! - и шевельнет рыжими ушами уснувшая
среди улицы пегашка с малость подгулявшим извозчиком; сплюснет нос о  стекло
окна неспокойно спящая по утрам девушка,  прикрывая  ладонями  тоскующие  по
ласкам груди. И опять:
     - Ттр-ррум-ттр-ррум-ттр-ррум-ттр-ррум...
     На правой стороне шоссе, убегающего  из  города,  у  опушки  небольшого
леса, который пересекала железная дорога, пачкал утро копотью труб  сахарный
завод. Пять водомойных  канав,  глубиною  в  восемь  метров,  были  засыпаны
сахарными  бураками.  Поодаль,  у  линий  железных  колей,  кучились   бурты
подвозимой в вагонах свеклы. На ее выгрузке и складывании в  бурты  работали
заключенные. На восемнадцатитонный вагон полагалось три  человека.  Время  -
час. Не выполнившие эту норму лишались баланды, которую привозили из  тюрьмы
на завод.
     После допроса вот уже десятый день  шел  Сергей  на  работу.  На  вагон
становился с  двумя  однокамерниками  -  замполитрука  Устиновым  и  старшим
сержантом Мотякиным. С самых первых дней оккупации фашистами Литвы Устинов и
Мотякин, служившие в Либаве, отстали от разбитого наголову своего  батальона
и бродили в лесах близ Паневежиса, охотясь  на  эсэсовцев  и  полицейских  и
скрываясь от них. А когда зимой стало невтерпеж оставаться в лесу, пошли  по
поселкам выискивать прибежища у крестьян. В сорока верстах от Паневежиса,  в
небольшом лесном хуторке, приютил их  литовский  крестьянин.  Месяц  жили  в
погребе из-под картошки, потом "присобачились", как говорил старший сержант,
и познакомились с каждым домом. За веселый разбитной характер  Мотякина,  за
его чечетку под собственные губные трели-рулады и за  сапожничье  мастерство
Устинова крепко  полюбились  хуторянам  "гражус  бальшавикай..."  {"Красивые
большевики" (лит.).}. А тем временем друзья выкопали в лесу свои винтовки  и
начали прогуливаться за десять километров от хуторка, подстерегая  на  шоссе
фашистские одиночные автомобили  и  мотоциклистов.  Завелись  у  них  вскоре
автоматы  немецкого  образца  и   даже   формы   в   чине   "герр   оберет".
Немногочисленная молодежь хуторка скоро  научила  их  незатейливой  мудрости
литовского языка, а замполитрука по старой привычке  начал  посвящать  ее  в
основы марксизма-ленинизма. К лету 1942 года в  лесном  хуторке  жил,  а  на
шоссе действовал крошечный отряд мотякинцев...
     Да трудно скрыть  молодой  пыл  нерастраченной  юности!  Попадало  ведь
иногда в подбитом автомобиле кое-что по мелочи, и, как ни  старался  Мотякин
уничтожить это там же на месте, в  лесу,  приносили  ребята  домой  шнапс  и
сигареты, не упускали случая хвастануть. Частенько зеленую тишь ночной улицы
хуторка вдруг  распарывала  огненная  грохочущая  струя  автоматной  очереди
вернувшегося с  задания  хуторянина.  Скатывались  тогда  с  печей  старики,
залезали под постели бабы, пряча в подолы детей...  И  однажды  на  рассвете
дождливого августовского утра сенной сарай приютившего партизан  крестьянина
окружила немецкая полевая жандармерия. Мотякин и Устинов были схвачены, "как
жирные перепелки", по злому определению старшего сержанта. Семья крестьянина
была расстреляна на месте, а дом сожжен...
     С августа до ноября девять раз ходили друзья в  гестапо.  Израсходовали
они там не один кувшин воды, вылитый им на головы для приведения  в  чувство
после бананов, ознакомились со  всеми  видами  пыток,  побывав  не  в  одной
"студии". Но ни один из мотякинцев не  был  выдан  и  назван.  Знали  ребята
библейское изречение: "Язык мой - враг мой" -  и,  закусив  его  в  подъезде
гестапо, освобождали в тридцать девятой камере.
     Выгружая свеклу из вагона, Мотякин не переставал  шутить,  приставая  к
серьезному меланхоличному Устинову.
     - Как ты думаешь, - громко произносил он и - тише:  -  комиссар,  какую
конкретную пользу приносим мы Родине, тем что киснем в тюрьме, а?
     Устинов молчал.
     - Ужели  ваш  аналитический  ум  комиссара  утратил  прежнюю  логику...
либавскую, например?
     Устинов молчал. Тогда Мотякин отшвыривал  вилы,  выбирал  три  огромные
свеклины и, вручая Сергею и Устинову, а одну оставляя себе,  глубокомысленно
заявлял, подняв указательный палец вверх:
     - Находясь в застенках гестапо, - произнося это  слово,  Мотякин  делал
ударение на "о", - и кушая вот эти бураки, мы, товарищ  комиссар,  подрываем
экономическую базу врага в его тылу!..
     Конвоировали заключенных эсэсовцы и полицейские. Была их  целая  толпа,
вооруженных  винтовками  и  автоматами,  злых  и  вечно  полупьяных.  Партия
заключенных шла, имея на флангах двадцать конвойных,  с  фронта  и  тыла,  -
шесть. Мысль о побеге в дороге была, таким образом, явно несостоятельна. А в
заводе некоторые шансы на побег все  же  были.  Распределив  заключенных  по
работам, начальник конвоя уходил в склад сахара. Конвойные же  рассаживались
у костров близ забора, огораживающего двор завода. Они тщательно следили  за
забором, обыскивали порожние вагоны, уходящие с завода, и  издали  наблюдали
за работой заключенных.
     Сергей, Устинов и Мотякин несколько  дней  разрабатывали  план  побега.
Каждая мельчайшая деталь  была  предусмотрена  и  обсуждена:  неудачников  в
побеге убивали на месте или же заковывали в цепи. Было  решено:  как  только
смолкнет гудок завода, означающий шесть  часов  вечера,  Устинов  и  Мотякин
ложатся в бурт, а Сергей забрасывает их бураками.  Розыски  будут  недолгие,
заключенных  не  решатся  задерживать  в  заводе  до  наступления   темноты.
Дождавшись ночи, Устинов и Мотякин уходят через  забор  в  лес.  Сергей  же,
которого некому зарыть в свеклу, подлезет под уже заранее осмотренный вагон,
устраивается там на  тормозных  тросах  и  ожидает  вывоза  себя  с  завода.
Встречаются в лесу по условному свисту...

     ...Было ветренное и морозное утро. Черной  бездной  зияло  над  тюрьмой
небо, рассвет торопился погасить в нем трепещущие синим огнем звезды. Рьяный
холод залезал под тонкие вытертые халаты, распластывался на костлявых спинах
заключенных. В ожидании  конвоя  было  разрешено  толкаться,  разговаривать,
переругиваться. В воздухе мешался  литовский,  польский,  русский  разговор;
теснились в кучу - теперь все равные в  серых  халатах  -  политзаключенные,
беглецы из лагерей, парашютисты, сочувствующие Советской власти,  укрыватели
"товарищей"... и прочие и прочие...
     Мотякин  "стрелял"  окурки.  Увидев  красную   точку   самокрутки,   он
бесцеремонно раздвигал толпящихся, подходил к курящему и после вступительной
речи возвращался, бережно неся окурок между пальцами.
     - По разу потянуть вам, - говорил он  Сергею  и  Устинову.  Сам  он  не
курил. Мотякин был в особенно приподнятом настроении, убежденный, что это  -
последнее утро, встречаемое им в тюрьме, - в это день решено было бежать...
     А вышло иначе. Начальник конвоя не зачитал фамилию Сергея. Он не шел на
завод и возвращался в камеру.
     - На допрос пойдешь, - шепнул Мотякин. - Мы возвращаемся...  Завтра  ты
отдохнешь от бананов, а послезавтра...
     Потому ли, что где-то далеко-далеко сверкнула бледная искра надежды  на
жизнь, что в опустошенное тело ум впрыснул ампулу живительного раствора  под
русским названием ненависть и борьба, -  только,  шагая  в  гестапо,  Сергей
чувствовал какую-то смутную тревогу. Состояние это усилилось, когда  конвоир
повел его по узкому коридору первого этажа, а не на второй, как прежде.
     "Развинтились, проклятые! - обозлился Сергей на свои  нервы.  -  А  ну,
взять себя в руки!"
     "Есть взять, товарищ лейтенант!.."
     В комнате стояли два стола и сидели два гестаповца в штатском. Оба  они
говорили по-русски, но не так совершенно, как прежде  допрашивающий  Сергея.
По тому, как были они вежливы, предупредительны и внимательны, Сергей понял,
что будет что-то новое, им еще не виданное здесь.
     - Ви бежаль, что кушаль котель, я?
     - Да.
     - Ми понимайт. Ви - юнга... мелет еще. Ви любийт сфобот, прирот, я?
     - Как и вы.
     - О, корошо, корошо... Ви курите? Пошалюйст, фот... Ми вам не будем уже
тюрьма... ви будете у нас, корошо? Ми не будем работайт... будем  поекайт  в
лес... ви рассказайт, кде шифет ваша  што  бежаль...  рассказайт,  кто  даль
кушайт... Корошо, я?
     Мысли Сергея кипели.  Рождалась  соблазнительная  идея:  "А  что,  если
поехать с ними в лес?.. Два - это немного... но если только два!"
     - Когда вам рассказать? - живо спросил Сергей.
     - О, сказайт сечас... поекайт зафтра. "А-а, подлюги, одного боитесь!" -
опечалился Сергей и ответил:
     - Я бежал один.
     - Ви рассказайт, кто кушаль дафаль!..
     - Я не заходил в дома. Я... воровал.
     - Што фарафаль?
     - Все... морковку, картошку...
     - Што есть - фарафаль?
     - Это значит вот так, - показал рукой Сергей.
     - О, ви не стелайт так. Ви  кушаль  клеп  и  млеко...  Тафаль  литофци,
корошо, я?.. Ми тафайт им марк, што они тафаль вам кушаль!..
     - Как жаль! Я этого не знал... Я бы не воровал, а заходил в дома...
     - Ви не мошна фарафаль! - обозлился гестаповец. - Ви кодиль дом!
     - Я не заходил в дома!..
     - Ви не кочет сказайт? Ми будем сечас расстреляй тебя!..
     - Я не заходил в дома!..
     - А-а, ферфлюхт, мистр-менш!
     Немцы любят и умеют бить жертву по щекам. Делают они это  расчетливо  и
аккуратно, как и все, что они делают...
     - Комт!
     Набрав полный рот кровавой слюны, Сергей по дороге харкнул ее на желтый
пол коридора. Гестаповец, шедший сзади, рванул его за рукав  халата,  клумпы
разъехались, и, потеряв равновесие, Сергей накрыл грудью свой плевок.
     - Кушайт! Кушайт! - наклонившись над ним, кричали фашисты, указывая  на
плевок. Путаясь в полах халата, Сергей пытался встать.
     - Кушайт! - и удары ног валили его вновь на пол. Тогда,  подложив  руки
под голову, Сергей растянулся ничком, широко раскинув  ноги.  Гестаповцы  на
минуту растерялись, а затем пришли  в  бешенство.  Теперь  они  уже  кричали
по-немецки и, ухватив за уши Сергея, били его голову о гудящий  лакированный
пол. На покоробленной желтой доске змеилась,  виляя,  живая  лента  крови...
Распахнув дверь комнаты налево, гестаповцы вволокли туда обмякшего Сергея. С
цементных синих стен пахнуло сыростью и холодом. Комната  не  имела  окон  и
освещалась большой электрической лампочкой. Подтащив Сергея к  острому  углу
противоположной стены, гестаповцы поставили его на колени.
     А-а, проклятый червь навозный.
     - Сечас рассказайт, кте кушаль!  Не  рассказайт  -  стреляйт!..  Айн...
Цвай...
     - Рассказайт!
     - Цвай!
     Сергей, прижав к носу рукав халата, чтоб задержать кровь,  стекающую  в
рот, равнодушно глядел на гестаповцев, выкинувших вперед правые руки и ноги.
Из кулаков их сжатых рук мерцали вороненые дула браунингов.
     - Драй!..
     Выстрелы были стройные. В шею, щеки и лоб со  свистом  брызнуло  что-то
больно щекочущее. Левый глаз застлала коричневая теплая пелена.
     - Рассказайт!
     Сергей неловко ткнулся вперед и встал на четвереньки.
     "Чем они стреляют? Я, кажется, жив... А-а, это ведь крошки  цемента  от
стен... Стреляют не по мне..."
     И, качнувшись, вновь ощутил острыми краями лопаток  жесткую  корявистую
стену.
     - Тах-тах!
     - ...сказайт!
     - Тах-тах!
     Потом хлопнула не видимая Сергеем дверь, и комнату  наполнили  холод  и
тишина...  А  вечером,  по  пустынным  улицам,  Сергей  вернулся  в  тюрьму,
сопровождаемый все тем же конвоиром.



     Смоченные дождем и схваченные морозом бураки не поддавались вилам.
     - Ситуация осложняется, братцы! - говорил по этому поводу Мотякин. - Мы
катастрофически рискуем лишиться баланды... Но, - продолжал он, - чем хуже -
тем лучше! Как думает комиссар, почему? -  обращался  он  к  Устинову.  -  А
потому, - отвечал он же, - что мы должны  отстать  в  выгрузке  ото  всех  и
остаться одни на этом составе...
     Эта мысль была ценная, и ее приняли без обсуждения.
     Постепенно вагоны пустели. Холод подгонял заключенных, и они торопились
выполнить свою норму. Ко времени заводского вечернего гудка, лишь через  два
вагона от мотякинского, копался в бураках еще дед с  двумя  своими  внуками,
сидящими в тюрьме вот уже шестой месяц за укрывательство бежавшего из лагеря
пленного. Их не следовало опасаться: народ был свой. В вагоне Сергея  полный
угол был еще завален бураками.
     - Я отправляюсь на рекогносцировку, -  доложил  Мотякин  и  прыгнул  из
вагона. Быстро оглядываясь, он начал разрывать бурт, готовя место.  Вечерние
сумерки  застилали  двор  завода,  пламя  костров,  разложенных  конвоирами,
блестело ярче.  Мотякин  лег  вниз  лицом,  давая  понять,  что  его  миссия
окончена. Пожав Сергею локоть, прыгнул к нему и Устинов.
     Сергей  лихорадочно  орудовал  вилами,  забрасывая  бураками  беглецов.
Мерзлые свеклины стукались о спины и головы лежащих, постепенно образуя  над
ними сплошной покров. Вот-вот по двору раздастся свисток к построению.
     - Успеть бы! - шептал Сергей. Спрыгнув в бурт, принялся руками  ровнять
его, придавая естественный вид тому месту, где лежали Мотякин и Устинов.
     Пронзительные  переливы  свистка  настигли  Сергея   под   четырехосным
вагоном. Вцепившись руками в болты и обхватив коленями дрожащие тросы,  ждал
он, когда звякнут буфера вывозимых с завода порожних вагонов. Было  тихо  до
звона в ушах. Лишь со станции катились редкие вздохи паровоза да ровный  шум
цеховых машин полз по двору. Прошло минут десять. Конвоиры, недосчитав  трех
заключенных, бросились по буртам, вагонам, закоулкам...
     Каждый вдох и выдох Сергей укладывал в четырнадцать ударов  сердца.  Во
всем теле ощущались торопливые толчки, онемевшие от холода пальцы  неприятно
дергались, толкаемые взволнованной кровью.
     "Крепись, лейтенант!.. Может быть, это последнее..."
     Пучком ржаной соломы качнулся луч ручного фонаря под соседним  вагоном.
Вот он уперся в колесо и, как развеянный ветром, разостлался за  вагоном,  а
растаяв в пространстве, снова родился под животом у Сергея... Конвоир  лезет
один. Изредка бормоча что-то непонятное, он тяжело дышит от неудобной позы.
     "Может быть, это последнее..."
     Вдруг свет вздрогнул, погас, потом вновь брызнул и остановился где-то в
ногах у беглеца. Сергей глянул туда  и  увидел  освещенный  фонарем  грязный
кусок портянки, свесившийся с клумпы. В этот  же  миг  конвоир  вскрикнул  и
кубарем выкатился из-под вагона. Отбежав к бурту, он  закричал  испуганно  и
радостно:
     - Ченай! Ченай! {Сюда! Сюда! (лит.)}
     Оброненный им фонарь желтым удивленным глазом уставился в  пол  вагона.
Соскочив с тросов, Сергей  отбросил  его  ногой  и,  выпрямившись,  пошел  к
конвоиру. Тот, бормоча проклятья или молитву, полез на бурт, скользя и падая
на обледеневших бураках.
     Сергей ожидал большего.  Может  быть,  только  двадцать  шесть  мерзлых
свеклин было раскрошено о его голову, спину, грудь: не больше одного  бурака
израсходовал на Сергея каждый эсэсовец - не дал начальник конвоя.  Пойманный
должен был еще кое-что сказать...
     "Но что придумать о ребятах?" - спрашивал себя Сергей и  вспомнил,  что
минут за десять до того, как Мотякин начал разрывать  бурт,  с  завода  ушла
первая послеобеденная партия порожняка.
     - Ну, кур, дар ду? {Ну, где еще двое? (лит.)}
     - Уехали под вагонами. Теперь далеко. Это ведь русские люди!..
     Начальник конвоя, приказав вести  заключенных,  с  четырьмя  эсэсовцами
бросился на станцию. Два конвоира вели отдельно Сергея, поминутно  доставляя
себе удовольствие пырять стволами винтовок в его ребристую спину.
     В канцелярии Сергея  допрашивал  сам  начальник  тюрьмы.  Это  был  еще
сравнительно молодой немец с подстриженными  ежиком  волосами  и  подвижным,
нездоровой бледности лицом.
     - Почему бежал?
     - Это мое право.
     - Ты сейчас увидишь свое собачье право!
     - Знаю...  твоя  постыдная  обязанность!..  Больше  вопросов  не  было.
Переходя двор, Сергей был убежден, что идет в экзекуторскую. Но  надзиратель
повел его за угол тюрьмы. В небольшой пристройке к стене  тюрьмы  помещалась
кузница. В углу, у  горна,  зазвенела  охапка  ржавых  цепей.  Выбрав  одну,
кузнец-заключенный стал ладить ее к ногам Сергея...
     В тридцать девятой потекли нудные минуты. Возвращаясь вечером с работы,
Сергей, гремя цепью, влезал на  нары  и,  упершись  неморгающими  глазами  в
потолок, ожидал поверку. Цепь уничтожила последнюю надежду на побег.  Восемь
однокамерников Сергея в молчанье и тоске коротали вечера.
     Проходил ноябрь. Неимоверно низкое небо придавило Паневежис к  набухшей
водой земле, грязные лохмотья туч царапали гноящиеся по утрам дровяным дымом
култышки  труб.  Опростоволосившиеся  деревья  притюремного  парка   скулили
свистом веток о запоздавшей зиме и в своей теперешней никчемности и унылости
приходились сродни заключенным.
     Ржавые браслеты грызли щиколотки Сергея. Полутораметровая тяжелая цепь,
подвязанная веревочкой к брючному поясу, чтоб  не  волочилась,  натирала  до
боли колени, утомительно позванивая кольцами.
     На пятый день после  того,  как  из  тридцать  девятой  камеры  Мотякин
навсегда унес перезвень губных вариаций,  а  Устинов  умную  задумчивость  и
серьезность, девять человек серыми истуканами стыли у стены, ожидая  свистка
к отбою. Под учащенное дыхание девяти  человек  вдруг  осклабилась  железная
дверь камеры, и в ее зеве раскорячил ноги надзиратель.
     - Попов!  Куликов!  Приготовить  вещи.  Руссиновский!  Приготовиться  в
кузницу!..
     Громыхнув цепью, Сергей подошел к нарам и  закатал  валиком  постель  и
халат...

     ...В одном исподнем белье, заломив руки, сидели, тесно прижавшись  один
к другому, четыре человека. Теперь с вошедшими смертников было семеро. Глаза
каждого  казались  дегтисто-черными:  зерна  зрачков  были   неправдоподобно
велики, распираемые предсмертным осмысленным  ужасом.  Мысль,  что  вот  уже
завтра их не будет в живых и никогда потом, кидала людей то из угла  в  угол
поодиночке, то в одну тесную кучу. До крови  грызли  руки,  пальцы  вырывали
пряди волос. Но нет, это не сон. Это - быль и явь, это - неумолимая  правда,
как вот эти желтые цементные стены и стальные двери камеры!..
     Измучив вконец тело, мысль о смерти на минуту притуплялась, терялась  в
веренице других, ею же вызванных. Вот он сидит, смертник,  тихо  уставившись
черными глазами в угол камеры. По судорожно сжатому рту его скользнула  чуть
уловимая улыбка. Что ж! Он вспомнил почему-то май, что  был  пять  лет  тому
назад. Тыквы куполов Новодевичьего монастыря до рези в глазах горели тогда в
лучах нехотя уходившего за Воробьевы горы солнца. Таня... тогда еще  Татьяна
для него, шла вся голубая: платье, лента в русых  косах,  глаза...  У  самой
стены монастыря  он  рассказывал  ей  что-то  очень  простое  и  обычное  из
студенческой жизни, но тогда казавшееся ему интересным и особенным; они  оба
искренне и весело смеялись, и, конечно, не  над  тем,  что  он  рассказывал.
Просто хотелось тогда смеяться, прыгать и посылать воздушные  поцелуи  через
Москву-реку всем  карнизам  цехов  Дорхимзавода...  Потом  сын  Вова,  потом
война... потом - плен, и... дергался замечтавшийся  смертник,  вскакивал  на
ноги, стягивал ворот посконной нательной рубахи до  хрипоты,  до  пепельного
налета на лице...
     В середине ночи, часа за три  до  времени  расстрела  -  четырех  часов
пятнадцати минут, - не выдержал один из обреченной семерки.  Сняв  кальсоны,
он яростно начал разрывать их на части.  Затем,  связав  из  кусков  длинную
ленту, дико прыгнул на нары и замотал один  конец  за  свисающее  с  потолка
кольцо, другой за шею. Никто не мешал самоубийце. Зачем?.. Подогнув ноги, он
резко опустился, и скрежет зубов и хрип горла вытолкнули синий  клубок  пены
на волосатый подбородок...
     Закинув руки за голову, Сергей ходил по камере. Нет, теперь уж  ничего,
ничего нельзя было сделать... Оставалось последний  раз  прошагать  мысленно
свои двадцать три года. Нет, в прошлом все было как надо... Иначе  он  и  не
мог. Только так, как было и должно быть! И только обрыв этой  немноголистной
повести нелепый... без подписи, без росчерка...



     Страх, как и голод, истерзав и скомкав тело,  делает  его  со  временем
бесчувственным,  апатичным  и  ленивым  к   восприятию   ощущений.   Шестеро
смертников  к  концу  ночи  выглядели  спокойней.  Серые  их  лица   хранили
покорность и бесстрастье, и лишь инстинктивная воля к самосохранению согнала
всех в тесную кучу в дальнем углу нар.
     Тело  удавленника,  нелепо  перекосившись,  было   обращено   лицом   к
смертникам, полузагораживая дверь камеры. Длинный раздувшийся  язык  бычиной
селезенкой выполз изо рта висевшего и  загнулся  в  сторону  уха.  Огромными
оловянными пуговками синели выкатившиеся из орбит глаза и, казалось, вот-вот
упадут на доски нар, как падают с дуба созревшие желуди.
     Тихо в камере. Выплеснули с вечера смертники с хрипом горловым испуг  и
муки, протест и жалобы. Пусто в голове. Лень в теле. Лишь неугомонное сердце
отбивает без устали удары-секунды. Что же ты, сердце? Куда ты? Ну, замри  на
минуточку, останови ночь! Ты знаешь ведь, сердце: мы мало  жили...  Слышишь,
мое сердце? Знаешь? Я хочу жи-иить!!!
     И в назначенное время услышали смертники за дверью топот кованых  сапог
и грохот открываемой двери. Вот оно! Как подброшенные током  огромной  силы,
вспрыгнули смертники на ноги и...  стали  прятаться  друг  за  друга.  Ломая
пальцы чьих-то рук, обхвативших его живот, Сергей  тихо  двинулся  по  нарам
мимо удавленника к двери, туда, где стали у стены четыре гестаповца в черных
клеенчатых плащах. Словно по команде, они держались левыми руками за  пряжки
своих поясов с надписью "с нами бог", а правыми придерживали у бедер  черные
автоматы. Два надзирателя и давний  знакомый  Сергея  -  начальник  вещевого
склада - стояли поодаль у самой параши.
     - Куликов!
     - Попов!
     - Руссиновский!
     Надзиратель  сложил  листок,   ожидая   вызванных.   Гестаповцы   молча
разглядывали висевшего.
     - Я - Попов...
     В первый раз Сергей заметил, какие добрые и умные глаза у этого  парня.
Высокий белый лоб его  пересекала  темная  косичка  спутанных  волос,  серые
впалые щеки подергивались энергичным сжатием зубов.
     "Такие не ползают на коленях!" - подумал о  нем  Сергей  и,  подойдя  к
Попову, стал рядом.
     - Я - Руссиновский.
     За дрыгающие желтые ноги и дулей выпятившуюся  голову  на  длинной  шее
принесли надзиратели Куликова из угла камеры. Он не стонал и даже не плакал.
Неподвижными рыбьими глазами изумленно уставился он на гестаповцев,  сидя  у
ног Попова и уцепившись за его кальсоны.
     - Идемте со мной!
     Начальник вещевого склада вышел в коридор. Сергей и Попов разом ступили
за ним.
     - Раус! - гаркнул один из гестаповцев и размашистым пинком выбросил  за
ними  Куликова.  Двери  камеры  захлопнулись,  прикрыв  гестаповцев,  одного
надзирателя и трех смертников с одним повесившимся.
     - Наслаждаетесь, господин начальник? -  спросил,  вздрагивая  ноздрями,
Сергей. - Куда ведете?
     - Одевать вас.
     - Зачем?
     - Приказано. Отправлять будут.
     - В лес?
     - Туда вывозят голых... знаешь ведь...

     ...Над  тюрьмой,  в  бездонной  пропасти   неба,   пушистыми   котятами
шевелились звезды. Декабрь выклеивал на широких  окнах  канцелярии  стальные
листья папоротника, наивными мотыльками кружил вокруг висевшей над  воротами
лампы редкие сверкающие снежинки.  Во  дворе,  на  тонком  батисте  молодого
снега, только  что,  видимо,  развернувшийся  автомобиль  наследил  огромный
вопросительный знак. Оставив Сергея, Попова и Куликова у  каменных  ступенек
крыльца и поручив их привратнику, надзиратель вбежал  в  канцелярию.  Оттуда
сейчас же вышли два жандарма. Еще в  коридоре  Сергей  заметил  в  их  руках
что-то тускло сверкавшее.
     "...Значит, думают прямо тут..."
     Эти два гитлеровца были хорошо откормлены. Высокостоячие фуражки, делая
их похожими на болотных  чибисов,  врезались  околышами  в  бритые  затылки.
Огромные черные кобуры маузеров болтались у них на  левых  бедрах,  в  руках
пылали никелем новенькие наручники.  В  один  миг  левая  рука  Сергея  была
скована с правой рукой Попова, а не перестававший  дрожать  осиновым  листом
Куликов прилип к правой руке Сергея...
     По сонным зловещим улицам Паневежиса в пять часов утра никто не  ходит.
Временами слышен лишь размеренный шаг фашистских патрулей да  испуганный  от
привидевшегося во сне коридорный лай "бонзы".
     Жандарм. Три удивительно ровно и тесно идущие фигуры в сером. Жандарм.
     Резкие, звонистые ступки  сапог  путаются  с  тупым  стуком  деревянных
клумп.
     Пять странно движущихся людей пересекли весь город и вошли в  темный  и
узкий переулок, ведущий к вокзалу.
     - Что они думают делать с нами, Руссиновский?
     - Не знаю, Попов. Видишь: увозят...
     - Пальцы окоченели... Давайте в чей-нибудь карман всунем руки.
     - Жить думаете, Попов?
     - Вы это не одобряете?
     - Напротив. Вы просто не теряетесь...
     - И не советую вам, пока живы...
     "Славный малый", - подумал Сергей и потащил вместе со своею руку Попова
в просторный карман халата.
     В вокзале  было  пусто  и  холодно.  Два  немецких  солдата,  увешанные
амуничным скарбом,  словно  иранские  ишаки  хлопком,  стоя  у  окна  кассы,
завтракали. Перед каждым на "Дойче цайтунге" лежала треть буханки  хлеба,  а
рядом  -  оранжевая  пластмассовая  баночка  с   искусственным   маргарином.
Расставив локти и растопырив пальцы,  слишком  осторожно,  почти  испуганно,
резали хлеб солдаты.  С  горбушки  снимался  удивительно  искусно  срезанный
ломтик. Нужно быть артистом-хлеборезом или  целый  век  прожить  впроголодь,
чтобы  суметь  отрезать  кусочек  хлеба  толщиной  с  кленовый  лист.  Чисто
по-своему, по-немецки, "накладывался" маргарин: в баночку резко пырялся нож,
затем обтирался о ломтик-листик хлеба...
     Вокзальные  часы  показывали  ровно  шесть,  когда   жандармы   знаками
приказали скованной тройке  следовать  за  ними.  По  перрону  сытой  кошкой
кувыркался ветер, играя с клочками бумаги и окурками папирос.  От  пыхтящего
паровоза истерзанным холстом тянулся пар, растворяясь  в  холодном  воздухе.
Одиннадцать маленьких пассажирских вагонов робко жались друг к другу, зарясь
на перрон просящими бельмами замороженных  окон.  Войдя  в  вагон,  жандармы
очистили от пассажиров купе. Сипло кукукнув,  паровоз  дернул  состав,  и  в
тяжелые головы скованных застучали колеса вопросами: "Кто же вы? Кто же  вы?
Кто же вы?.. Куда едете? Куда едете? Куда едете?.."
     Мрачный и холодный день уже пронизывался нитями сумерек, когда жандармы
вывели скованных из вагона. Улицы  незнакомого  города  были  оживленны.  По
мостовой, гремя клумпами, плелась согнувшаяся  в  три  погибели  старушка  с
вязанкой соломы на спине; цокали  извозчики;  проносились  грузовики.  Из-за
гряды  домов,  где-то  впереди  шагающих  пленных,  шприцем  проколол   небо
красномакушечный костел. Но по мере того как  передний  жандарм,  подрагивая
жирными бедрами, уходил из улицы в улицу, костел отодвигался  вправо,  потом
очутился  позади.  У  приземистого  черного  здания  с   вывеской   "Вермахт
комендатур" жандармы остановились. На  тротуарах  замялись  любопытствующие,
пристыв глазами к потускневшим от мороза кандалам Сергея, Попова и Куликова.
А через час жандармы ввели скованных в обширный  двор  Шяуляйской  каторжной
тюрьмы.
     Бледно-розовым  утром  двадцать  седьмого  июня   1941   года   фашисты
оккупировали Шяуляй. По пустым, словно вымершим улицам днем  гуляли  штабные
офицеры и гестаповцы. С наступлением вечера и до зари на окраине  города,  у
озера, не  умолкали  трели  автоматов.  Девять  концлагерей  тесным  кольцом
опоясали Шяуляй. В двух  лагерях  -  физически  здоровые  евреи,  специально
оставленные для работы, в остальных - советские военнопленные.
     В Шяуляе самое большое здание - тюрьма. Величественным  замком  высится
она на отлете города, мерцая узкими окнами  пяти  этажей.  В  конце  1941  -
начале 1942 года ее наполняли пленные. Во дворе, в коридорах, в  четырехстах
камерах, на чердаке - всюду,  где  только  было  возможно,  сидели,  стояли,
корчились люди. Была их там не одна тысяча. Их не кормили. Водопровод  немцы
разобрали. Умерших от тифа и голода убирали с первого этажа и  со  двора.  В
камерах и коридорах остальных этажей трупы  валялись  месяцами,  разъедаемые
несметным количеством вшей.
     По утрам шесть автоматчиков  заходили  во  двор  тюрьмы.  Три  фургона,
наполненные мертвецами и еще дышащими, вывозились из тюрьмы в  поле.  Каждый
фургон тащили пятьдесят пленных. Место,  где  сваливали  в  огромную  канаву
полутрупы, отстояло от города в четырех верстах. Из ста пятидесяти  человек,
везущих страшный груз, доходили туда сто двадцать. Возвращались  восемьдесят
- девяносто. Остальных пристреливали по пути на кладбище и обратно.
     Бывшую канцелярию тюрьмы занимал комендант лагеря со своим  штабом.  Не
поднимаясь из-за стола, просунув автомат в форточку, каждый день  расходовал
он тридцать два патрона на пленных. Один фургон был специально закреплен  за
ним...
     Иногда в тюрьму заходил комендант города и с ним - поджарые, похожие на
гончих сук три немки, одетые в форму сестер  милосердия.  Тогда  из  пленных
тщательно  выискивались  наиболее  испитые  и  измученные.  Их   симметрично
выстраивали у стен. С нескрываемым отвращением  и  ужасом  подходили  к  ним
"сестры", становились в трех шагах спереди, а тем временем комендант  щелкал
фотоаппаратом. Эти увеличенные снимки видели потом пленные в витринах  окон,
провозя городом фургоны. Под снимками пестрели пространные  подписи  о  том,
как немецкие сестры милосердия оказывают помощь  пленным  красноармейцам  на
передовой линии германского фронта...
     Гестапо  торопило.  Требовалась  тюрьма  для   литовских   коммунистов,
антифашистов.  Рейсы  фургонов  участились.  Редели   пленные,   становилось
просторнее в тюрьме, и наконец она совсем освободилась.

     Шла весна 1942 года. Оттаивала и оседала  земля  на  огромном  кладбище
военнопленных. Тихим пламенем свеч замерцали там подснежники. И  в  одну  из
майских ночей на этой великой могиле братьев по крови задвигались  бесшумные
тени с лопатами и кирками в руках. То рабочие из города тайком  от  фашистов
пришли оборудовать последнее пристанище советских товарищей...  А  на  заре,
встречая солнце, маленькая красногрудая птичка  весело  славила  братство  в
борьбе и надежде, сидя на огромном камне-обелиске, что появился на  братской
могиле  замученных.  Корявые,   тугогнущиеся   пальцы   деповского   слесаря
выгравировали долотом на камне простые слова большого сердца:

     Пусть вам будет мягкой литовская земля.

     У подножья обелиска просинью  девичьих  глаз  пытливо  и  вопросительно
глядели в небо первые цветы полей, перевязанные в  букет  широкой  кумачовой
лентой...
     На третий день после этого немцы выставили на кладбище часового.



     Камера  Сергея  была  на  пятом  этаже  и  выходила  окном  на   город.
Взобравшись на стол, Сергей подолгу глядел на густо коптившие трубы  завода,
что наполовину виднелся в окно, на горящую  склень  озера  у  самой  тюрьмы.
Переводя взгляд на  город,  Сергей  видел  лишь  разноцветные  крыши  домов.
Казалось, будто город  накрылся  от  декабрьского  холода  огромным  детским
одеялом из лоскутков...
     Режим Шяуляйской тюрьмы мало чем отличался от Паневежской.  Те  же  сто
пятьдесят граммов хлеба в сутки и два раза баланда; так же не разрешалось за
целый день присесть на край нар. По субботам заключенных сгоняли в  тюремную
католическую церковь. Помещалась она на пятом этаже  в  обширной  и  светлой
комнате. В правом углу стоял довольно стройный орган. Под его звуки  хор  из
надзирателей под управлением тюремного палача пытался петь что-то жалобное и
проникновенное...
     Порядок расстрела в Шяуляйской тюрьме был иной.  В  тот  момент,  когда
огромный, крытый черным брезентом грузовик гестапо заезжал во  двор  тюрьмы,
по разным камерам надзиратели и жандармы  выискивали  тех,  кто  значился  в
списках. Им связывали позади  руки  мягкой  проволокой,  и  если  обреченный
сохранял мужество, то сам залезал в "Тетку Смерти", как заключенные называли
грузовик, а если кому изменяли силы - его легко  подхватывали  гестаповцы  и
забрасывали в автомобиль.
     Камера Сергея была обширной. Сидели в ней четырнадцать литовцев,  Попов
с Куликовым и молодая женщина с грудным  ребенком.  Камерная  печь  топилась
один раз в три дня. Постоянный холод  и  сырость  заставляли  заключенных  с
раннего утра до отбоя  становиться  в  круг  и  шагать,  шагать  по  камере.
Надзиратели разрешали женщине сидеть на нарах. Прижав желтую головку спящего
ребенка к груди, мать постоянно подолгу  глядела  бархатными  миндалевидными
глазами в одну точку. Потом, встряхнув головой,  словно  спугивая  надоевшую
муху, поправляла тряпье на ребенке  -  и  сколько  было  в  этих  осторожных
движениях непринужденного изящества, сдержанности и спокойствия!
     Ребенок плакал не всегда.  Иногда  этот  крошечный  девятнадцатый  член
камеры пробовал предъявлять свои права на жизнь  и  свободу.  Ворочаясь,  он
пытался высвободить руки из разноцветного  тряпья,  и  мать,  улыбаясь  ему,
говорила  тогда  с  ним  медленно,  слегка  заглушенным  голосом   и   почти
проглатывая букву "р". Однокамерники отвели ей место у самой печки. И  когда
днем, сидя на нарах, она вдруг в тревожной дреме закрывала веки с  длинными,
стрельчато   загнутыми   ресницами,   шагавшие    по    кругу    заключенные
останавливались, снимали с ног клумпы и, взяв их в руки, босиком  продолжали
путь...
     По утрам, получая пайки  хлеба,  семнадцать  "жертвовали"  на  ребенка.
Целая горка ломтиков в двадцать пять граммов вырастала на  коленях  женщины.
Тогда ее печальные глаза застилались влагой подступающих слез благодарности,
она отказывалась, просила, протестовала, но  семнадцать  человек,  внеся  ей
свою  долю,  как-то  неловко  ступая,  поспешно  отходили   в   сторону,   в
противоположный угол.
     По ночам нависшую глыбу тьмы и безмолвия часто колыхал  звонистый  плач
ребенка.
     - Покентек, мано ангелели! Нябяилгай текс мумс  лаукти!  {Потерпи,  мой
ангел! Нам уже недолго осталось ждать! (лит.)} - звучал нежный успокаивающий
голос.
     И женщина не ошиблась. На пятый день ее  заключения,  судорожно  прижав
притихшего ребенка, она - жена литовского красного партизана  -  спокойно  и
молча взошла по сходням в "Тетку Смерти"...

     Шел 1943 год. Попова и Куликова давно перевели в другую камеру.  Сергей
остался один среди литовцев. От постоянного  ли  недоедания  или  от  холода
распухли ноги. На сжиме  под  коленями  и  у  ступни  лопалась  кожа,  и  из
незаживающих ран сочилась красноватая жидкость. Часто кружилась голова и шла
кровь носом. Тело покрылось пузырчатыми струпьями. И однажды в середине  дня
Сергей услышал свою фамилию. Пошатываясь и волоча клумпы, он вышел в коридор
и спустился с надзирателем на первый  этаж.  В  вещевом  складе  ему  подали
ветхую красноармейскую гимнастерку и шлем.
     - А штаны получишь в лагере, - объяснил надзиратель.
     Январский день был чистым  и  глубоким.  Взбесившейся  кошкой  вцепился
мороз  в  колени  Сергея  и  начал  разрывать  их  невидимыми  когтями   под
кальсонами...
     Под вечер Сергей вошел в ворота первого лагеря военнопленных в  Шяуляе.
Через огромный двор, петляя между четырьмя бараками, вилась  лента  пленных,
построенных по два: было время получения  баланды  -  литрового  котелка  на
двоих.
     Бараки первого лагеря были обширные, с двумя линиями трехъярусных  нар.
Закрывались на ночь они замками; во дворе рыскали овчарки.  В  бараке,  куда
затиснулся на  ночь  Сергей,  по  пазам  неплотно  сдвинутых  стенных  досок
вытянулись желто-белые полосы льда  и  снега.  Около  единственной  железной
печки всю ночь напролет стоит очередь. Пленные держат в руках две-три щепки,
а в карманах две-три мерзлые картошки, добытые где-нибудь днем.  Не  имеющий
дров входит в долю  исполу,  то  есть  половину  имеющейся  картошки  отдает
обладателю щепки и таким образом приобретает право на печку.
     Сергей устроился на нижних нарах. Голову бросил кому-то на клумпы, ноги
затерялись где-то под худыми телами соседей, прижавшихся с боков  в  поисках
тепла. В пять часов  утра,  крестя  направо  и  налево  ремнями  и  палками,
"полицаи" произвели подъем. К тому времени во дворе уже  стояли  построенные
по четыре жители остальных бараков: предстояло  получение  шестисот  граммов
хлеба и котелка теплой воды на четверых.
     Жал мороз. В пролеты бараков, где стояли пленные, устремлялись  снежные
вихри. Ветер трепал полы шинелишек, давно потерявших вид и форму одежды, без
единой пуговицы и крючка. Сосед Сергея поминутно  выбегал  из  строя.  Цокая
клумпами и размахивая рукавами, он почти кричал от холода:

     В темноте никто не видит тут и там
     Приходи, кума, за хлебом - хлеба дам!

     Пока он отплясывал, строй подвигался на несколько шагов  вперед.  "Кум"
терял свою шеренгу и, видимо имея в виду Сергея, звал:
     - Эй длинный в кухвайке! Где ты?
     Ящик с хлебом стоял в пяти шагах от кухни. Подходившая шеренга в четыре
человека получала из рук "полицая" серый кирпичик и самостоятельно  забирала
котелок с водой, стоящий на окне кухни. Хлеб брал левофланговый, "чай" - кто
был справа. После  этого  четверка  отходила  в  сторону  и  принималась  за
дележку.
     Сергей не видел, кто взял хлеб. Задев его локтем, назад метнулся, держа
на отлете котелок с водой, "кум". В ту же минуту сосед Сергея  слева,  также
не принимавший участия в  получении  своего  дневного  пропитания,  закричал
истошным слезливым голосом:
     - Да дяржите ж их, граждане! Дяржите!
     - А пошто?
     - Всю корвегу хлеба унесли!.. Дяржитя-а!
     Обернувшись, Сергей увидел, что они остались вдвоем. Хлеб, "чай" и  два
человека из его шеренги исчезли, затерявшись в предрассветной мгле  и  толпе
до капли похожих друг на друга пленных...
     В семь часов утра к лагерю приходят конвоиры и уводят пленных на работы
в город. Оставшихся в лагере немцы разбивают на группы и до часу дня  гоняют
вокруг бараков. Тремя, четырьмя кучами по двести - триста человек  топчутся,
пошатываясь, по огромному кругу пленные. Немец зорко смотрит  за  теми,  кто
отвернул на уши от нестерпимого  холода  поля  пилотки  или  всунул  руки  в
карманы шинелишки. Такие отводятся в сторону, раздеваются догола и, опираясь
на руки и пальцы ног, пятнадцать минут "делают мост".
     - И скажи на милость, как любят они мучить людей! - печалятся в толпе.
     - И каждый день ить...
     - На то ен и немец... в прахриста мать!..
     - Хвиззарядка потому...
     - Грехи наши тяжкие. .
     В час дня топтанье по  кругу  прекращается.  Пленные  получают  котелок
баланды на двоих, тут же, на улице, съедают ее, а с двух до пяти часов вновь
принимаются ходить. За весь день никто не смеет зайти в барак....
     ...И вновь в мучительном раздумье Сергей начал искать  пути  выхода  на
свободу. И вновь по ночам, ежась от холода, раздирая тело грязными ногтями и
выковыривая впившихся в кожу паразитов, рисовал соблазнительные и  отчаянные
варианты побега. Знал: не один он лелеет эту мечту. Но не говорят  в  лагере
открыто о ней, носят эту святую идею осторожно  и  бережно,  выискивая  тех,
кому можно ее доверить.

     Шел март. Наступала весна 1943  года.  В  полдни  подсолнечные  стороны
бараков уже начинали нагреваться, длинней  и  голодней  становились  дни.  В
лагере подсыхала грязь. На раките,  что  была  заключена  немцами  в  лагерь
вместе с пленными, набухали лоснящиеся красноватые почки. Они были клейкие и
нежные, во рту отдавали горечью и тонко пахли лугом.
     "Бежать, бежать, бежать!" - почти надоедливо, в такт шагам,  чеканилось
в уме слово. "Бе-ежа-ать!" - хотелось крикнуть  на  весь  лагерь  и  позвать
кого-то в сообщники... Нужен был хороший, надежный друг.
     И лип Сергей к разговору кучки пленных, прислушивался к шепоту и стону,
ловя в них эхо своего "бежать"...





     Автобиографическая повесть "Это мы, господи" была написана в 1943 году,
когда группа партизан, сформированная  из  бывших  военнопленных,  вынуждена
была временно уйти в подполье. Ровно тридцать дней  в  доме No  8  на  улице
Глуосню в литовском городе Шяуляй  писал  Константин  Воробьев  о  том,  что
довелось ему пережить в фашистском плену. Писал неистово, торопясь, зная что
смертельная опасность рядом и надо успеть.
     В  1946  году  рукопись  поступила  в  редакцию  журнала  "Новый  мир".
Поскольку автор представил лишь первую часть повести,  вопрос  о  публикации
был отложен до тех пор, пока не появится окончание. Однако вторая часть  так
и не была написана. В личном архиве писателя повесть целиком не сохранилась,
но отдельные ее фрагменты вошли как законченные и художественно  осмысленные
отрывки в некоторые другие произведения.
     Так получилось, что на целых сорок лет рукопись исчезла из поля  зрения
редакций и читателей. Лишь в 1985 году она  была  обнаружена  в  Центральном
государственном архиве литературы и искусства СССР, куда была в  свое  время
сдана вместе с архивом "Нового мира".
     Материал повести автор предполагал использовать в своей будущей  книге,
главной для  него,  которую  он  задумал  как  продолжение  повести  "Крик".
Написанная предельно просто и точно,  новая  книга,  по  словам  Константина
Воробьева, должна была стать "кардиограммой сердца". Автор предполагал  дать
ей заголовок "Это мы, господи!", хотя в архиве  писателя  имеются  и  другие
варианты названия.



Популярность: 106, Last-modified: Wed, 13 Jun 2001 18:38:42 GMT