-----------------------------------------------------------------------
   Журнал "Смена". Пер. - А.Корженевский.
   OCR & spellcheck by HarryFan
   -----------------------------------------------------------------------



   Подняв  облако  пыли,  длинная  блестящая  машина   затормозила   около
придорожной лавки.  Незатейливая  вывеска  гласила:  "ПЛЕТЕНЫЕ  КОРЗИНЫ  И
СУВЕНИРЫ". Рядом с лавкой стоял грязноватый стеклянный павильон, на дверях
которого значилось: "КОФЕЙНАЯ МЕЛЬНИЦА КРОУФОРДОВ. ПОПРОБУЙТЕ НАШИ ПЫШКИ".
Сразу за павильоном раскинулось огороженное пастбище с сараем и сеновалом.
   В машине сидели два странных фиолетовых существа с желтыми глазами. Оба
были в отличных костюмах из серого твида.  Нижнюю  часть  лица  у  каждого
скрывал плотный оранжевый шарф. Существа пристально разглядывали вывески и
о чем-то переговаривались.
   Марта Кроуфорд выскочила из дома и, на бегу вытирая  руки  о  передник,
бросилась к прилавку. Через несколько секунд, дожевывая кукурузные хлопья,
появился ее муж Луэллин.
   - Что вам угодно,  сэр...  мадам?  -  неуверенно  спросила  Марта.  Она
оглянулась на мужа, ища поддержки, и  он  ободряюще  положил  руку  ей  на
плечо. Видеть у себя в лавке инопланетян им еще не доводилось.
   Один из пришельцев вышел из машины и, попыхивая сигарой через  дырки  в
шарфе, приблизился к прилавку.
   - Доброе утро!  Вас  интересуют  корзины?  Редкие  сувениры?  -  Миссис
Кроуфорд заметно нервничала.
   Пришелец лишь озадаченно моргнул. В фиолетовом лице не дрогнула ни одна
черточка. Инопланетяне эти прилетели с планеты около Зеты Геркулеса, и  их
сразу же прозвали "герками". Некоторые  говорили,  что  они  носят  шарфы,
потому что у них якобы  нет  подбородка,  другие  утверждали,  что  вместо
подбородка у них вообще что-то невообразимое и ужасное.
   Герк оглядел корзины и безделушки, развешанные над прилавком,  выпустил
облако дыма, и, указав куда-то вниз трехпалой рукой, спросил:
   - Что это?
   - Это индейская кукла, - высоким от волнения  голосом  ответила  миссис
Кроуфорд. - А это берестяной календарь.
   - Нет. Вот это. - Герк снова указал рукой себе под ноги.
   Кроуфорды перегнулись через прилавок и увидели на  земле  нечто  серое,
круглое, с неровными краями.
   - Это? - с сомнением спросил Луэллин.
   - Да.
   Хозяин несколько смутился.
   - Это... м-м-м... это коровья лепешка. Должно быть, вчера вечером  одна
из коров отбилась от стада, забрела сюда и... Ну, а я не заметил...
   - Сколько?
   Кроуфорды уставились на пришельца в полнейшем недоумении.
   - Что сколько?
   - Сколько за коровью лепешку? - проворчал герк.
   - Первый раз слышу... - начала было Марта, но муж  перебил  ее:  -  Ну,
скажем, десять... Впрочем, не буду вас обдирать. Двадцать пять центов!
   Герк достал большой кошелек, положил  на  прилавок  монетку  и  буркнул
что-то своему спутнику. Тот выбрался из  машины,  подошел  к  багажнику  и
вытащил  оттуда  прямоугольный  фарфоровый  ящик.  Совочком  с   золоченой
рукояткой они аккуратно переложили лепешку в ящик, сели в машину и уехали.
   Кроуфорды проводили  их  взглядом,  затем  одновременно  посмотрели  на
прилавок. Луэллин подбросил на ладони блестящую монетку и улыбнулся:
   - Ну и дела!


   Всю следующую неделю дороги были забиты  длинными  блестящими  машинами
пришельцев. Они ездили, куда им вздумается, все разглядывали и платили  за
все новенькими  хрустящими  бумажками.  Одни  из  них  говорили,  что  они
туристы, другие уверяли, что студенты, изучающие инопланетную  социологию.
Вначале ходили разговоры, что, мол, зря правительство им все разрешает, но
пришельцы здорово оживили торговлю, никому в общем-то не мешали, и  вскоре
недовольство исчезло.
   Луэллин Кроуфорд сходил на  пастбище,  принес  оттуда  четыре  высохшие
навозные лепешки и разложил около прилавка  с  корзинами.  Когда  появился
очередной герк, Луэллин загнал их по доллару за штуку.
   - Зачем они им нужны? - удивлялась Марта.
   - Какая разница? Им  нужно  -  мы  продаем!  Если  Эд  Лэйси  из  банка
позвонит, скажи ему, чтоб не беспокоился насчет нашего займа.
   В тот же день Луэллин расчистил прилавок и разложил новый  товар.  Цена
подскочила до двух долларов, потом до пяти. На следующее утро  он  заказал
новую вывеску: "КОРОВЬИ ЛЕПЕШКИ".


   Прошло два года. Однажды после полудня Луэллин Кроуфорд, войдя в дом, в
раздражении бросил шляпу в угол и, тяжело дыша,  уселся  в  кресло.  Прямо
перед ним над камином висела  значительных  размеров  лепешка,  со  вкусом
раскрашенная по спирали нежными оттенками голубого, оранжевого  и  желтого
цветов.
   Неискушенному человеку могло показаться,  что  это  настоящая  музейная
редкость - лепешка, раскрашенная на родной планете  герков.  На  самом  же
деле миссис Кроуфорд, как многие хозяйки с художественными  способностями,
раскрашивала их сама.
   - Что-нибудь случилось, Луэллин? - спросила она.
   - Случилось! Старик Томас совсем с  ума  сошел!  Требует  по  четыреста
долларов за корову.
   - Но ведь у нас уже много коров. Седьмое стадо...
   - Нужно больше! Спрос постоянно растет. Я думал, ты это  понимаешь.  За
"королевскую" лепешку дают по пятнадцать долларов! А  за  "императорскую",
если в отличном состоянии, можно сорвать полторы тысячи!
   -  Странно...  Мы  никогда   раньше   не   думали,   что   их   столько
разновидностей, - задумчиво произнесла  Марта.  -  "Императорские"  -  это
такие, с двойной спиралью?
   Луэллин кивнул.
   - А нельзя ее подделать?
   - Ничего не выйдет, -  улыбнулся  Луэллин,  раскрывая  последний  номер
"Американских лепешек". - Совсем недавно  статью  читал.  Сейчас  найду...
Ага, - вот она. "Провал фальшиволепешечника". Тут написано, что один тип в
Амарильо сделал слепок с "императорской" лепешки и начал  отливать  копии.
Уверял, что отличить невозможно. Однако герки не купили ни одной подделки.
Эти ребята разбираются в искусстве!
   Он отложил журнал и подошел к окну, выходящему во двор.
   - Опять этот мальчишка  бездельничает!  -  Луэллин  открыл  форточку  и
крикнул: - Делберт! Делберт!
   Мальчишка не реагировал.
   - Совсем ничего не слышит... Пойду пройдусь... За  ними  глаз  да  глаз
нужен. - Луэллин вышел через кухонную дверь и направился на скотный  двор,
где, сидя на тележке, сосредоточенно обгрызал яблоко его молодой работник.
   - Делберт!
   - О, добрый  день,  мистер  Кроуфорд!  -  ответил  мальчишка,  улыбаясь
беззубым ртом, и бросил огрызок под ноги. Луэллин невольно скосил  взгляд:
из-за  отсутствия  передних  зубов  у  Делберта  его  огрызки  имели   вид
совершенно невероятный.
   - Почему ты не возишь лепешки в лавку? - потребовал отчета хозяин. -  Я
тебе плачу не за то, чтобы ты сидел в пустой тележке и бездельничал!
   - Отвез несколько штук сегодня  утром,  мистер  Кроуфорд.  Фрэнк  велел
везти их обратно.
   - Что велел?!
   - Везти обратно. Он сегодня продал всего две штуки.  Спросите  у  него,
если не верите.
   Луэллин негромко выругался и отправился в лавку.


   На обочине около лавки рядом с побитым  пикапом  стояли  две  блестящие
длинные машины. Одна уже отъезжала. Когда Луэллин подошел, владелец второй
тоже сел за руль, и у прилавка  остался  только  один  покупатель,  усатый
фермер в клетчатой рубашке. Фрэнк, уже больше  года  заменявший  хозяев  в
лавке, копошился у полки, плотно заставленной лепешками.
   - Добрый день, Роджер! - бойко заговорил мистер Кроуфорд. -  Как  дела?
Все в порядке? Решил купить лепешку?
   - Да  вот,  думаю,  -  ответил  фермер,  потирая  рукой  подбородок.  -
Вообще-то жена положила глаз вон на ту, - он показал  пальцем  на  большую
симметричную лепешку на средней полке, - но при таких ценах...
   - Ну что ты, Роджер! Куда же еще лучше вкладывать  деньги?  -  уверенно
ответил Луэллин. - Кстати, Фрэнк, что купил последний герк?
   - Ничего не купил, мистер Кроуфорд. Сфотографировал лавку и уехал.
   - А тот, что был перед ним?..
   В  этот  момент  у  него  за  спиной  затормозила  еще  одна  машина  с
инопланетянами.  Трое  герков,  появившиеся   из   нее,   были   одеты   в
легкомысленные костюмы с блестками и яркие карнавальные шляпы. Один из них
подошел к прилавку.
   - Сэр? -  Луэллин  засиял  и  услужливо  поклонился.  -  Вы  хотели  бы
приобрести лепешку?
   Герк поглядел на забитые полки, моргнул своими желтыми глазами и  издал
какой-то долгий булькающий звук. Через  некоторое  время  мистер  Кроуфорд
решил, что это похоже на смех.
   - Что тут веселого? - проворчал он уже без улыбки.
   - Я смеюсь от радости. Наша экспедиция закончилась, и завтра мы улетаем
домой. Можно сфотографировать на память? - С  этими  словами  герк  извлек
откуда-то блестящую машинку с линзами.
   - Отчего же... - неуверенно произнес Луэллин. - Вы  что,  действительно
улетаете к себе? Все? И когда вы вернетесь?
   - Мы больше не вернемся. - Герк  щелкнул  камерой,  извлек  фотографию,
внимательно разглядел ее и, удовлетворенно булькнув, спрятал в  карман.  -
Мы вам очень признательны за интересный опыт. Всего хорошего!
   Все трое погрузились в  машину  и,  подняв  облако  пыли,  скрылись  за
поворотом.
   - Вот так все утро, - произнес. Фрэнк. - Они ничего не покупают. Только
фотографируют и уезжают.
   Луэллин почувствовал, что еще немного, и его начнет трясти.
   - Ты думаешь, это правда? Что они улетают?
   - По  радио  сегодня  сказали,  -  ответил  Фрэнк.  -  И  Эдди  Кун  из
Хортонвилля заезжал сегодня утром. У него уже второй день никто ничего  не
берет.
   - Не понимаю! Не могут же они нас вот так бросить!  -  Мистер  Кроуфорд
спрятал дрожащие руки в карманы. - Послушай, Роджер! Сколько  ты  дашь  за
эту лепешку?
   - Ну... Я...
   - Эта штука стоит десять долларов. - Голос его  вновь  стал  деловым  и
убедительным. - Первый сорт, Роджер!
   - Я знаю, но...
   - Для тебя - за семь пятьдесят!
   - Да ты понимаешь... Могу дать пять...
   - Согласен! Фрэнк, заверни!
   Луэллин поглядел вслед удаляющемуся с покупкой фермеру и слабым голосом
произнес:
   - Фрэнк, срочно снижай цены. Продавай за что дадут.


   Суматошный  день  наконец  закончился.  Обнявшись,  Марта   и   Луэллин
наблюдали, как последние покупатели покидали пятачок перед  лавкой.  Фрэнк
занимался уборкой, а Делберт  путался  под  ногами  и,  как  всегда,  грыз
яблоко.
   - Конец света. Марта, - хрипло произнес Луэллин, пуская слезу. - Первый
сорт идет по две штуки за пятак!
   Стемнело. Кроуфорды уже собрались идти к дому, но тут, разорвав сумерки
светом фар, к лавке подкатила низкая, длинная машина.  Внутри  сидели  два
зеленых существа с пушистыми антеннами, торчащими через прорези в  голубых
шляпах. Одно из них вышло из машины  и  подошло  к  прилавку.  Делберт  от
удивления выронил огрызок.
   - Серп! - прошептал Фрэнк. - Про них по радио передавали. Они с этой...
с Гаммы Серпентис!
   Зеленый пришелец внимательно оглядел полупустые полки.
   - Лепешку, сэр?.. Мадам? - неуверенно произнес Луэллин. - Сейчас у  нас
не очень большой выбор, но...
   - Это что? - спросил серп, показывая на землю клешней.
   Луэллин опустил взгляд и увидел огрызок яблока.
   - Вот это? -  Делберт  быстрее  всех  оправился  от  удивления.  -  Это
огрызок. - Он обернулся к хозяину,  и  в  глазах  его  засветилась  хитрая
искорка. - Мистер Кроуфорд! Я беру расчет!
   Затем он подошел к пришельцу и торжественно произнес:
   - Это ФИРМЕННЫЙ ОГРЫЗОК ЯБЛОКА ДЕЛБЕРТА СМИТА!
   Не в силах сдвинуться  с  места,  Луэллин  смотрел,  как  серп  достает
бумажник и отсчитывает Делберту кругленькую сумму.  Тем  временем  Делберт
уже достал из кармана второе яблоко и с  энтузиазмом  принялся  делать  из
него огрызок.
   - Послушай-ка, Делберт, - очнулся наконец Луэллин,  -  тут,  я  смотрю,
хорошенькое дело намечается. Может, ты арендуешь у меня лавку?
   - Спасибо за предложение, мистер Кроуфорд, - произнес  с  набитым  ртом
мальчишка, - но я, пожалуй, поеду к своему дяде. У него яблочный сад.
   Серп все еще крутился поблизости, разглядывая со всех сторон огрызок  и
повизгивая от удовольствия.
   - Сами понимаете, надо быть поближе к сырью, - с  умным  видом  добавил
Делберт.
   Кто-то тронул мистера Кроуфорда за рукав. Он обернулся и  увидел  перед
собой управляющего местным отделением банка Эда Лэйси.
   - Послушай, Луэллин, я звонил  тебе  сегодня  целый  день,  но  у  тебя
телефон не отвечает. Ты у нас в прошлом году брал ссуду...

Популярность: 18, Last-modified: Fri, 06 Apr 2001 10:34:17 GMT